A Wrexham e altrove, il calcio è solo una trama


LONDRA — Le telecamere giravano ancor prima che gli attori Ryan Reynolds e Rob McElhenney potessero essere sicuri che ci sarebbe stato qualcosa da filmare.

Lo scorso novembre, Reynolds e McElhenney stavano aspettando con ansia di scoprire se la loro offerta per acquistare il Wrexham, club gallese abbandonato nella quinta divisione del calcio inglese, sarebbe sopravvissuta a un voto del Supporters’ Trust, il gruppo di tifosi che aveva salvato la squadra da fallimento e gestirlo con un budget logoro per anni.

Gli attori avevano motivo di essere fiduciosi: quando avevano presentato le loro idee al Trust in una videochiamata, la reazione era stata positiva. Tuttavia, mentre aspettavano la chiamata che li avrebbe informati del risultato del voto, non sapevano se sarebbe stata una buona o una cattiva notizia, e questo li mise in una sorta di imbarazzo.

McElhenney aveva escogitato l’idea di acquistare una squadra di calcio dopo aver inalato entrambe le stagioni di “Sunderland fino alla morte“, la serie di successo di Netflix che descriveva in dettaglio i fugaci alti e bassi frequenti di un altro club sbiadito radicato nella Gran Bretagna postindustriale. “Mi ha detto: ‘Dovremmo farlo. Dovremmo comprare un club e fare un documentario'”, ha detto Humphrey Ker, uno degli scrittori di McElhenney e la persona che gli aveva consigliato la serie di Sunderland.

Se il trust di Wrexham avesse rifiutato l’offerta di proprietà degli attori, il loro piano sarebbe andato in fumo; dopotutto, senza club, non ci sarebbe documentario. Ma affinché il documentario funzionasse, doveva seguire la loro avventura nel calcio fin dall’inizio. Quindi, mentre aspettavano che il telefono squillasse, McElhenney e Reynolds hanno dovuto decidere, effettivamente, cosa sarebbe venuto prima: il contenuto o il club?

Wrexham non è l’unico posto a lottare con questa domanda. Il calcio ha fornito a lungo terreno fertile per il cinema e la televisione, ma l’ascesa delle piattaforme di streaming – con i loro insaziabili appetiti e portafogli generosi e serie rivoluzionarie che coinvolgono squadre interamente immaginarie – ha innescato un diluvio di produzioni.

Alcuni, come la serie di documentari “All or Nothing” di Amazon, hanno cercato di attingere al fascino intrinseco di alcuni dei più grandi club del mondo, incorporando più troupe televisive nel corso di una stagione con squadre come Manchester City, Tottenham e Juventus.

Altri hanno evitato il controllo editoriale – e le considerevoli commissioni – richieste dai superpoteri del gioco a favore di un’estetica più autentica incarnata da “Sunderland ‘Til I Die”, in cui il club è meno il soggetto del documentario e più uno sfondo su cui un la storia umana si svolge.

Ma c’è una differenza cruciale tra molti di questi progetti e il loro predecessore. A Sunderland, i produttori erano semplici osservatori del club. A Wrexham, e altrove, sono qualcosa di più: sono attori del dramma.

“I club di calcio sono i migliori investimenti di contenuto al mondo”, ha dichiarato Matt Rizzetta, presidente dell’agenzia creativa North Six Group e, dal 2020, principale proprietario di Campobasso, una squadra di terza divisione italiana. “Rappresentano un insieme di valori e si connettono automaticamente con le persone in un modo che quasi nient’altro può eguagliare”.

Rizzetta ha detto che la sua decisione di investire nel calcio è stata guidata dal suo cuore – è stato un “sogno per tutta la vita” possedere una squadra, ha detto, in particolare una con sede vicino alla parte d’Italia dove i suoi nonni erano cresciuti – ma il suo pensiero dietro l’acquisto Campobasso, in particolare, era governato dal suo capo.

“Abbiamo esaminato circa 20 squadre, tutte in quell’area”, ha detto. Campobasso si è distinto. Una volta aveva raggiunto la seconda divisione, ma negli ultimi anni aveva trovato molti più serpenti che scale. Ha sede in Molise, regione che spesso si lamenta di essere trascurata dal resto del Paese: Molise Non Esiste, come recita l’autoironico slogan locale: il Molise non esiste.

Rizzetta si adattava perfettamente. La sua strategia era incentrata su “contenuti, narrazione, marketing e media”, ha affermato. “Essere il proprietario di un club ora è diverso dagli anni ’80 e ’90. I team provinciali, in particolare, hanno bisogno di nuovi flussi di entrate per reinvestire nel prodotto e il contenuto è uno dei canali più sottoutilizzati”.

Per rimediare a ciò, il North Six Group di Rizzetta ha firmato un accordo con Italian Football TV, un canale YouTube, per una serie di documentari che avrebbe seguito Campobasso nel suo tentativo (alla fine riuscito) di vincere la sua prima promozione da decenni.

“Era una storia che doveva essere raccontata, questa squadra da una parte del paese che è stata dimenticata”, ha detto Rizzetta. Quell’oscurità, in una certa misura, ha contribuito a rendere fattibile il progetto. “Era un piccolo club assonnato”, ha detto. “Aveva la sensazione di una start-up. Avevamo una tabula rasa. Non c’era niente che potessimo fare che sarebbe sbagliato”.

Tuttavia, non tutti i gruppi di sostenitori apprezzano questo tipo di approccio. Quest’estate, è stato annunciato che Peter Crouch, l’ex attaccante dell’Inghilterra, si sarebbe unito al consiglio di amministrazione del Dulwich Hamlet, una squadra con sede in un’enclave benestante nel sud di Londra, dove ha fatto una manciata di presenze nelle prime fasi della sua carriera .

La mossa non è stata motivata puramente dall’altruismo: le esperienze di Crouch, è emerso pochi giorni dopo, costituirebbe la base di un documentario finanziato da Discovery+. Secondo diverse persone coinvolte nel progetto, la rete aveva esplicitamente concepito l’idea come un’opportunità per creare la propria versione di “Sunderland ‘Til I Die”.

L’idea ha “ricevuto una risposta mista”, ha detto Alex Crane, ex presidente del Dulwich Hamlet Supporters’ Trust. “Alcuni fan sono sinceramente entusiasti”, ha scritto Crane in un messaggio WhatsApp. “Altri sono molto scettici e si chiedono cosa ne tragga il club”.

Certamente, il tema apparente del documentario – che Dulwich affronta un “futuro tetro” e Crouch si è paracadutato per salvarlo – non è stato universalmente accettato. Il Brixton Buzz, una testata giornalistica della comunità, ha suggerito, con un po’ di volgarità, che il “narrativa televisiva” era stato inventato esclusivamente per il bene della serie.

Quella trappola – contorcersi per diventare un campo più commerciabile – è una che Rizzetta è irremovibile che i club devono evitare. A settembre, North Six Group ha aggiunto Ascoli – nella seconda divisione italiana – alla sua scuderia di squadre. Ha fatto appello all’ex proprietario del club, ha detto Rizzetta, come un “operatore strategico” che potrebbe riprodurre il successo di Campobasso su scala più ampia. Tra le prime cose che hanno fatto i nuovi proprietari c’è stato quello di firmare un accordo in esclusiva con Italian Football TV.

“Il contenuto è ancora una parte importante della nostra strategia”, ha affermato Rizzetta. “Ma dovrà essere fatto in un modo diverso. Ascoli ha un messaggio, un marchio e una storia diversi. È sacro per la sua comunità”.

Reynolds e McElhenney sono stati ugualmente espliciti sui loro piani. “Il documentario è una parte enorme” del progetto, ha detto McElhenney durante la prima visita degli attori a Wrexham in ottobre. “Riteniamo che sia il modo migliore per fare davvero un tuffo profondo nella comunità. Puoi trasmettere i giochi in televisione, ma se non segui la storia dei giocatori e la storia della community, alla fine a nessuno importerà davvero”.

Wrexham sta già sentendo i benefici della sua spolverata di polvere di stelle di Hollywood. Una serie di acquisti impressionanti è arrivata durante l’estate per rafforzare la squadra. Ci sono stati anche investimenti nelle infrastrutture del club.

“Lo stadio è in fase di ristrutturazione”, ha detto Spencer Harris, direttore del club prima dell’acquisizione. “La struttura di allenamento della prima squadra è molto migliore. Il club sta costruendo per il successo a lungo termine. Sembra sostenibile.”

Alcuni di quei nuovi soldi sono arrivati ​​dalla vendita dei biglietti – le folle sono aumentate in questa stagione – e alcuni da un picco nella vendita di maglie replica. A ottobre, Wrexham aveva venduto più di 8.000 – quasi tanti quanti ne spedirebbero normalmente in un buon anno – con la corsa natalizia ancora alle porte.

Ma forse la cosa più significativa – e redditizia – le maglie stesse sono leggermente diverse. La maglia da trasferta è verde e grigia, Il tributo di McElhenney nella sua città natale, i Philadelphia Eagles. Ifor Williams Trailers, ex sponsor principale del club, è stato sostituito dall’insegna più riconoscibile di TikTok. Il logo di Expedia si estende sulle spalle.

Sebbene la prima partita della stagione della squadra sia stata trasmessa in televisione a livello nazionale in Gran Bretagna, non è il pubblico che si è sintonizzato su BT Sport per guardare la National League che ha convinto i marchi di quella statura a investire a Wrexham. Molto più allettante era la prospettiva di essere al centro della televisione in prima serata.

A maggio, Reynolds e McElhenney hanno annunciato — nel stile ironico che ha caratterizzato la loro proprietà finora – che avevano venduto due stagioni del loro documentario, “Welcome to Wrexham”, a FX. Includerà il momento in cui hanno ricevuto la chiamata per confermare che la loro offerta per acquistare il club era stata approvata dai tifosi. È stato tutto catturato su pellicola. Il contenuto, si è scoperto, era inseparabile dal club.

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