Gli impianti di cattura del carbonio possono invertire il cambiamento climatico? | Notizie sulla crisi climatica


Su un remoto altopiano nel sud-ovest dell’Islanda, circondato da dirupi scuri e distese di muschio verde, è stato aperto un nuovo importante impianto con l’audace promessa di aiutare a invertire il cambiamento climatico rimuovendo l’anidride carbonica dall’aria.

È il più grande complesso di questo tipo al mondo e, secondo i suoi operatori, sarà catturare 4.000 tonnellate di gas serra all’anno in scatole delle dimensioni di un container. Questo verrà quindi incanalato in profondità nel sottosuolo per trasformarsi, sorprendentemente, in una roccia innocua.

Mentre i leader mondiali si incontrano a Glasgow per la COP26, il vertice sul clima delle Nazioni Unite, gli scienziati pubblicizzano questa tecnologia all’avanguardia ma costosa come una soluzione chiave alla crisi climatica.

Altri avvertono che il suo prezzo elevato e il vorace appetito per l’energia sono ostacoli alla neutralizzazione delle emissioni su scala globale. I suoi critici più accaniti lo bollano come una tattica ingenua e non dimostrata che offre ai peggiori inquinatori una cortina fumogena.

Ma con piani in corso per operazioni di “cattura aerea diretta” ancora più grandi di quella islandese, i sostenitori affermano che questa tecnologia pionieristica può aiutare l’umanità a rendere il mondo carbon neutral e limitare il riscaldamento all’obiettivo concordato a livello internazionale di 1,5 gradi Celsius (2,7 gradi Fahrenheit). ).

“La cattura diretta dell’aria è assolutamente essenziale per raggiungere lo zero netto”, ha affermato il professor Stuart Haszeldine, esperto di stoccaggio di CO2 e ingegneria del clima presso l’Università di Edimburgo.

“Dobbiamo avere soluzioni tecnologiche per tirarci fuori da questo problema che la tecnologia ha creato. Sono tutti a favore della piantumazione di alberi e del rewilding, ma nessuno di questi di per sé è sufficiente. La cattura diretta dell’aria, insieme all’utilizzo di molto meno combustibile fossile, fa parte del rimedio”.

La tecnologia di cattura della CO2 di proprietà della società Climeworks al lavoro in Svizzera [Walter Bieri/EPA]

‘Orca’

A mezz’ora di macchina dalla capitale islandese, Reykjavik, l’impianto di cattura del carbonio in Islanda è stato aperto a settembre e utilizza ventilatori a misura d’uomo per aspirare l’aria nei suoi condotti. Lì, la CO2 si accumula su un filtro denso prima di essere liberata da raffiche di calore a 100°C (212F) dall’energia geotermica rinnovabile, fornita dal ventre vulcanico dell’isola.

Il gas viene quindi sciolto in acqua e pompato attraverso i pori e le fessure della roccia basaltica fino a 2.000 metri (6.600 piedi) sotto terra. Lì si raffredda, reagisce con i minerali e, entro due anni, si trasforma da gas riscaldante per il clima in roccia priva di rischi.

Chiamato “Orca” – quasi identico alla parola islandese per energia – l’impianto industriale è stato creato da Climeworks, una società svizzera di cattura del carbonio, e Carbfix, un gruppo islandese specializzato nella trasformazione della CO2 in pietra.

Il personale dell’impianto insiste sul fatto che la riduzione delle emissioni deve andare di pari passo con la rimozione delle emissioni.

“[This technology] non ci dà una scusa per continuare come al solito”, ha detto Sandra Ó Snæbjörnsdóttir, una geologa che supervisiona lo stoccaggio di CO2 lì. “In primo luogo, non dobbiamo emettere CO2. Dobbiamo decarbonizzare».

Le crescenti concentrazioni di CO2 atmosferica stanno facendo aumentare le temperature globali e con esse un aumento di siccità, inondazioni e altri eventi meteorologici estremi, il tutto causando gravi danni agli ecosistemi che sono alla base della vita sulla Terra.

Al contrario, gli esperti dicono che non basta semplicemente ridurre le emissioni di gas serra. Anche la cattura sostanziale e prolungata è cruciale, in particolare come recente ONU carta ha scoperto che i governi prevedono di estrarre più del doppio della quantità di combustibili fossili necessari per mantenere le temperature globali a livelli di sicurezza.

“Non esiste un precedente storico per la scala delle transizioni necessarie”, ha affermato un punto di riferimento 2018 rapporto dal Gruppo intergovernativo di esperti sui cambiamenti climatici. “Concettualmente, è possibile che le tecniche per estrarre CO2 dall’atmosfera possano contribuire a limitare il riscaldamento a 1,5°C”.

Un lancio di massa

Il complesso in Islanda mostra solo uno dei tanti metodi per rimuovere la CO2 dall’aria. Tutti sono in diversi stadi di preparazione. Alcuni richiedono una ricerca di laboratorio iniziale, altri sono sull’orlo di un’implementazione su larga scala.

Una tecnica è più familiare: piantare alberi, gli originali “centri di cattura del carbonio”. Assorbono la CO2 atmosferica mentre potenziano gli habitat della fauna selvatica, fondamentale per arginare la perdita di biodiversità e proteggere dalle inondazioni.

Ma gli alberi impiegano tempo per crescere e, quando cercano di bloccare il carbonio a tempo indeterminato, rimangono vulnerabili al disboscamento, al disboscamento o agli incendi alimentati dal deterioramento del clima. Gli scienziati si preoccupano anche dell’enorme fabbisogno di terra e acqua per questa tattica di piantagione di alberi.

Gli esperti affermano che le soluzioni basate sulla natura sono importanti ma non sufficienti di per sé. Eppure l’attuale scala delle emissioni di anidride carbonica fa impallidire i nostri strumenti artificiali per rimuoverle. Anche se le attività umane rilasciano nell’atmosfera decine di miliardi di tonnellate di CO2 all’anno, il nuovo impianto in Islanda è in grado di catturare solo 4.000 tonnellate, una piccola frazione di questo gas che riscalda il pianeta.

Gli esperti sostengono un’implementazione di massa di queste strutture con una capacità di cattura della CO2 molto maggiore.

“Avrai bisogno di qualcosa come 10.000 di questi in tutto il mondo”, ha detto Haszeldine. “Sembra un numero grande, ma è lo stesso del numero di grandi centrali elettriche in tutto il mondo. Quindi è il tipo di cosa che è già stata fatta”.

Questi sono già all’orizzonte. La società canadese Carbon Engineering ha destinato alla Scozia e allo stato americano del Texas due enormi complessi e afferma che ognuno sarà in grado di rimuovere fino a un milione di tonnellate di CO2 ogni anno, l’equivalente di 40 milioni di alberi ciascuno.

“Queste strutture dimostreranno che su larga scala [direct air capture] la tecnologia è uno strumento fattibile, conveniente e disponibile che è pronto ad aiutare a portare le emissioni globali a zero e, infine, nette negative”, ha affermato Steve Oldham, capo di Carbon Engineering.

“Stop ai progetti sui combustibili fossili”

L’ottimismo di Oldham non è condiviso da tutti.

Gyorgy Dallos, un attivista per il clima di Greenpeace International, sostiene che presentare la tecnologia di cattura del carbonio come una soluzione “è nel migliore dei casi ingenuo e nel peggiore pericolosamente cinico” – descrivendolo come “costoso, non sviluppato e non è dimostrato che funzioni su larga scala”.

“Serve come una cortina fumogena per distrarre da un continuo aumento delle emissioni”, ha detto. “La vera soluzione è l’immediata riduzione delle emissioni che significa, tra le altre cose, un arresto immediato a nuovi progetti di combustibili fossili”.

La tecnologia di cattura del carbonio deve sicuramente affrontare delle sfide, non ultimo il prezzo. Con un costo di oltre $ 600 per tonnellata, il conto per la rimozione di miliardi di tonnellate di anidride carbonica sarebbe allettante.

Tuttavia, è probabile che i prezzi diventino più economici man mano che la tecnologia migliora e si espande, proprio come i pannelli solari un tempo costosi sono crollati di prezzo. Gli esperti prevedono che il costo scenderà al di sotto dei 200 dollari per tonnellata entro 20 anni. Nel frattempo, i costi possono essere compensati vendendo la CO2 raccolta ad aziende agricole, di bevande o energetiche, che si tratti di coltivare cibo, aggiungere effervescenza alle bevande o combinarsi con l’idrogeno per produrre carburante.

Un altro problema è che la CO2 costituisce solo circa lo 0,04 percento dell’aria, quindi richiede grandi quantità di energia per estrarla da vasti volumi d’aria. Le fonti di energia ecologiche e affidabili sono fondamentali.

L’alta concentrazione di vulcani dell’Islanda ha reso la nazione insulare una scelta ovvia grazie alla sua offerta economica e abbondante di energia geotermica, oltre al giusto tipo di rocce per lo stoccaggio dei minerali di CO2. Queste condizioni aprono la porta a ulteriori centri di cattura aerea in aree diverse come le Hawaii, il Rift dell’Africa orientale, parti della Russia e le nazioni del sud-est asiatico.

Ma il processo richiede notevoli quantità d’acqua e la presenza di roccia basaltica porosa, ampiamente disponibile sui margini continentali ma scarsa altrove.

Il tempo stringe e alcuni gruppi ambientalisti rimangono profondamente scettici nei confronti della tecnologia. In un rapporto di quest’anno, Friends of the Earth ha respinto la cattura diretta dell’aria come “futuristica, non dimostrata e pericolosa”, aggiungendo che è “improbabile che funzioni su larga scala” e avvertendo che gli investimenti in essa “potrebbero persino portare a una maggiore estrazione di combustibili fossili” .

Ma dal campo di lava in Islanda, mentre l’aria viene setacciata dalla CO2 nel tentativo audace di raffreddare il pianeta, il percorso per uscire dalla crisi climatica sembra diverso.

“Non abbiamo proiettili d’argento”, ha detto Snæbjörnsdóttir. “Ma abbiamo un portafoglio di soluzioni che, combinate, possono probabilmente aiutarci con il compito che ci attende”.



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