Gli Atlanta Braves stanno raggiungendo il picco proprio al momento giusto


ATLANTA — In uno sport che si diletta nell’imprevedibile, gli Atlanta Braves un tempo erano una certezza. Con un’efficienza quasi spietata, hanno vinto la loro divisione 14 volte di fila, una serie che è iniziata prima della nascita di Dansby Swanson e si è conclusa quando era quasi un adolescente.

A quel punto Swanson aveva tracciato il suo percorso di carriera. Da ragazzo a Marietta, in Georgia, sognava solo di giocare a baseball e, con un po’ di fortuna, avrebbe potuto farlo anche per la sua squadra del cuore. Ha realizzato il suo desiderio in un accordo a sorpresa ad Atlanta nel 2015, appena sei mesi dopo che gli Arizona Diamondbacks lo avevano scelto come primo assoluto tra i Vanderbilt.

“Essere scambiato qui, è stata probabilmente la cosa migliore che mi sia mai capitata, essere in grado di tornare a casa e poter giocare per questa città e far crescere questa comunità”, ha detto Swanson sabato sera tardi, dopo il suo homer ha contribuito a sollevare Atlanta al limite di un campionato delle World Series. “Quel momento significa molto. Lo fa davvero.”

Il momento di Swanson è arrivato alla fine del settimo inning di gara 4 contro gli Houston Astros al Truist Park. Ha guidato una palla veloce di Cristian Javier oltre il muro del campo di destra per pareggiare il punteggio, e Jorge Soler ha seguito con un via libera a casa, portando Atlanta a una vittoria per 3-2 e un vantaggio di tre partite a uno nella serie . Atlanta può vincere il titolo in casa in gara 5 domenica sera.

“Sono felice per la nostra città che possano passare attraverso questo, sperimentare questo”, ha detto il manager Brian Snitker. “Che bel periodo dell’anno.”

Atlanta non è stata così vicina alla corona dal 1995, l’unica stagione in quella serie di titoli di division con un finale gioioso. Vincere tutto può essere assurdamente difficile; nell’era moderna del baseball, la franchigia ha trionfato una volta a Boston (1914) e una volta a Milwaukee (1957) prima del suo titolo solitario ad Atlanta.

Sabato, Swanson e Soler hanno realizzato un’impresa altrettanto rara. Solo due volte in precedenza i compagni di squadra avevano raggiunto il pareggio e il via libera nelle World Series, l’ultima volta nel 1981, con Pedro Guerrero e Steve Yeager dei Los Angeles Dodgers.

Quei giocatori hanno condiviso il premio giocatore più prezioso per quella serie (con il compagno di squadra Ron Cey), ma Swanson non ha ricordato i loro nomi nella stanza delle interviste dopo Gara 4. Ha ricordato gli altri che l’hanno fatto.

“Amico, su MLB Network dicevano che questa era la terza volta, e gli altri due, uno di loro era Babe Ruth e Lou Gehrig nel 1928”, ha detto Swanson, sbalordito come può essere un veterano della Major League di sei anni. .

“Il baseball esiste da molto tempo, e che questa sia la terza volta è davvero speciale. Sento che quando sei in quel momento e sei tra le righe, il tuo unico pensiero è vincere. Quindi è un po ‘difficile avvolgere la tua mente su ciò che è appena successo. “

Quello che sta succedendo è una squadra di 88 vittorie che raggiunge il picco proprio al momento giusto, facendo grandi giocate e lanci critici che sfidano ogni spiegazione.

Il titolare di gara 4 di Atlanta, Dylan Lee, ha lanciato solo due partite nei major in questa stagione, lo stesso di Kyle Wright, che lo ha sostituito con un eliminato e le basi caricate nel primo inning. Gli Astros, con il loro attacco fragoroso, hanno avuto diverse possibilità di vincere la partita in uno scoppio. Invece, Wright ha superato il quinto con lo svantaggio di solo 2-0.

“Kyle è il motivo per cui abbiamo vinto la partita”, ha detto Snitker, ma i battitori e i difensori hanno dovuto fare quel tanto che basta per renderlo possibile.

Lo hanno fatto, ovviamente, perché in questa postseason, la squadra di Snitker non fa quasi nulla di sbagliato. Dopo aver raddoppiato e segnato il primo punto di Atlanta nel sesto, Eddie Rosario ha effettuato una presa di manrovescio sul muro sinistro per derubare Jose Altuve nell’ottavo. A meno che tu non abbia visto Sandy Amoros nel 1955 o Joe Rudi nel 1972, probabilmente non hai mai visto una cattura migliore da parte di un esterno sinistro nelle World Series.

“Quando Eddie si è girato per guardare la recinzione, abbiamo pensato tra noi – o almeno io pensavo personalmente – che la palla o ha colpito la recinzione o è sparita”, ha detto Soler, descrivendo la vista della panchina attraverso un interprete. “Poi ha continuato a correre e ha lanciato il guanto là fuori e ha fatto la presa, e tutti ci siamo guardati l’un l’altro con stupore, tipo: ‘È successo davvero?’ Ci ha colti tutti di sorpresa, ed è stato davvero qualcosa di uscito da un film”.

Soler ha iniziato questa epopea in più parti con un homer di Gara 1 come primo battitore delle World Series. Nessuno lo aveva mai fatto prima, ma d’altronde, si ritiene che nessuna squadra abbia perso il suo titolare di gara 1 a causa di una gamba rotta nel terzo inning. È successo anche ad Atlanta, con Charlie Morton, e costringerà Snitker a usare un altro bullpen game per cercare di chiudere il titolo in Game 5.

Sembra scoraggiante, ma Atlanta ha superato problemi peggiori, come la perdita del loro miglior giocatore, Ronald Acuña Jr., a causa di una lesione del legamento crociato anteriore a luglio. Hanno scambiato per quattro outfielder – tra cui Rosario e Soler – per risolvere quel problema, e anche Snitker ha una scuderia di risolutori di problemi nel bullpen.

I mitigatori di Atlanta hanno una media di punti guadagnati di 1,61 nelle prime quattro partite e gli Astros sono stati particolarmente tranquilli dopo il quarto inning. Nelle tre vittorie di Atlanta — Giochi 1, 3 e 4 — Houston ha segnato solo un punto dal quinto inning in poi.

“Non posso che elogiare il nostro bullpen”, ha detto Snitker. “Mio Dio, parlerò con la proprietà e li manderò tutti alle Hawaii per una settimana quando avremo finito.”

Per come stanno andando le cose, potrebbe esserci una parata lungo la strada.

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