Tom Matte, quarterback di emergenza dei Baltimore Colts, muore a 82


Tom Matte, un tozzo halfback dei Baltimore Colts che è subentrato come quarterback alla fine della stagione 1965 quando Johnny Unitas e il suo backup, Gary Cuozzo, si sono infortunati e hanno quasi portato la squadra alla partita del campionato NFL, è morto martedì a casa sua a Towson, Md. Aveva 82 anni.

Ad annunciare la morte è stato John Harbaugh, l’allenatore dei Baltimore Ravens.

Matte è stato un running back robusto, affidabile e produttivo per i Colts per 12 stagioni. Ma non era estraneo al ruolo di quarterback. Aveva giocato la posizione all’Ohio State University, anche se non aveva passato spesso nell’attacco orientato alla corsa di Coach Woody Hayes. E, con Unitas, un futuro Hall of Famer, quarterback dei Colts, Matte non doveva preoccuparsi di nient’altro che di ricevere passaggi e passaggi.

Matte sapeva anche di essere fisicamente limitato come quarterback.

“Ho le mani molto piccole”, Matte ha detto a PressBox, una società di media sportivi del Maryland, nel 2020. “Non riuscivo nemmeno a mettere la mano intorno alla palla. Unitas, avvolgeva quasi completamente la palla, quindi lanciava sempre quella meravigliosa spirale”.

Ma nelle settimane successive a dicembre, Unitas si strappò il ginocchio destro e Cuozzo si separò la spalla sinistra, preparando il terreno per Matte per diventare un favorito duraturo tra i fan dei Colts. In una partita del 18 dicembre 1965, lui e Ed Brown, un giocatore professionista, condividevano i compiti di quarterback e ha portato i Colts a una vittoria 20-17 sui Los Angeles Rams.

Matte non completò alcun passaggio ma guidò la squadra in corsa con 99 yard.

“Avevamo graffiato il nostro attacco complicato, ma i Rams non lo sapevano”, Don Shula, allenatore dei Colts, ha detto al Baltimore Sun nel 2005. “Così Tom fingeva una giocata complicata e poi faceva girare la palla lui stesso”.

Per ricordare come doveva chiamare, Matte indossava un braccialetto in vinile con tutte le commedie scritte a caratteri minuscoli da sua moglie, Judy.

La prossima partita era per il campionato della Western Conference tra i Colts e i Green Bay Packers, per determinare quale squadra avrebbe giocato il campione della Eastern Conference per il titolo NFL. Matte ha di nuovo guidato la squadra in corsa, con 57 yard, e ha completato cinque passaggi per 40 yarde. Ma i Packers hanno pareggiato la partita nel regolamento su un canestro traballante e contestato e l’hanno vinto, 13-10, ai tempi supplementari.

“Tutti sapevano nel paese che questo tentativo di vincere senza Unitas e il suo backup con Matte sarebbe stato impossibile”, ha detto in una e-mail Upton Bell, all’epoca direttore del personale dei giocatori dei Colts, “ma abbiamo vinto e poi perso su una chiamata saltata.”

Matte era sconsolato dopo la partita e gli strappò il braccialetto, che fu recuperato da un giornalista sportivo di Baltimora, John Steadman. È ora in mostra presso la Pro Football Hall of Fame di Canton, Ohio, un accessorio nato per necessità che è diventato un luogo comune nella NFL

I Colts sono stati accolti da una folla di fan devoti al Friendship Airport di Baltimora. Alcuni di loro hanno sollevato Matte sulle loro spalle, se non in trionfo almeno in ammirazione per il suo lavoro come quarterback di emergenza.

Thomas Roland Matte è nato il 14 giugno 1939 a Pittsburgh. Suo padre, Roland, era un giocatore di hockey amatoriale di lunga data che ha avuto brevi periodi nella NHL con i Detroit Cougars (ora Red Wings) e i Chicago Blackhawks.

Matte è stato un running back all’Ohio State fino al 1959, quando ha giocato a volte come quarterback. Divenne titolare nel 1960, facendo abbastanza bene (passò per 737 yard e corse per 682) essere ha votato un All-American e finire settimo nella votazione dell’Heisman Trophy.

Fu scelto dai Colts nel primo giro del Draft NFL 1961 e per 12 stagioni si è precipitato per 4.646 yard e ha segnato 45 touchdown. Ricevette anche 249 passaggi per 2.869 yard e 12 touchdown. Ebbe la sua migliore stagione nel 1969, correndo per 11 touchdown, il massimo in campionato, e accumulando 909 yard, terzo dietro a Gale Sayers e Calvin Hill.

Matte ha ricevuto il soprannome di Old Garbage Can da Alex Karras, il tackle difensivo dei Detroit Lions, per il suo stile di corsa duro.

Nel Super Bowl III tra Colts e Jets il 12 gennaio 1969, Matte disputò una delle sue migliori partite di sempre, correndo per 116 yard (la metà di quelle su una corsa del secondo quarto) su 11 carry. Ma i favoriti Colts hanno perso in uno straordinario risultato a sorpresa, 16-7.

Matte fu ceduto ai San Diego Chargers all’inizio del 1973, ma scelse di ritirarsi. Undici anni dopo, il proprietario dei Colts, Robert Irsay, trasferì la squadra a Indianapolis. Il trasferimento ha fatto arrabbiare i fan e molti giocatori, tra cui Matte, che ha detto al The Sun nel 1984: “Bob Irsay, sei fuori di testa. Sei un male per la città. Ha infranto una grande tradizione calcistica”.

Matte avrebbe poi lavorato come analista radiofonico per i Baltimore Ravens, la nuova franchigia della NFL che ha sostituito i Colts, dal 1996 al 2005.

È sopravvissuto a sua moglie. Le informazioni complete sui suoi sopravvissuti non erano immediatamente disponibili.

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