Una serie mondiale di mitigatori, che ti piaccia o no


ATLANTA — Greg Maddux guida tutte le persone viventi nelle vittorie della major league, con 355. Ha lanciato il primo lancio cerimoniale prima di Gara 5 delle World Series domenica a Truist Park. Tucker Davidson è legato a circa 7,8 miliardi di altre persone per l’ultimo posto nelle vittorie della major league, con zero. Ha lanciato il primo lancio che contava.

“Camminando verso il bullpen per riscaldarmi, l’ho sicuramente immerso”, ha detto Davidson in seguito, dopo che gli Houston Astros hanno battuto Atlanta, 9-5. “La gente stava cantando il mio nome, come se prendesse tutto dentro. Ogni volta che uscivi, sembrava un altro gioco.”

Un’altra partita, cioè, in questa World Series più insolita, guidata dagli Atlanta Braves, tre partite a due, mentre la scena si sposta a Houston per la partita 6 di martedì. Davidson ha collezionato sei eliminazioni nella sua sesta partita da titolare in major league, il che lo ha fatto sembrare un cavallo di battaglia durevole come Old Hoss Radbourn rispetto al titolare di gara 4 di Atlanta, Dylan Lee, che ne ha ottenuto uno alla sua prima partita da titolare in major league.

“Sono rimasto scioccato, ovviamente”, ha detto Lee dopo gara 4, quando gli è stato chiesto la sua reazione quando ha ricevuto il suo incarico quel pomeriggio. “Ma so che ora sono un sollievo.”

Se ti piacciono i mitigatori, e molti di loro, questa è stata la World Series per te. Ogni partita ha incluso almeno 10 lanciatori. I mitigatori hanno lavorato per lo sbalorditivo 63 percento di tutti gli inning (55 su 87) e nessun titolare ha lanciato più di cinque in una partita.

“Puoi dire che i principianti vengono tagliati corti o che i bullpen si stanno allungando”, ha detto il mitigatore di Atlanta Luke Jackson. “È una di quelle cose: va bene per noi nel bullpen? Suppongo. Abbiamo un lavoro ora, il che è fantastico. Siamo tutti pronti a lanciare ogni sera, dal terzo al nono inning”.

Non è così che le squadre lo hanno progettato. I leader attivi delle major per gli inning lanciati, Zack Greinke e Justin Verlander, sono i due Astro più pagati. Ma Greinke si è esaurito alla fine della stagione e si è sentito stanco dopo quattro inning in gara 4. Verlander si sta ancora riprendendo dall’intervento chirurgico di Tommy John.

Houston ha aperto i playoff con Lance McCullers, che ha lavorato per sei e due terzi inning robusti per battere i Chicago White Sox in gara 1 della serie division. Poi ha teso il suo avambraccio in gara 4, ponendo fine alla sua postseason.

Gli infortuni hanno devastato anche i titolari di Atlanta. Mike Soroka, un All-Star nel 2019, si è strappato il tendine d’Achille destro nell’agosto 2020 e lo ha strappato di nuovo a maggio, nove mesi dopo la sua guarigione. Un altro giovane titolare, Huascar Ynoa, si è rotto la mano di lancio quando ha preso a pugni una panchina a maggio. Poi si è fatto male alla spalla nei playoff.

E come gli Astros, anche i Braves hanno perso il titolare che ha aperto la loro corsa ai playoff. Un comebacker è rimbalzato sulla gamba di Charlie Morton in gara 1 delle World Series, e in seguito è stato scoperto che aveva una gamba rotta. Atlanta non aveva esattamente Maddux di riserva. Davidson, che ha fatto quattro partenze in questa stagione ed è rimasto libero nel campo da baseball di classe AAA della squadra, ha preso il posto di Morton nel roster.

È importante considerare questi fattori prima di elogiare il lanciatore iniziale. Sì, la mancanza di resistenza tra i titolari è stata un tema per tutta la stagione, con solo quattro lanciatori nelle major che hanno lavorato per 200 inning. Questa è stata una tendenza per un po’, ma la stagione 2020 accorciata dalla pandemia l’ha accelerata. Le squadre sono state particolarmente caute nel spingere troppo i lanciatori, e molti lanciatori si sono comunque fatti male.

L’ultima World Series, pre-Covid, è stata una vetrina per i principianti d’élite. Quel match del 2019, tra gli Astros e i Washington Nationals, includeva cinque titolari che hanno lavorato per 200 inning in quella stagione: Greinke, Verlander e Gerrit Cole per Houston, e Max Scherzer, Stephen Strasburg e Patrick Corbin per Washington. Lo Strasburgo ha persino lanciato nel nono inning di gara 6.

Se qualcuno ha la possibilità di avvicinarsi al nono questa volta – o almeno vicino al settimo – è Max Fried, che inizierà gara 6 per Atlanta. Fried ha perso gara 2 ma non è stato colpito duramente e ha anche affrontato due battitori nel sesto inning. Dopo aver messo insieme due partite di bullpen, il manager Brian Snitker dovrebbe avere le cose più facili con Fried martedì.

“E’ pronto per andare”, ha detto Snitker dopo gara 5. “Lo avevamo in riserva se fosse successo qualcosa oggi. Se fossimo stati rinchiusi in inning extra o cose del genere, lo avremmo inseguito laggiù e forse lo avremmo usato anche oggi. Mi sento sempre bene quando Max lancia. Ti dà sempre la possibilità di vincere”.

Fried, che ha 40-18 anni con una media di punti guadagnati di 3,34 in carriera, avrà un giorno di riposo in più per Gara 6. Il manager di Astros Dusty Baker, nel frattempo, sembra che userà il suo titolare di Gara 3, Luis Garcia, a riposo breve . Questo perché Baker aveva bisogno di Jose Urquidy per un inning domenica dopo che il titolare Framber Valdez è stato eliminato nel terzo.

“A questo punto siamo una specie di Garcia”, ha ammesso Baker dopo la vittoria. “Quando sei sotto 3-1, devi solo tirare fuori tutte le fermate alla tua rotazione. Se un ragazzo è stanco, non importa perché il tuo prossimo passo è casa e non eravamo pronti per tornare a casa. Tutti i ragazzi l’hanno sventrato”.

Quattro mitigatori Astros si sono particolarmente distinti in questa postseason: Ryne Stanek, Phil Maton, Kendall Graveman e Ryan Pressly. Quel gruppo ha combinato per un’ERA 1,33 con 47 strikeout in 40 inning. Affinché gli Astros vincano, dovranno continuare così.

“Quei quattro ragazzi – direi probabilmente tutti nel bullpen – sono stati la nostra forza in questa postseason”, ha detto il catcher Martín Maldonado. “Ci hanno tenuto in partita. Hanno tenuto il comando per noi. Ogni lanciatore è diverso e attacca il battitore”.

Una processione di mitigatori di basso profilo e ad alto numero di ottani sull’attacco è l’immagine che definisce, finora, questa World Series. Non è una vendita facile per il baseball e le valutazioni televisive che affondano lo hanno riflesso.

Il baseball ha cercato di limitare la parata del bullpen con la regola che richiede che ogni lanciatore finisca un inning o affronti almeno tre battitori. Ma finché ci sono così tanti forti mitigatori nei roster postseason, gli analisti esperti incoraggeranno i manager a inseguire vantaggi favorevoli. I giochi continueranno a durare fino a notte fonda e i fan che stanno ancora guardando sorseggeranno bevande energetiche per cercare di tenere il passo.

Il puzzle di lancio di questa World Series è qualcosa di anomalo, in gran parte un riflesso di circostanze impreviste e sfortuna. Ma evidenzia la necessità per i team di coltivare i principianti, fidarsi di loro per lavorare fuori dagli inceppamenti e mantenerli abbastanza sani da esibirsi in profondità in autunno.

Ciò può solo aiutare il valore di intrattenimento dell’evento distintivo del baseball, a meno che tu non sia un mitigatore delle World Series. Se lo sei, i punti stile non contano.

“Finché vinciamo”, ha detto il più vicino di Atlanta, Will Smith, “non ci interessa davvero”.

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