Derrick Henry potrebbe tornare, ma non il suo colpo su questi record


Sebbene sia possibile che un facsimile di Derrick Henry esista a Palau o in Kirghizistan o in qualche piano astrale, non c’è mai stato un running back della NFL alto come Henry, grosso come Henry e veloce come Henry. Questo fatto è stato generalmente molto positivo per i Tennessee Titans e davvero negativo per tutti gli altri.

Coloro che rientrano nella categoria Everyone Else avranno una tregua a tempo indeterminato dalla fuga precipitosa settimanale di Henry dopo che domenica si è infortunato al piede destro nella vittoria del Tennessee 34-31 agli straordinari a Indianapolis. Martedì dovrebbe essere operato e non c’è ancora un calendario per il suo ritorno. L’assenza di Henry è una perdita mostruosa per i Titans (6-2), per il suo inseguimento di una mezza dozzina di punti in corsa e per coloro che amano guardare persone grandi, forti e veloci che fanno cose assurde con un pallone da calcio. Che dovrebbero essere tutti coloro che non sono responsabili di affrontarlo.

Henry ha guidato la lega in tentativi veloci, yard veloci e touchdown veloci nel 2019. Ha guidato la lega in quelle categorie nel 2020. Otto settimane in questa stagione, è di nuovo in testa in tutte.

Quelle statistiche – 219 corse, 937 yard, 10 touchdown in questa stagione – una volta significavano promessa e potenziale, la possibilità che i record di calpestio e i difensori di Henry ottenessero una delle migliori stagioni di corsa di sempre. Ora i numeri, come su un contachilometri rotto, sono bloccati così com’è, è improbabile che aumentino di nuovo nel 2021.

Henry non solo aveva eguagliato la sua prestazione nel 2020 – quando si è precipitato per la quinta più yard nella storia di una singola stagione di campionato – ma stava superando l’un l’altro con margini così ampi che era ragionevole chiedersi se stessero tutti giocando lo stesso sport .

Indovina un po? Non lo erano.

In un campionato in cui i running back ad alto volume sono sbiaditi mentre le squadre cercano di sfruttare le regole che avvantaggiano i quarterback e i passaggi offensivi, i Titans sono stati, sfacciatamente, un anacronismo. La loro identità offensiva si è concentrata sulla consegna della palla, più e più volte, a Henry da 6 piedi-3, 247 libbre.

Il Tennessee fa correre la palla più in primo e secondo down (55 percento) di qualsiasi altra squadra eccetto Chicago e New Orleans, secondo Sharp Football Stats — molto più della media della lega del 46 percento in quelle situazioni. Nel tentativo di contenerlo, le difese a volte schierano otto dei loro 11 giocatori in area, l’area compressa generalmente occupata da uomini di linea difensivi e linebacker. Henry ha affrontato quelle cosiddette scatole impilate a un ritmo maggiore (36,5) di tutti tranne Mark Ingram, Christian McCaffrey ed Elijah Mitchell, secondo le statistiche Next Gen della NFL e l’attenzione in più non scoraggia né il Tennessee né lui.

Dopo aver corso 28 volte domenica contro Indianapolis per portare il suo totale stagionale a 219, Henry ha il maggior numero di vittorie nelle prime otto partite della stagione, secondo Pro Football Reference.

Ha guadagnato 288 yard in più rispetto al running back più vicino, Jonathan Taylor degli Indianapolis Colts, e ha portato la palla 82 volte in più rispetto al running back più vicino, Joe Mixon dei Cincinnati Bengals.

Nel piccolo sottoinsieme di dorsi NFL che si avvicinano alle dimensioni di Henry, nessuno produce come lui. Cookie Gilchrist, indicato da Pro Football Reference come 6 piedi-3 e 251 libbre, corse per 1.096 yard per i Buffalo nel 1962 in una stagione di 14 partite della American Football League. Henry ha quasi raddoppiato il totale la scorsa stagione, quando si è precipitato a 2.027 in 16 partite.

Dei suoi metri su corsa, la stragrande maggioranza è arrivata dopo il contatto. Sebbene i siti di statistica avanzata sembrino differire sul numero esatto, Pro Football Focus ha detto che Henry ne aveva accumulati 728 dopo essere stato colpito, 265 in più di Taylor, che ha il secondo posto in questa stagione.

Davvero, non c’è quasi una statistica rilevante per Henry che non sia al comando. Tocchi? Di molto (237). Yards dalla mischia? Verifica (1.091). Touchdown totali (10, a pari merito con il ricevitore dei Rams Cooper Kupp), yardage per tutti gli usi (1.091), primi down (49). Sì, sì e sì.

Considerando che la rivoluzione passeggera ha assalito gli annali della NFL negli ultimi due decenni, ha pensato che il passaggio della lega a un programma di 17 partite avrebbe accelerato la scomparsa dei segni di quarterback di una sola stagione rimasti in piedi. Il gioco extra ha anche reso raggiungibili i record di corsa che durano da quasi 40 anni.

Henry è stato un esempio di resistenza, perdendo solo due delle 88 partite in carriera prima del suo infortunio al piede, ma anche un faro di meraviglie di fine stagione: tra il 2019 e il 2020, secondo Pro Football Reference, ha una media di 4,2 yard per corsa e 88,9 yard a partita a settembre e ottobre. Le sue medie salirono a 6 yard per corsa e 136,6 a partita nel resto della stagione. Con un’altra partita in più, quegli alti record di corsa avevano poche possibilità quanto i placcatori di Henry.

Invece, Henry salterà i mesi della stagione regolare in cui sembra diventare più forte. Non ci saranno opportunità per lui di irrigidire i Patriots nel freddo di fine autunno del New England (settimana 12) o di schiacciare gli Steelers nel gelido Pittsburgh (settimana 15) o battere i 49ers in casa in prima serata (settimana 16 ).

In quanto tale, il record su corsa di una singola stagione di Eric Dickerson di 2.105 yard nel 1984 rimane al sicuro per un altro anno. Così come i 416 carry di Larry Johnson (2006), i 492 touch di James Wilder (1984) e persino le 2.509 yard da scrimmage di Chris Johnson (2009).

Henry avrebbe potuto romperli tutti. Forse lo farà ancora, la prossima stagione.

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