Max Fried ha perso la partita 2. Poi ha lanciato Atlanta per il titolo.


HOUSTON — Max Fried aveva lasciato il monticello di Minute Maid Park frustrato.

Allora, proprio mercoledì scorso, ha ceduto sei punti ed è stato il lanciatore perdente in gara 2 delle World Series. Il suo manager pensava che l’uscita fosse stata un caso; Fried pensava di aver fallito.

Che l’abbia fatto o meno non è più rilevante: Fried ha vinto gara 6 martedì sera e Atlanta ha conquistato il suo primo titolo delle World Series in 26 anni. In sei inning, il mancino ha concesso quattro valide e ha tenuto un potente attacco di Houston – uno che aveva guidato le major in punti, valide e media battuta – senza punteggio. Ha registrato sei strikeout e non ha camminato nessuno nella sua nona carriera da inizio stagione.

E in una serie in cui i soccorritori hanno trovato molto lavoro, sia per progettazione manageriale che per disperazione o entrambi, Fried non ha raggiunto i 70 lanci fino a quando non ci sono stati due out nel sesto. Alla fine, ne ha lanciati 74. Altri due lanciatori di Atlanta, Tyler Matzek e Will Smith, hanno terminato gli Astros, che sono stati anche distrutti da potenti swing di Jorge Soler, Dansby Swanson e Freddie Freeman.

“Mi sono appena detto che sarei andato là fuori e sarei stato al 100% me stesso e avrei provato a lanciare e provare a vincere una partita”, ha detto Fried. “Solo la stessa mentalità che ho avuto nel secondo tempo: basta andare là fuori e mantenere i ragazzi sbilanciati, solo un tipo di lancio non ortodosso e lancio con i miei occhi”.

Ha usato un cursore per eliminare Carlos Correa, l’interbase All-Star di Houston. Yuli Gurriel, il campione in battuta dell’American League, è caduto su tre palle veloci diritte. Anche Alex Bregman, con un Silver Slugger Award nel suo curriculum, ha vacillato quando ha affrontato la palla veloce di Fried.

“Era molto meglio della prima partita”, ha detto Jose Altuve, che ha trascorso tutta la sua carriera a Houston ed è uno dei migliori battitori del gioco. “Ha lanciato bene. Non ha usato molto la sua palla curva stasera, ma fastball, slider, changeup è stato davvero buono. Era quasi inattaccabile”.

Tom Glavine, il lanciatore vincente in gara 6 che ha conquistato le World Series per Atlanta nel 1995, si è concentrato su come Fried fosse andato dopo i battitori destri.

“Pensavo di aver fatto un bel aggiustamento sottile usando FB e il cambio via stasera per mantenere onesti quei destri”, ha scritto in un messaggio di testo, riferendosi alla palla veloce di Fried, il primissimo lancio che ha sparato martedì sera.

In effetti, Fried, 27 anni, aveva chiarito prima di Gara 6 che non aveva intenzione di rivedere il suo approccio alla formazione di Houston. Stava cercando di apportare modifiche, anche se martedì sera ha lanciato più forte di quanto avesse fatto in qualsiasi altro momento della stagione.

“È solo attenersi ai propri punti di forza, lanciare il mio gioco e fidarsi davvero di ciò che vediamo con i nostri occhi”, ha detto questa settimana. “Faremo degli aggiustamenti. In questo periodo dell’anno, si tratta solo di uscire. Quindi qualunque cosa possiamo fare per uscirne è quale sarà il piano di attacco”.

Il pitching coach di Atlanta, Rick Kranitz, ha detto che Fried è stato tra i migliori che avesse visto nell’elaborare il proprio piano di gioco.

“Sa esattamente cosa vuole fare – esattamente”, ha detto Kranitz sulla terra battuta dopo la partita. “Ora è il momento di entrare nel flusso del gioco, come molti titolari, perché se non lo prendi presto, probabilmente non lo avrai e lo ha dimostrato stasera”.

Ma la serata di Fried sarebbe potuta finire nel primo inning, quando ha galoppato all’indietro verso la prima base per aiutare a giocare una palla a terra. Ha esteso il suo piede destro verso la borsa – e poi il piede destro di Michael Brantley, che era salito di corsa sulla linea, ha sbattuto contro la parte posteriore del piede di Fried e sulla sua caviglia.

Avrebbe potuto diventare un incubo rivisitato per Atlanta, che ha perso il suo lanciatore titolare in gara 1, Charlie Morton, a causa di una gamba rotta. Ma dopo che un allenatore ha valutato Fried, l’antipasto di martedì è rimasto in piedi.

Con due corridori in campo, nessuno fuori e un lanciatore che, come minimo, sarebbe stato lasciato a sentire il gioco, era una scommessa per Atlanta. Fried ha risposto colpendo due dei successivi tre battitori e provocando un terrestre dall’altro.

“Quando è successo, penso che l’abbia semplicemente bloccato”, ha detto Kranitz della collisione che, ha scherzato, ha minacciato di mandare insieme il lanciatore e il suo allenatore in ospedale.

Fried ritirò gli Astros per quattro inning consecutivi. Nel sesto, il suo ultimo frame della serata, Brantley ha realizzato un singolo infield con due out. Poi Fried colpì di nuovo Correa.

E Smith, guardando dal bullpen di Atlanta, non era sorpreso. Martedì aveva intuito che Fried avrebbe molestato la formazione di Houston per tutto il tempo che sarebbe stato sul monte.

“Se Max ne ha uno cattivo, è più motivato e vuole davvero farlo la prossima volta”, ha detto Smith. “Aveva questo sguardo tutto il giorno. Era gentile e rilassato quando è entrato per la prima volta nella clubhouse oggi, ma era motivato, era motivato. Sembrava un Max diverso, onestamente.

Abbastanza diverso da passare da perdente a vincitore – e campione delle World Series – in sei giorni.

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