125 anni dopo la prima partita di golf del college, una rivincita


In un giorno d’autunno del 1896, un gruppo di studenti di Yale, coinvolti in una nuova mania sportiva chiamata golf, viaggiò dal loro campus di New Haven, Connecticut, in treno e diligenza verso un campo a nord di New York City – uno dei pochi club del paese in quel momento – per assumere alcuni tipi dalla Columbia.

In quello che è diventato il primo incontro intercollegiale del paese, Yale ha spazzato la Columbia, con tutti e sei i golfisti che hanno vinto le loro partite.

All’inizio di questo mese, dopo 125 anni, la Columbia ha finalmente ottenuto la sua rivincita.

“Questo è un giorno straordinario per il nostro gioco: il gioco collegiale è nato 125 anni fa”, ha detto l’attuale allenatore della Columbia, Rich Mueller, alle due squadre riunite sul campo di pratica del Saint Andrew’s Golf Club a Hastings-on-Hudson, NY

Sì, la prima partita di golf del college è stata giocata tra due squadre della Ivy League che raramente hanno infranto le prime 100 scuole della Divisione I negli ultimi decenni.

Naturalmente, questi erano tempi diversi negli sport universitari. Per decenni dopo che la prima partita di football intercollegiale fu giocata da Princeton e Rutgers nel 1869, le squadre di calcio della Ivy League sarebbero rimaste le potenze atletiche facendo i titoli nazionali.

Allo stesso modo, nel golf del college, la partita del 1896 segnò l’inizio del dominio di Ivy. L’anno successivo si tennero i primi campionati nazionali del college e quasi ogni squadra e titolo individuale fino al 1930 fu vinto da una scuola della Ivy League, in particolare Yale, i cui 21 titoli nazionali sono ancora i più alti di qualsiasi college.

Credito…Il New York Times

Questo è successo molto prima che le grandi scuole statali per il clima caldo come Houston (16 titoli nazionali) e Oklahoma State (11) godessero di epoche dominanti dopo che la NCAA ha rilevato i campionati nazionali nel 1939 e diventasse feeder per il PGA Tour.

L’allenatore di golf maschile di Yale, Colin Sheehan, che ama la sua storia di golf, si è recentemente imbattuto in due articoli del New York Times del 1896 riguardanti la partita Yale-Columbia, che ha prontamente menzionato a Mueller.

Gli allenatori hanno organizzato una replica commemorativa di questa partita che è diventata il crogiolo del golf intercollegiale, per far appassionare i loro giocatori alla storia e alle tradizioni del golf universitario e per dare vita a una competizione vivace.

La partita originale è stata giocata il 6 novembre 1896 alle il Casinò di Ardsley, che era stato aperto l’anno precedente come uno dei primi campi a 18 buche del paese e i cui membri includevano importanti finanzieri come Jay Gould, Cornelius Vanderbilt e J. Pierpont Morgan.

Il club, ora chiamato Ardsley Country Club, nella vicina Dobbs Ferry, non era disponibile per ospitare la partita questo autunno. E a causa di problemi logistici con la data originale, gli allenatori hanno programmato la partita per il 22 ottobre al Saint Andrew’s, che è il campo di casa della Columbia e ha il suo posto nella storia del golf.

Fondato nel 1888, il club afferma di essere il più antico club di golf ininterrottamente operativo nel paese (anche se diversi club rivendicano varie versioni di questo titolo) ed è uno dei cinque club che nel 1894 hanno fondato la United States Golf Association.

In effetti, Columbia e Yale hanno avuto molte rivincite nel corso degli anni, con Yale che ha vinto la maggior parte, ma ora entrambe le squadre giocano in gran parte un programma di soli tornei invece di partite testa a testa.

Quindi hanno deciso di giocare questo come una mischia non ufficiale. Tuttavia, l’importanza di questa sfida epocale sembrava essere registrata dai giocatori mentre si avvicinavano al club non in diligenze ma in eleganti furgoni passeggeri.

Uscirono in fila vestiti con magliette da golf luminose, cappelli da baseball e pantaloni color cachi o pantaloncini – ben lontani dalle loro controparti del 1896, che indossavano mutande, blazer con monogramma, berretti di tweed, camicie e papillon.

Le squadre del 1896 hanno giocato i loro migliori sei giocatori in un formato a buche vinte, con la vincitrice che è stata la squadra con il maggior numero di buche vinte da tutti i giocatori. Gli allenatori hanno deciso di mantenere quel formato ormai oscuro per la rivincita e di giocare le loro formazioni iniziali complete di sette giocatori ciascuno.

Un ufficiale sul primo tee – il figlio di Mueller, Kurt, 9 anni – ha annunciato ogni coppia insieme ai nomi dei giocatori di golf del 1896 che giocavano nel rispettivo gruppo.

In un gruppo, William Sung, 18 anni, una matricola della Columbia, è stata accoppiata con quella di Yale Darren Lin, 21 anni, anziano.

Le loro controparti 125 anni fa erano Roderick Terry Jr. di Yale e GC Pier della Columbia. Terry ha battuto il suo avversario 7-0 e ha segnato un 88, il punteggio più basso della giornata. È stata anche un’impresa impressionante, dato che Terry e i suoi compagni di squadra stavano colpendo palline di guttaperca gommose con mazze fatte a mano con asta di legno che, invece di numeri, portavano nomi come brassie, niblick, spoon e cleek.

Per quanto riguarda Lin e Sung, entrambi sono cresciuti in California gareggiando in tornei di golf junior e affinando i loro swing con l’aiuto dei migliori insegnanti professionisti, aiuti video e vari strumenti di apprendimento. Sul percorso, usano telemetri che danno la distanza esatta a un bersaglio.

“È bello vedere fino a che punto è arrivato il golf. È davvero surreale quanto sia diventata importante la tecnologia”, ha detto Sung, il cui pilota aveva una testa in titanio aerospaziale.

Nel 1896, il golf stava appena iniziando a mettere radici negli Stati Uniti e solo di recente aveva “trovato la sua strada tra i college”, come notò un’anteprima della partita sul Times.

Un secondo articolo del Times, ricapitolando la partita, descriveva in dettaglio come Yale avesse cancellato la neonata squadra della Columbia 35-0. I vittoriosi giocatori di Yale hanno ricevuto ciascuno una medaglia “First Intercollegiate Golf Meet”.

La sconfitta della Columbia non è stata uno shock. Situata a Manhattan, la Columbia non aveva un corso casalingo e aveva riunito una squadra solo settimane prima della partita. Il suo protagonista, menzionato in un Columbia Spectator del 1896 articolo come L. Tappin, era “fuori gioco” e ha perso per quattro buche poiché la sua squadra è stata “battuta da un punteggio elevato ma non si è ancora disonorata”.

“In pratica stavano portando un coltello in uno scontro a fuoco”, ha detto Mueller. “Puoi immaginare quanto sia stato tranquillo quel viaggio di ritorno in diligenza per la Columbia.”

Quindi questa volta, gli uomini della Columbia stavano giocando “con il peso della storia sulle spalle”, ha detto.

“La prima volta abbiamo avuto un gran calcio nel culo”, ha detto. “Alcuni dei miei ragazzi hanno detto che non erano mai stati più nervosi di quel primo tee”.

La squadra superiore di Yale è nata da un’esplosione della popolarità del golf a New Haven unita all’apertura del 1895 del New Haven Golf Club vicino al campus.

Yale aveva dozzine di giocatori di golf nella sua squadra, e i sei titolari erano riforniti da abili giocatori di importanti famiglie di golf, tra cui John Reid Jr. e FC Havemeyer, i cui padri hanno contribuito a fondare l’USGA

Reid Jr. ha vinto la sua partita contro la Columbia per 10 buche e avrebbe vinto il primo titolo nazionale individuale di Yale nel 1898. Era il figlio di John Reid, un immigrato scozzese che ha contribuito a fondare Saint Andrew’s nel 1888 come una pista a tre buche in una mucca pascolo a Yonkers.

Le vecchie mazze da golf del vecchio Reid sono esposte nella John Reid Room a Saint Andrew’s nella club house originale dove membri come Andrew Carnegie e Stanford White si sono rilassati, ha affermato Rick Powers, membro del comitato storico del club.

Il dominio atletico della Ivy League, incluso il golf, alla fine svanì quando i grandi college statali al di fuori del nord-est crebbero di statura e gli Ivies diedero priorità agli accademici rispetto all’atletica.

“Scherzo sul fatto che tutti nella squadra sono qui perché Conrad Ray non ha fatto loro un’offerta”, ha detto Sheehan dell’allenatore di golf maschile a Stanford, il centro di golf dove giocava Tiger Woods.

Yale è ancora una forza dominante negli Ivies e, nonostante la sua non familiarità con il Saint Andrew’s, ha avuto i suoi momenti nella recente partita. C’è stato il difficile su e giù di Ben Carpenter appena fuori dal green per vincere la buca 16 e il ritorno di Lin nove che includeva un chip-in sul 18 per superare Sung, 1-0.

Ma alla fine, la giornata è appartenuta alla Columbia, la cui vittoria per 15-2 ha spalmato un po’ di balsamo su quella sculacciata di 125 anni.

Vedere la sua squadra raggiungere il momento storico, ha detto in seguito Mueller, è stato “di gran lunga il momento più orgoglioso nei miei 22 anni di allenatore”.

Quella notte, ha detto, ha scritto ai suoi giocatori che i ragazzi della Columbia dal 1896 sarebbero stati orgogliosi.

“Nonostante il fatto che ora siano morti”, ha scritto, “sono anche certo che stanotte stanno sorridendo a tutti voi, crogiolandovi nella redenzione”.

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