Novak Djokovic ritrova il suo ritmo a Parigi


PARIGI — Quando Novak Djokovic aveva 7 anni, il mondo del tennis d’élite era un luogo lontano, visibile solo sullo schermo televisivo della pizzeria dei suoi genitori sulle montagne serbe o nel modesto appartamento di famiglia a Belgrado.

I suoi due figli piccoli hanno una vista molto migliore.

Domenica, mentre si affrettava e rifletteva sulla sua rivincita con Daniil Medvedev, il figlio di Djokovic, Stefan, 7 anni, e la figlia, Tara, 4, erano in prima fila insieme ad amici, familiari e animali di peluche.

Quando Djokovic alla fine ha prevalso, 4-6, 6-3, 6-3, vincendo per la sesta volta il Paris Masters, ha incontrato Medvedev a rete e poi si è avvicinato raggiante ai suoi figli per abbracciarli sugli spalti.

“Un giorno speciale per me”, ha detto Djokovic. “È la prima volta che entrambi i miei figli stanno insieme per guardare una mia partita”.

È uno dei vantaggi dell’eccellenza sportiva duratura e una delle ispirazioni: dare alla tua prole un ricordo di te in pieno flusso.

“È uno dei motivi principali per cui continuo a giocare”, ha detto Djokovic. “Ho sempre sognato di avere i miei figli in tribuna”.

Il suo rivale di lunga data Roger Federer, padre di quattro figli, si è dilettato nell’esperienza. Così hanno fatto molti atleti di spicco, da Tom Brady del calcio a Christie Pearce del calcio femminile, in un’era in cui più superstar hanno trovato un modo per rimanere più a lungo al vertice.

A 34 anni, Djokovic sta cavalcando la stessa onda e non è ancora pronto a scendere. Lo ha dimostrato a Parigi, dove ha rimbalzato da un tratto demoralizzante che avrebbe potuto lasciarlo vacillare.

Dopo aver fallito ancora una volta nel vincere una medaglia alle Olimpiadi estive di Tokyo ad agosto, Djokovic è arrivato a una partita dal raggiungimento di un Grande Slam solo per perdere la finale degli US Open in due set contro Medvedev. Rod Laver rimane l’ultimo uomo a vincere tutti e quattro i titoli principali in singolo nello stesso anno. Ha completato il Grande Slam nel 1962 e nel 1969 e, a giudicare dal costante miglioramento di Medvedev e della nuova generazione di stelle maschili, è difficile immaginare che Djokovic avrà un’altra possibilità di unirsi al club di Laver.

Ma dopo sette settimane di assenza dal tour, Djokovic ha ricordato ai fan la sua resilienza, talento e intraprendenza con la sua esibizione a Parigi.

Ha rafforzato la sua pretesa di essere il miglior giocatore maschile di questa epoca d’oro assicurandosi la classifica n. 1 di fine anno per un settimo anno record, rompendo il suo legame con Pete Sampras. Ha anche rotto un altro legame con Rafael Nadal vincendo il suo 37esimo titolo Masters 1000 ed è diventato il primo uomo dopo Andre Agassi nel 1999 a vincere l’Open di Francia e il Masters di Parigi nella stessa stagione.

Medvedev, l’esuberante ammortizzatore russo, era sembrato inarrestabile quando ha rovesciato uno stanco Alexander Zverev nelle semifinali di sabato, commettendo a malapena un errore non forzato. Nel frattempo, Djokovic aveva appena superato un ispirato Hubert Hurkacz in un tiebreak del terzo set in semifinale, lottando per la coerenza da terra e nelle sue stesse partite di servizio.

Ma Djokovic ha trovato un nuovo livello e una nuova tattica contro Medvedev, prendendo in prestito una pagina ingiallita dal tradizionale copione del tennis servendo e tirando al volo 22 volte e vincendo 19 punti quando lo ha fatto.

È stato un astuto tentativo di sfruttare la posizione di ritorno estremamente profonda di Medvedev, ma ha comunque richiesto a Djokovic di effettuare una serie di tiri al volo brillantemente angolati e al volo per tenere la palla fuori dalla portata di Medvedev. Più impressionante è stato che la tattica ha continuato a funzionare per tutta la partita anche dopo che Medvedev ha avuto la possibilità di adattarsi.

“Ha vinto la partita per Novak di sicuro”, ha detto Mark Petchey, il veterano allenatore e analista. “È stata una strategia di cambio per Novak in passato, una tattica a sorpresa, ma Daniil sapeva che stava arrivando e ancora non poteva fermarlo”.

Aiuta il fatto che Medvedev schiaffeggi ritorni relativamente piatti e tiri di passaggio rispetto a un giocatore come Nadal, il cui topspin in calo può rendere più difficile colpire le volée decisive. Nuovo paradigma? Probabilmente no, ma è stato sicuramente efficace al chiuso di domenica nonostante i palloni relativamente pesanti che, in teoria, avrebbero dovuto rendere più difficili da produrre i vincitori.

“Rimette in gioco molte risposte, ed è così bravo a rimanere nel punto e farti soffrire e costringerti a fare un errore non forzato”, ha detto Djokovic. “Quindi devi avere un’aggressione controllata in qualche modo contro di lui.”

Ha aggiunto: “Volevo tenerlo sulle spine, quindi non sa cosa accadrà dopo, per essere un po’ imprevedibile”.

È sicuramente più facile sorprendere Medvedev in questa fase iniziale della loro rivalità rispetto a uomini che Djokovic ha affrontato per più di un decennio, come Nadal e Federer. Ma sebbene Djokovic e Nadal abbiano avuto un duello memorabile quest’anno a Parigi, con Djokovic che ha prevalso in una semifinale di quattro set, Djokovic contro Medvedev è stata la rivalità più avvincente dell’anno.

Djokovic lo ha battuto in due set nella finale degli Australian Open, ha perso in due set a New York e poi ha vinto la loro migliore partita a Parigi. Non sarebbe una sorpresa se si incontrassero ancora una volta quest’anno alle ATP Finals di Torino, in Italia, che inizieranno domenica su un altro campo in cemento indoor.

Sono diventati sempre più a loro agio l’uno con l’altro e si sono anche allenati insieme di recente vicino alle loro residenze di Montecarlo: un’occasione rara per un giocatore n. 1 e n. 2. Il loro incontro a rete dopo la finale di domenica è stato pieno di calore nonostante la delusione di Medvedev, e forse Djokovic non ha mai applaudito i vincitori di un avversario così spesso come ha fatto per Medvedev a Parigi. Ciò era in parte dovuto al fatto che il livello era così alto, in particolare quando erano bloccati negli scambi di fondo, che entrambi erano in grado di estendersi ben oltre la norma con le loro straordinarie capacità difensive.

“Probabilmente è il mio più grande rivale nel tennis in questo momento”, ha detto Djokovic.

La domanda è se uno di loro farà il lungo viaggio a Melbourne per gli Australian Open, dove il governo dello stato di Victoria ha indicato che i giocatori dovranno essere completamente vaccinati per Covid-19. Secondo l’ATP Tour, il 25% dei primi 100 giocatori di single non è stato vaccinato. Djokovic, che ha contratto il coronavirus nel 2020, e Medvedev hanno rifiutato di rivelare se sono vaccinati. Entrambi hanno detto a Parigi che avrebbero deciso se giocare gli Australian Open dopo che il torneo aveva chiarito la sua politica formale.

“Non voglio essere parte delle storie sui presupposti e cosa succede se”, ha detto Djokovic. “Quando le condizioni e i requisiti ufficiali per viaggiare in Australia e giocare in Australia saranno fuori, ovviamente vedrò cosa farò personalmente con quello, e anche il gruppo più grande di giocatori. Perché la situazione è ovviamente diversa in Australia rispetto alla maggior parte del mondo”.

L’annuncio è imminente, secondo Tennis Australia, che lancerà ufficialmente il torneo la prossima settimana con i biglietti in vendita il 19 novembre.

Saltare il viaggio non sarebbe un sacrificio da poco per Djokovic, che è alla ricerca del 21° titolo del Grande Slam per rompere il suo legame a tre con Federer e Nadal. Djokovic, nove volte campione dell’Australian Open, ha vinto quasi la metà dei suoi major sul cemento di Melbourne. Sebbene rimanga il numero 1 dopo un’altra stagione brillante e resistente, può percepire la pressione dal basso di Medvedev, 25 anni, e del suo gruppo di coetanei, che non ha ancora figli al seguito.

“È il leader della prossima generazione”, ha detto Djokovic. “Sono già lì, e stanno sfidando noi tre vecchi ragazzi, e cercheremo di resistere”.

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