World Series: 1979 Pirates, 1985 Royals e 2016 Cubs raccontano il superamento dei deficit per 3-1


HOUSTON — Nei momenti cupi dopo che i Pittsburgh Pirates persero Gara 4 delle World Series del 1979 contro i Baltimore Orioles perdendo tre game a uno, Willie Stargell parlò con i suoi compagni di squadra.

Stargell, il picchiatore della Hall of Fame, che comandava quella squadra selvaggia e chiassosa con uno sguardo ben piazzato tanto quanto con una parola severa, cercava di assicurarsi che, per quanto i giocatori si divertissero, giocassero alle loro capacità. Ma fino a quel momento nelle World Series non l’avevano fatto. Erano sull’orlo dell’eliminazione.

“Willie ci ha appena detto, ‘Milioni di persone stanno guardando e non hanno visto i veri Pirati’”, ha detto Kent Tekulve, il più vicino ai Pirati in quel momento. “Ha detto: ‘Qualunque cosa accada, mostriamo loro almeno una partita come giocano davvero i Buccos a baseball.'”

I Bucs hanno regalato agli spettatori in casa tre vere partite dei Pirates di fila e hanno vinto le World Series. Sono una delle sole sei squadre su 48 che sono cadute in una scoraggiante buca tre partite contro una in una serie al meglio delle sette, solo per uscire e vincere le World Series.

Gli Houston Astros sono un terzo della strada per arrivare a sette squadre. Hanno battuto Atlanta in gara 5 domenica e hanno perso tre partite a due nella serie. Gara 6 è martedì nel loro parco di casa, dove sperano di vincere due volte e unirsi ai Cubs del 2016, ai Royals del 1985, ai Tigers del 1968, agli Yankees del 1958, ai Pirates del 1925 e, naturalmente, ai Pirates del ’79 “We Are Family” .

“Non ho mai dubitato che ce l’avremmo fatta”, ha detto Jim Rooker, l’antipasto dei Pirates in Gara 5 di quella serie. “Abbiamo avuto un sacco di ragazzi pazzi e divertenti, e questo sicuramente aiuta.”

Ma non esiste una formula chiara su come evitare l’eliminazione per tre volte consecutive per vincere una World Series, nessun progetto facilmente trasferibile attraverso decenni. I Pirates del ’79 facevano affidamento su molte cose, inclusa la motivazione fornita dal sindaco di Baltimora, che annunciò il percorso della parata prima di Gara 5.

“Dopo ogni vittoria abbiamo scherzato, ‘Abbiamo appena cancellato una parata’”, ha detto Tekulve. “’Cancelliamone un altro.’”

Nel 2016, i Chicago Cubs erano chiaramente combattuti quando sono iniziate le World Series. Portare il peso di oltre un secolo di fallimenti aveva condannato molti pretendenti dei Cubs prima di loro, e anche quella squadra aveva iniziato in quel modo.

Ma dopo una vittoria di misura in gara 5 il 30 ottobre, la direzione ha permesso ai giocatori dei Cubs di rimanere a Chicago per il giorno libero. Invece di un altro giorno di allenamento e interviste a Cleveland, i giocatori sono rimasti a Chicago per festeggiare Halloween con le loro famiglie.

David Ross, il ricevitore della squadra, ha portato i suoi figli a unirsi alla famiglia di Ryan Dempster per fare dolcetto o scherzetto nel quartiere di Wrigleyville. Quando suonavano i campanelli, le persone tenevano in mano sacchetti di caramelle e indossavano espressioni sbalordite sui loro volti per vedere che i giocatori dei Cubs erano alle loro porte, invece di macinare in una gabbia di battuta a Cleveland.

“La gente stava impazzendo”, ha detto Ross, “ma siamo stati in grado di rilassarci e divertirci e poi di resettarci. Penso che abbia fatto una grande differenza”.

Più tardi quella notte, molti dei giocatori indossavano costumi sull’aereo, che lasciò Chicago intorno alle 21:00, e quel gruppo sciolto ha vinto le successive due partite a Cleveland e ha posto fine a un periodo di siccità di 108 anni.

Nel 1985, i Royals affrontarono il disastro dopo aver perso gara 4 a St. Louis. Ma quel gruppo aveva l’insolita particolarità di sapere già di poter superare un deficit di 3-1, perché lo aveva appena fatto nell’American League Championship Series contro i Toronto Blue Jays.

John Wathan, catcher veterano dei Royals, ha ricordato un’intervista rilasciata prima della fondamentale gara 5 delle World Series, che riassumeva l’atteggiamento della squadra.

“Ho detto alla radio che le squadre vincono sempre tre partite di fila durante la stagione regolare”, ha detto lunedì. “Non è così difficile. Sapevamo di potercela fare”.

Wathan ha anche notato che i Royals dell’85, come i Pirates del ’79 e gli Astros del 2021, avevano un nucleo veterano che non si faceva mai prendere dal panico. Ha detto che il manager Dick Howser avrebbe detto ai giocatori quello che Dusty Baker ha detto agli Astros.

“Diceva: ‘Sai che puoi farcela’”, ha ricordato Wathan. “‘Ora vai là fuori e fallo.'”

Ha aiutato il fatto che Kansas City avesse uno staff di pitching virtuosistico che includeva Danny Jackson, Charlie Leibrandt, Dan Quisenberry e il 21enne Bret Saberhagen. I Pirates avevano anche uno staff impressionante nel 1979, con Bert Blyleven, John Candelaria e Jim Bibby. Ma Rooker, che era stato infortunato, è stato l’antipasto a sorpresa per gara 5. Ha lanciato quattro inning con shutout prima di concedere un punto nel quinto, e Blyleven ha lanciato quattro inning con shutout come sollievo.

Ma quella mattina, mentre si recavano al Three Rivers Stadium, i giocatori hanno appreso che la madre del manager Chuck Tanner era morta. Tekulve ha ricordato che i giocatori, normalmente chiassosi e rumorosi, sedevano cupamente con le spalle agli armadietti, fissando il centro della clubhouse, senza sapere come avvicinarsi a Tanner o cosa dire.

Alla fine, non molto tempo prima dell’allenamento di battuta, Tanner è apparso nella club house di casa e ha detto ai giocatori: “So che hai sentito parlare di mia madre. Sapeva che eravamo nei guai ed è andata a chiedere aiuto”.

Era l’approccio perfetto.

“Sapeva esattamente cosa dire che ci avrebbe permesso di tornare al lavoro”, ha detto Tekulve. “Ci stava facendo sapere che andava bene.”

Dopo Gara 5, i Pirates andarono a Baltimora, e il giorno libero prima di Gara 6, Rooker fu sorpreso di sentire i fan di Orioles per strada dirgli che i Pirates avevano la serie nella borsa.

“Era strano”, ha detto Rooker. “Si sentivano come se lo avessimo fatto, che avremmo vinto”.

Non sapevano che prima di Gara 6, la schiena di Candelaria era così dolorante che un compagno di squadra ha dovuto legare le sue punte per lui. In qualche modo, Candelaria ha tirato sei inning senza punti e Tekulve ha tirato gli ultimi tre per completare lo shutout.

Prestazioni coraggiose come quelle sono anche uno strumento utile quando si cerca di superare un deficit di 3-1.

“John era uno dei ragazzi più duri con cui abbia mai giocato”, ha detto Tekulve.

Anche Tekulve era duro. Nelle ultime partite, continuava a ripetersi che era il 16 luglio, non ottobre. Ha portato quell’approccio nel nono inning di gara 7 e dopo aver registrato due strikeout e la palla ha girato intorno al corno, Tekulve l’ha ripresa da Bill Madlock, il terza base.

“Venticinque altre squadre sono andate all’allenamento primaverile in cerca di questo”, ha detto. “Siamo noi che lo troveremo.”

Quindi, le lezioni su come recuperare da un deficit di 3-1 includono veterani duri e fiduciosi; gestori compassionevoli; un po’ di dolcetto o scherzetto; sindaci con la bocca grossa e una fiducia riaccesa dopo aver perso tre volte.

“Eravamo sotto 3-1, ora siamo ancora sotto 3-2”, ha detto l’interbase dell’Astros Carlos Correa dopo la gara 5 di domenica. “Credo davvero che se c’è una squadra che può farlo in questo campionato, siamo noi”.

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