I nuovi allenatori NBA neri si chiedono perché ci sia voluto così tanto tempo per ottenere un tiro


Jamahl Mosley ha girato il mondo per il basket.

Ha giocato per squadre professionistiche in Messico, Australia, Spagna, Finlandia e Corea del Sud. Era un allenatore di sviluppo dei giocatori con i Denver Nuggets della NBA quando Carmelo Anthony era lì. È stato assistente allenatore dei Cleveland Cavaliers durante i quattro lunghi anni successivi alla partenza di LeBron James per Miami. Gli ultimi anni di Dirk Nowitzki con i Mavericks e l’ascesa di Luka Doncic? Anche Mosley era lì, come assistente a Dallas.

Ha trascorso 16 stagioni nello staff tecnico della NBA, sviluppando le sue abilità e sperando che la sua grande occasione diventi un capo allenatore. Aveva ascoltato il consiglio di sua madre di giocare a basket al college per un allenatore nero, per imparare le capacità di leadership da qualcuno che gli assomigliava. I dubbi sul fatto che abbia mai ottenuto quel tipo di lavoro sono emersi solo negli ultimi anni quando ha intervistato per – ed è stato rifiutato per – sette lavori di head coach NBA.

“Perché sapevi di essere qualificato”, ha detto Mosley. “Sapevi di aver intervistato bene. Sapevi di avere la capacità di farlo.”

I ranghi degli allenatori e dei dirigenti della NBA sono stati a lungo dominati da uomini bianchi, anche se oltre il 70% dei giocatori sono neri. Ma quest’anno, Mosley è entrato a far parte di un’insolita off-season, in cui sette degli otto posti vacanti di head coach sono stati occupati da candidati neri. Cinque di loro, incluso Mosley, che è stato ingaggiato dagli Orlando Magic a luglio, sono head coach per la prima volta. Gli altri sono Wes Unseld Jr. dei Washington Wizards, Willie Green dei New Orleans Pelicans, Ime Udoka dei Boston Celtics e Chauncey Billups dei Portland Trail Blazers.

“Se questo fosse 15 anni fa, probabilmente non otterremmo queste posizioni”, ha detto Green.

L’aumento – 13 dei 30 allenatori della lega sono ora neri e altri due non sono bianchi – è arrivato durante una più ampia conversazione nazionale sulle pratiche di gara e di assunzione. I giocatori di colore hanno sfruttato le loro voci per cercare il cambiamento che ritenevano fosse in ritardo.

“Questa è una macchia sul campionato che nessuno può negare”, ha detto in un’intervista Michele Roberts, direttore esecutivo del sindacato dei giocatori, “e dobbiamo continuare a fare meglio”.

Molto prima di diventare l’allenatore dei Celtics, Udoka si autodefiniva uno studente del gioco. Da adolescente a Portland, Oregon, registrava partite con alcuni dei suoi giocatori preferiti del college, come Lawrence Moten di Siracusa e Lamond Murray dell’Università della California, Berkeley. Poi si sarebbe diretto al parco giochi per imitare le loro mosse. (Udoka ha ancora una pila di cassette VHS a casa.)

“Non ero il ragazzo più atletico o abile”, ha detto Udoka, “quindi ho dovuto davvero usare il mio cervello per un vantaggio. Ho sempre pensato alla partita in un certo modo, e penso che anche alcuni allenatori lo abbiano visto in me”.

Udoka è cresciuto in un quartiere prevalentemente nero, ha frequentato una scuola superiore nera e ha avuto allenatori neri. Non era particolarmente cosciente della razza, disse, poiché essere in quell’ambiente era tutto ciò che sapeva. Ma il suo allenatore del liceo “predicava la famiglia, l’unione e la fratellanza”, ha detto Udoka, e ha portato con sé quelle lezioni.

Udoka stava rimbalzando in giro per l’NBA come attaccante difensivo quando ha ottenuto quello che ha descritto come “il bug dell’allenatore”. Ha contribuito a fondare una squadra di Amateur Athletic Union a Portland che includeva Terrence Ross e Terrence Jones, futuri giocatori NBA. Udoka ha anche partecipato a seminari di coaching ospitati dal sindacato dei giocatori NBA. Dopo il ritiro, si è unito ai San Antonio Spurs nel 2012 come assistente di Gregg Popovich.

Il lavoro dei Celtics è iniziato a giugno quando la squadra ha annunciato che Brad Stevens, che aveva allenato la squadra per otto stagioni, sarebbe stato il suo nuovo presidente delle operazioni di basket. Jaylen Brown, una delle giovani stelle dei Celtics, ha detto in una recente intervista con The Undefeated che aveva detto alla squadra di assumere un candidato nero. La rappresentazione era importante per lui, ha detto.

“I giocatori chiedevano ed esigevano e volevano vedere più ragazzi che assomigliassero a loro”, ha detto Udoka. Ha aggiunto: “Nel coaching, penso che ci sia stato un passaggio da X e Os e piani di gioco al valore che è posto sulle relazioni. E c’è un legame culturale naturale che gli allenatori neri avranno con i loro giocatori”.

Udoka ha detto che non stava suggerendo che gli allenatori bianchi non potessero legare con i giocatori neri. Ha citato Popovich, che è bianco, come qualcuno che ha sottolineato a lungo l’importanza delle relazioni. Ma per un nuovo allenatore in una nuova squadra, sarebbe ingenuo credere che la razza non sia un fattore.

“Il basket è principalmente basato sulle minoranze”, ha detto il playmaker dei Celtics Marcus Smart in un’intervista. “Quindi avendo una minoranza come allenatore, posso entrare in contatto con lui. Posso dirgli delle cose, o lui può dire delle cose a me, e lo capiamo. Mentre è diverso quando non lo fai. Devi cercare di capire, ok, come posso incontrarli a metà strada?”

Tuttavia, un allenatore è un allenatore: Udoka ha sospeso Smart per il finale di preseason della squadra per aver infranto una regola della squadra non specificata.

Circa tre anni fa, Rick Carlisle, in qualità di presidente del Associazione Nazionale Allenatori Basket, è stato ascoltato da un numero crescente di giovani assistenti di diversa estrazione che sentivano di non ricevere una scossa equa nei lavori di head coaching.

La lega e l’associazione degli allenatori hanno presto avviato l’NBA Coaches Equality Initiative, un programma volto a formare giovani allenatori e garantire che i candidati qualificati siano visibili quando si presentano posti di lavoro. Dal 2019, ci sono stati numerosi workshop, vertici, tavole rotonde e opportunità di networking.

E c’è un’app, un database di allenatori che è stato presentato l’anno scorso. Ora include i profili di circa 300 allenatori, a cui i mediatori di potere della lega – proprietari, direttori generali, presidenti di squadra – possono accedere, ha detto Carlisle. Gli allenatori possono caricare le loro storie, le loro filosofie e persino le clip delle interviste. Pensalo come Bumble per il set di coaching NBA. Ma fa tutto parte di una missione più ampia, ha detto Oris Stuart, il capo delle persone e responsabile dell’inclusione per la lega.

“Abbiamo conversazioni in corso con i nostri team sull’importanza di assicurarsi che, mentre prendono decisioni, il processo sia inclusivo”, ha detto Stuart in un’intervista. “Ci concentriamo sull’importanza di assicurarci che vengano presi in considerazione i migliori talenti, che abbiamo un ampio raggio d’azione e che andiamo oltre le reti prestabilite da cui le persone lavorano”.

Ma nell’ultimo anno, i processi di assunzione di due allenatori bianchi, incluso quello che ha portato Carlisle con gli Indiana Pacers, sono stati criticati per non essere stati inclusivi.

I Minnesota Timberwolves hanno licenziato Ryan Saunders come loro allenatore a febbraio e hanno annunciato il suo sostituto, Chris Finch, che è bianco, lo stesso giorno. I Timberwolves hanno scelto di non promuovere il capo allenatore associato della squadra, David Vanterpool, che è nero, il che sarebbe stato tipico dopo un licenziamento di metà stagione. (Vanterpool ora è un assistente dei Nets.)

La percezione era che non c’era modo che i Timberwolves avrebbero potuto prendere seriamente in considerazione qualsiasi candidato nero data la loro tempistica accelerata, ha affermato Roberts, il direttore esecutivo del sindacato dei giocatori. I tempi del cambiamento, ha aggiunto, “sono entrati nella pelle di molte persone”.

In pochi giorni, Carlisle e David Fogel, direttore esecutivo dell’associazione degli allenatori, hanno rilasciato una dichiarazione in cui l’organizzazione ha espresso la sua “delusione” per la ricerca del Minnesota, affermando che è “nostra responsabilità sottolineare quando un’organizzazione non riesce a condurre un ricerca approfondita e trasparente di candidati provenienti da un’ampia gamma di background diversi.”

Ma solo pochi mesi dopo, a giugno, Carlisle ha accettato il lavoro ai Pacers dopo quella che sembrava essere una ricerca abbreviata. Indiana aveva licenziato Nate Bjorkgren all’inizio del mese dopo una sola stagione e avevano intervistato solo un altro candidato quando avevano offerto il lavoro a Carlisle. Chad Buchanan, general manager dell’Indiana, ha dichiarato in un’intervista che la squadra voleva un allenatore esperto e che Carlisle si era inaspettatamente reso disponibile dopo le sue dimissioni dai Dallas Mavericks, che aveva allenato per 13 stagioni e portato a un campionato nel 2011.

Buchanan ha cercato di rassicurare Carlisle dicendogli che i Pacers avevano intervistato 17 candidati, di cui otto neri e una donna, prima di assumere Bjorkgren otto mesi prima.

“Era qualcosa di cui ero preoccupato”, ha detto Carlisle, “ma quando mi hanno dato quell’informazione, mi sentivo a mio agio ad andare avanti”.

Laureato in economia alla Johns Hopkins University, Wes Unseld Jr. pensava che sarebbe entrato nel settore dell’investment banking. Ma per due estati, prima e dopo la laurea nel 1997, ha fatto l’internato per i Wizards. Suo padre, anche lui Wes, che era sinonimo della franchigia dai suoi giorni di gioco nella Hall of Fame, era entrato nel front office come direttore generale della squadra dopo sette stagioni come capo allenatore. L’anziano Unseld ha invitato suo figlio a imparare le basi, nel caso in cui il mondo finanziario non fosse per lui.

“Se hai intenzione di essere in questo business, devi imparare il business”, Wes Unseld Jr. ha ricordato che suo padre gli aveva detto. “Quindi sto pensando, OK, sarò in giro per il basket. “No, farai stagisti in ogni dipartimento.” Relazioni con la comunità, pubbliche relazioni, marketing, vendite: lo chiami, l’ho fatto.

Unseld, che era un ottimo giocatore di Division III per Johns Hopkins, si rese presto conto che non poteva lasciarsi alle spalle il gioco, e divenne uno dei tanti incontri non celebrati dietro le quinte della NBA Dopo otto stagioni come scout per Washington, ha trascorso i successivi 16 anni come assistente per varie squadre della lega. Ha affinato le offese. Ha costruito difese. Con i Wizards, era conosciuto come Il genio per la sua attenzione ai dettagli e il suo senso istintivo per il gioco. A Denver, ha contribuito a trasformare Nikola Jokic e Jamal Murray in star.

Eppure Unseld non poteva ottenere un lavoro di head coach. Ha detto che non era mai sicuro se la sua razza fosse un fattore. “Quando un’opportunità non si presenta, a volte è facile chiedersi: ‘Era quello?’”, ha detto Unseld. “E potrebbe essere stato. È difficile da dire».

Dopo un record di 14 allenatori neri che presidiavano le panchine per le squadre all’inizio della stagione 2012-13, quei numeri sono diminuiti negli anni successivi, mostrando quanto possano essere tenui i progressi. Unseld ha affermato che l’NBA è “un business di rete come qualsiasi altro business”.

“Se non sei collegato ai decisori, può essere difficile”, ha detto. “Non so se sia un modo palese di non intervistare o di non dare una possibilità alle persone di colore, ma forse semplicemente non hanno quella rete da cui attingere. È più un problema di sistema”.

Roberts ha elogiato l’associazione degli allenatori per aver lavorato per affrontare questo problema nelle ultime stagioni. Ma il vero potere, ha detto, è venuto dai giocatori stessi.

“Una squadra felice è probabilmente una squadra di maggior successo”, ha detto. “E se i giocatori pensano che la dirigenza stia facendo il culo alle loro preoccupazioni articolate su uno staff tecnico, allora qual è la loro motivazione per rimanere?”

A New Orleans, Willie Green pensa spesso a suo zio, Gary Green, che lo ha allenato quando stava crescendo a Detroit e che gli ha dato le basi. Dopo diversi anni come assistente con Golden State e Phoenix, Green ha detto di sentire un accresciuto senso di responsabilità.

“Dobbiamo essere custodi di queste opportunità”, ha detto.

A Boston, Garrett Jackson, un ex giocatore della squadra AAU di Udoka, è ora uno dei coordinatori video di Udoka. E Mosley ha ottenuto la sua prima vittoria per i Magic con una vittoria di misura contro i Knicks al Madison Square Garden. È stato ha regalato la palla da gioco, poi sono tornato al lavoro.

“È come qualsiasi cosa”, ha detto. “Basta abbassare la testa e fare il lavoro”.

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