Il viaggio di Tyler Matzek dagli AirHogs agli Atlanta Braves


HOUSTON — Il sollievo più indispensabile di Atlanta in questa postseason era così superfluo tre anni fa che non riuscì nemmeno a trovare un lavoro nel baseball. Così ha comprato un annuncio su Facebook ed è atterrato con una squadra di lega indipendente in Texas.

Ha vissuto in un camper quell’estate, nel 2018, e ha incassato uno stipendio di circa $ 400 ogni due settimane, senza sapere se avrebbe vinto o fallito.

La storia dell’ascesa di Tyler Matzek dai Texas AirHogs alle World Series presenta relazioni internazionali, un ex membro dei Navy SEALs e guardie di sicurezza. Ora include anche apparizioni quasi tutte le sere sul palco di ottobre con i Braves. Quando il tozzo mancino alto 6 piedi e 3 è entrato in gara 1 delle World Series qui martedì sera, è stata la sua decima apparizione in rilievo nelle 11 partite di postseason di Atlanta.

La sua più grande uscita è arrivata nella decisiva gara 6 della National League Championship Series. Ha guadagnato in parte la vittoria eliminando Albert Pujols, Steven Souza Jr. e Mookie Betts in successione. Era entrato in partita con Atlanta aggrappato a un vantaggio di 4-2 su Los Angeles nel settimo inning. I corridori erano in seconda e terza senza outs, ma li ha lasciati bloccati.

“La perseveranza è qualcosa che non ho mai visto in 52 anni nel baseball”, ha detto John McLaren, l’ex manager dei Seattle Mariners che ha allenato in sette organizzazioni della Major League, ha cercato un altro ed è stato lo skipper che ha accolto Matzek agli AirHogs nel 2018.

“Non puoi davvero apprezzare la situazione se non sai dov’era”, ha detto McLaren.

I Colorado Rockies scelsero Matzek al primo turno – 11° assoluto – nel draft 2009 dalla Capistrano Valley High School di Orange County, in California. Ha scalato il sistema delle Montagne Rocciose, ha collezionato 20 presenze (19 da titolare) nel 2014, la sua prima stagione, e ha iniziato la gara di apertura in casa nel 2015. Ma in appena cinque partenze nel 2015, ha battuto 19 battitori in 22 inning ed è stato mandato ai minori.

Era stato colpito da un caso di “yips”, in cui un atleta diventa insolitamente nervoso o teso durante un’azione cruciale dello sport. Nel suo caso, si trattava di un’improvvisa e inspiegabile perdita di capacità di lanciare colpi.

Matzek non lanciò mai più per le Montagne Rocciose. Ha languito nelle minors per il resto del 2015 e per tutto il 2016. È andato allo spring training con i Chicago White Sox nel 2017 ma è stato rilasciato alla fine di marzo.

“Ci è voluto del tempo”, ha detto Matzek. “Stava cambiando la mia mentalità. Dico sempre alle persone che abbiamo paura nella nostra vita e abbiamo tre opzioni: fuggire, combattere o congelare. Già, scegli di congelare. Congeli tutta quella paura e il tuo corpo smette di funzionare quando lanci la palla. Non puoi volare, sei messo in gioco e stai per lanciare”.

Quindi, mentre era seduto nel 2017, ha scelto “lotta”. Attraverso una connessione con Michael McKenry, amico di Matzek ed ex ricevitore delle Montagne Rocciose, ha arruolato l’aiuto di Jason Kuhn, un ex membro dei Navy SEALs la cui carriera come lanciatore è stata interrotta da un caso di yips mentre era a Middle Tennessee Stato. Kuhn ora gestisce una società chiamata Stonewall Solutions a Nashville che si reca nelle scuole superiori e nei college pianificando programmi di allenamento per squadre sportive.

“Yips non è qualcosa che pensi lontano”, ha detto Kuhn. “Devi andare ad allenarlo via.”

Kuhn lo paragona a “tirare un tendine del ginocchio nel cervello”. La coppia ha lavorato insieme per un po’ a Nashville, poi ha continuato il lavoro al telefono e con fogli di lavoro che hanno dato a Matzek domande a cui rispondere relative ai fondamenti che si concentravano su cose come la forza mentale e una mentalità di squadra.

“Era tutto mentale”, ha detto Matzek, 31 anni. “Non ero nemmeno vicino alla zona dello sciopero. C’è stato un punto in cui stavo giocando a palla con un ragazzo, lo facevo stare vicino alla recinzione e lanciargli la palla, o provare a lanciargliela, e lo mancavo di 15, 20, 30 piedi. La palla cadeva a terra, lui la prendeva e me la rilanciava.

“Ho solo pensato che più volte lo lancio male, sono più vicino a farlo bene. Quindi ho continuato ad andare avanti”.

Nell’inverno del 2017-18, continuando il suo lavoro con Kuhn, ha detto Matzek, ha pagato circa $ 3.000 per suonare in un campionato di prova indipendente con sede a Palm Springs, California.

“Non scherzo, avevamo ragazzi che non avevano mai giocato a baseball prima in quel campionato”, ha detto Matzek. “Avevamo giocatori di football che stavano provando a giocare a baseball per la prima volta nella loro vita e qualsiasi cosa nel mezzo. Alcuni ragazzi erano guardie di sicurezza nella loro vita normale e volevano solo uscire e provare.

“Ho pagato tremila dollari per quello per un mese solo cercando di tornare a giocare a palla.”

I Mariners lo hanno visto, lo hanno firmato, ma poi lo hanno rilasciato alla fine dello spring training.

Andy McKay era il direttore dello sviluppo dei giocatori di Seattle e aveva una storia con Matzek nell’organizzazione del Colorado. Una parte del background di McKay è come coach di abilità mentali. Disse a Matzek che i Mariners non avevano posto per lui nelle minors, ma che lo avrebbero tenuto in allenamento primaverile prolungato se il lanciatore avesse voluto. Incoraggiò invece Matzek a giocare a palla indipendente, tuttavia, perché Matzek aveva bisogno di lanciare in modo competitivo e davanti ai fan, non su campi posteriori deserti.

Quindi Matzek ha eliminato l’annuncio di Facebook: “L’ho fatto da solo”, ha detto, il che significa che non aveva un agente coinvolto. Quell’annuncio ha portato a un impegno per tutta la stagione da parte di Billy Martin Jr., il direttore generale degli AirHogs. Matzek ha preso in prestito il camper da McKenry e ha guidato da Nashville al Texas.

“Era nuovo di zecca, forse due o tre anni”, ha detto Matzek del veicolo. “Aveva un’ottima aria condizionata, onestamente. Ho solo tenuto le tapparelle abbassate tutto il tempo. Fa caldo là fuori, 120, 130 durante il giorno”.

Gli AirHogs avevano firmato un accordo di partnership con la squadra nazionale cinese, che “ha inviato oltre 30, 40 ragazzi a imparare il baseball americano per prepararsi alle Olimpiadi”, ha detto Matzek. La situazione ha creato una barriera linguistica, ma alla fine ha portato ad amicizie.

La McLaren ha affermato che la situazione di Matzek era “demoni, uccellini sulla sua spalla che gli parlavano, vera grinta e duro lavoro”. Ha continuato: “È stato fantastico per i giocatori cinesi stare con lui. Ha tifato per i suoi compagni di squadra, è stato aggressivo, ha controllato ogni casella che c’era per quanto riguarda il talento fisico ma ancora il fondoschiena.

Matzek ha detto: “Ci sono state volte in cui lanciavo la palla a 85, 86 miglia all’ora, lanciando la palla lì dentro, cercando di lanciare strike. E non era carino. Non bene.”

Ma è andata meglio. Alla fine, Dana Brown, vicepresidente scouting di Atlanta, ha infastidito il direttore generale Alex Anthopoulos verso la fine della stagione 2019 per ingaggiarlo. Ora, ha detto Anthopoulos, inoltra a Brown quell’e-mail originale ogni anno nel periodo in cui Atlanta ha firmato Matzek perché: “Non posso ringraziare abbastanza Dana. Se non batte per lui e non manda esploratori a vederlo, non è qui.

Questo è il motivo per cui, quando Matzek ha fatto sventolare Betts per estinguere l’ultima minaccia dei Dodgers sabato sera in Georgia, così tante persone erano così felici.

“Assolutamente incredibile”, ha detto Freddie Freeman di Atlanta, che è stata la prima vittima di strikeout di Matzek nelle major nel 2015.

A casa a Phoenix, McLaren stava guardando mentre era in contatto con alcuni dei suoi ex giocatori dalla Cina, ricevendo testi ed e-mail che leggevano sulla falsariga di “Tyler è stato fantastico!” e “Tre strikeout in un inning, ragazzo, è tremendo”.

“Sono al computer, non importa a che ora è la partita, lo stanno seguendo laggiù”, ha detto McLaren.

E a Nashville, Kuhn ha detto che stava guardando con le lacrime agli occhi.

“È stato appagante oltre misura vederlo ricompensato e avere successo”, ha detto Kuhn. “Gli ho detto quando ci siamo incontrati, sei a un bivio nella vita. Indipendentemente da ciò che scegli di fare, vuoi guardare indietro a questo momento ed essere orgoglioso di chi sei e di ciò che scegli”.

A volte i viaggi più lunghi possono essere i più gratificanti. Un giorno, una brocca è un AirHog. Un altro, sta affrontando Betts con le World Series in gioco.

“Lo so”, disse Matzek. “Pazzesco, vero?”

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