Il progetto Kuiper di Amazon spera di lanciare i primi due prototipi di satelliti alla fine del 2022

L’ambizioso progetto di Internet satellitare di Amazon, Project Kuiper, mira a lanciare i suoi primi due prototipi di satelliti nel quarto trimestre del 2022, secondo una licenza di lancio sperimentale la società ha depositato oggi presso la Federal Communications Commission. Chiamati KuiperSat-1 e KuiperSat-2, i due prototipi dovrebbero essere lanciati su un nuovo razzo sperimentale chiamato RS1, attualmente sviluppato dalla startup ABL Space Systems con sede a El Segundo, in California.

L’obiettivo di Kuiper è quello di lanciare una gigantesca costellazione di un massimo di 3.236 satelliti in orbita terrestre bassa nel prossimo decennio al fine di fornire una copertura Internet a banda larga a bassa latenza alla superficie sottostante. Il piano è di servire le comunità rurali e altre aree in cui è difficile fornire infrastrutture per i servizi Internet tradizionali. È un concetto simile a quello di Starlink, la costellazione di satelliti Internet a banda larga di SpaceX, che propone di inviare quasi 12.000 in orbita bassa intorno alla Terra. Ma a differenza di Kuiper, Spacex ha effettivamente lanciato più di 1.700 dei suoi satelliti e ha persino creato un programma beta per centinaia di utenti. Kuiper non ha ancora lanciato alcun satellite.

Ora, la filiale di Amazon sembra quasi pronta per iniziare. La scorsa settimana, l’azienda ha mostrato i test dei propulsori i satelliti utilizzeranno per manovrare nello spazio. E Kuiper afferma che questi primi prototipi consentiranno all’azienda di testare la stessa “tecnologia di comunicazione e rete” che sarà inclusa nei satelliti finalizzati. I due prototipi opereranno a 366 miglia, o 590 chilometri, sopra la Terra. KuiperSat-1 e KuiperSat-2 ospiteranno molte delle stesse tecnologie necessarie per la costellazione finale, comprese antenne, modem, potenza e propulsione.

Un’infografica che spiega come funzioneranno i test quando i satelliti sono nello spazio.
Immagine: Progetto Kuiper

Mentre sono nello spazio, i satelliti verranno utilizzati per testare la loro capacità di connettersi con quattro dei terminali utente di Kuiper e una stazione di terra a McCulloch, in Texas, progettata per inviare e ricevere segnali a banda larga dal veicolo spaziale. L’intera sequenza di test è impostata per durare solo 10 minuti mentre ogni satellite passa sopra la testa.

“Non c’è alcun sostituto per i test in orbita e ci aspettiamo di imparare molto data la complessità e il rischio di operare in un ambiente così impegnativo”, ha dichiarato in una nota Rajeev Badyal, vicepresidente della tecnologia per Project Kuiper. “Non vediamo l’ora di iniziare.” Finora, Kuiper afferma di aver effettuato alcuni test sul campo con i suoi terminali utente, affermando di ottenere velocità di trasmissione massime fino a 400 Mbps. Il programma beta di Starlink offre velocità di download fino a 100 Mbps e 200 Mbps.

La scelta di Kuiper di far volare i suoi primi due prototipi sul razzo RS1 di ABL è inaspettata. Ad aprile, la società ha annunciato di aver acquistato nove voli del razzo Atlas V, cavallo di battaglia della United Launch Alliance, per lanciare lotti di satelliti Kuiper. Nel frattempo, ABL deve ancora lanciare uno dei suoi razzi. L’azienda dice che sta puntando a condurre la sua primo lancio di prova con la RS1 prima della fine dell’anno fuori dall’Alaska. Kuiper afferma di essere “impressionato dalle capacità uniche di ABL, dai rapidi progressi nello sviluppo e dalla dedizione ai clienti”, secondo un post sul blog pubblicato oggi. Il razzo RS1 di ABL avrà la capacità di essere lanciato circa 1,5 tonnellate di carico utile per l’orbita terrestre bassa a circa $ 12 milioni per volo, che secondo Kuiper è la “giusta capacità ed efficienza dei costi per supportare il nostro profilo di missione”. Un portavoce di Amazon ha confermato che il più piccolo RS1 è più appropriato per il lancio di due satelliti, mentre Kuiper prevede di utilizzare i razzi Atlas V per dispiegare l’intera costellazione.

Insieme alle notizie di oggi, Kuiper sta anche cercando di rassicurare la comunità spaziale che l’azienda tenterà di mitigare eventuali effetti dannosi dei suoi satelliti. Una grande critica alle mega-costellazioni proposte come Kuiper e Starlink è che porteranno a un ambiente molto più affollato nell’orbita terrestre bassa, aumentando la probabilità di collisioni nello spazio e rendendo più difficile il lancio di satelliti in futuro. Kuiper dice che porterà i suoi prototipi di satelliti fuori dall’orbita quando avrà finito di testarli immergendoli nell’atmosfera terrestre, dove bruceranno.

Kuiper afferma anche di aver “lavorato con astronomi e altri operatori del settore per ridurre la visibilità dei satelliti del sistema Kuiper”. Gli astronomi hanno sollevato preoccupazioni per l’aumento delle mega-costellazioni satellitari, poiché l’afflusso di satelliti luminosi porterà a una maggiore interruzione delle osservazioni del cielo notturno. Per aiutare a smorzare la luminosità dei suoi satelliti, Kuiper sta includendo un parasole su uno dei due prototipi per ridurre la sua capacità di riflettere la luce del sole. “Raccoglieremo dati per confrontare la riflettività tra i due veicoli spaziali e condivideremo qualsiasi apprendimento con la comunità di astronomia dopo la missione”, ha scritto Kuiper nel suo post sul blog. SpaceX ha anche lanciato più di 1.000 dei suoi satelliti con parasole, o visiere, per smorzarne la luminosità.

Quest’ultimo annuncio di Kuiper arriva una settimana dopo che la società ha annunciato una partnership con Verizon per espandere la copertura 4G / LTE e 5G del vettore in aree meno servite. Un tale accordo si basa sul primo lancio dei suoi satelliti da parte di Kuiper.

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