Gli anelli degli alberi mostrano che i cicloni moderni sono i più piovosi da secoli

Cicloni tropicali come Uragano Ida può causare gravi inondazioni, producendo interruzioni, danni e perdite di vite umane. Come molti altri tipi di tempo, i cicloni tropicali e gli uragani sulla costa orientale degli Stati Uniti sono diventati più estremi negli ultimi decenni. Anche se c’è un po’ controversia per l’entità dell’aumento di intensità, vi sono prove che tali tempeste si stanno muovendo più lentamente che in passato. Questo movimento più lento fa sì che le tempeste durino più a lungo e producano più pioggia. Tuttavia, poiché le registrazioni meteorologiche convenzionali risalgono solo al 1948, non è chiaro quanto siano insoliti questi cicloni lenti rispetto ai modelli meteorologici precedenti.

UN studi recenti affronta questa domanda utilizzando gli anelli degli alberi per ricostruire centinaia di anni di livelli di precipitazioni stagionali dei cicloni. Gli alberi studiati, alcuni di oltre 300 anni, mostrano che le precipitazioni estreme sono aumentate da 2 a 4 millimetri per decennio, determinando un aumento cumulativo delle precipitazioni fino a 128 mm (5 pollici) rispetto ai primi anni del 1700. I maggiori aumenti si sono verificati negli ultimi 60 anni e gli estremi recenti non hanno eguali a nessun evento precedente.

Oltre a stabilire questi record storici ricostruiti, i ricercatori stanno lavorando con questi set di dati per migliorare le previsioni di ciò che questa regione potrebbe aspettarsi in futuro.

Fa bene alla crescita, almeno per gli alberi

In un lavoro precedente, Justin Maxwell e i suoi collaboratori hanno scoperto che pini a foglia lunga sulla costa orientale degli Stati Uniti potrebbero fungere da indicatori delle precipitazioni dei cicloni tropicali, misurate dalle fasce di crescita degli alberi di fine stagione (da giugno a ottobre). Questi studi più piccoli e più locali hanno indicato che i livelli recenti delle precipitazioni erano molto maggiori di qualsiasi cosa gli alberi avessero sperimentato in precedenza nella loro vita.

Questa è una scoperta inaspettata, dal momento che le registrazioni degli anelli degli alberi generalmente mostrano prove di condizioni meteorologiche estreme sparse nel corso della loro storia, sebbene la frequenza possa variare. La scoperta ha spinto il nuovo studio, che ha verificato se questo modello reggeva su un’area più ampia.

“Spesso, le ricostruzioni degli anelli degli alberi ci mostrano che il clima estremo che abbiamo registrato con gli strumenti (stazioni meteorologiche) negli ultimi 120 anni è stato superato indietro nel tempo”, ha detto Maxwell ad Ars Technica. “La nostra ricerca passata ha mostrato che gli estremi recenti non avevano eguali in passato: tutti i valori più alti risalgono per lo più dagli anni ’90, il che è stata una grande sorpresa e questo ci ha incoraggiato a campionare un’area più ampia per vedere se questo aumento era locale o presente su un regione più vasta”.

Combinando i set di dati esistenti con due nuove posizioni, i ricercatori hanno incluso alberi provenienti da un totale di sette siti nella Carolina del Nord e del Sud. All’interno del Nord America, questa regione riceve la maggior parte delle piogge dai cicloni tropicali e ha anche il record più completo al mondo di questo tipo di precipitazioni.

I nuovi set di dati includevano una selezione di campioni da 13 a 36 alberi vetusti per sito (presi in modo da causare danni minimi agli alberi), nonché ceppi. Il passo successivo dei ricercatori è stato calibrare il loro modello confrontando i modelli degli anelli degli alberi con le misurazioni note delle precipitazioni dal 1948 ad oggi.

Ricostruire il passato per prevedere il futuro

Come ci si potrebbe aspettare, gli anelli degli alberi sono più rappresentativi delle precipitazioni stagionali che della frequenza o dell’estremità delle singole tempeste. Ma i modelli di crescita suggerivano chiaramente una minore precipitazione della stagione dei cicloni nei secoli passati.

Un anno con molta pioggia non significa necessariamente che sia passato un temporale gigantesco. “[It] potrebbe rappresentare la pioggia di un uragano, o potrebbero essere stati più uragani”, ha scritto Maxwell. “Quello che abbiamo scoperto in questo documento è che quest’area sta ricevendo più precipitazioni da cicloni tropicali per l’intera stagione”. Mentre i ricercatori sul campo stanno ancora discutendo sulla causa, molti hanno suggerito che sia correlata all’andamento delle tempeste che si muovono più lentamente nell’area.

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