Con ogni stella che cade, Atlanta ne lancia un’altra


HOUSTON — Il miglior giocatore di questa World Series ha guardato da una suite di lusso al Minute Maid Park martedì sera. Il secondo miglior giocatore ha guardato dalla panchina degli ospiti. Il lanciatore con il miglior curriculum postseason uscì zoppicando dal campo con una gamba rotta.

Gli Houston Astros e gli Atlanta Braves sono qui, cercando di sistemare la 117esima World Series. Shohei Ohtani, Ronald Acuña Jr. e Charlie Morton sono fuori gioco — Ohtani perché gioca per i Los Angeles Angels (ha vinto un premio martedì), Acuña a causa di una lesione al legamento crociato anteriore e Morton perché un rimonta scottante si è rotto il perone destro nel secondo inning di gara 1. Rimase in campo per eliminare Jose Altuve nel terzo.

“Non pensavo che fosse rotto, pensavo solo che si fosse preso un line drive dalla gamba”, ha detto il ricevitore Travis d’Arnaud. “Ma andare là fuori e colpire il prossimo ragazzo con una gamba rotta, mi fa impazzire”.

È stato un infortunio fortuito, come quello di Acuña a luglio, ma le ferite simboleggiano tutti i giocatori orgogliosi che balbettano verso il traguardo quest’autunno. La stagione è sempre una faticaccia – le persone del baseball adorano questa parola – ma mai più di adesso, alla fine di un programma completo che ha seguito uno sprint di 60 partite mentre la pandemia infuriava l’anno scorso.

Le squadre rimaste in piedi sono le più profonde. Ecco perché gli Astros ce l’hanno fatta nonostante abbiano perso il loro titolare n. 1, Lance McCullers Jr., a causa di uno stiramento all’avambraccio nella serie di division. Zack Greinke, 38 anni, è un cavallo da guerra stanco, con solo un trotto o due rimasti in lui. Justin Verlander, operato a Tommy John lo scorso autunno, è un ricordo.

Framber Valdez, uno dei migliori esperti di palla a terra, ha regalato agli Astros il miglior lancio dei playoff la scorsa settimana al Fenway Park. Ma in gara 1 di martedì, il ruolo dell’asso non gli si addiceva. Atlanta ha vinto, 6-2, inseguendo Valdez nel terzo inning.

“Era la mia prima partita delle World Series, quindi non ho intenzione di dirvi che non ho sentito la pressione, non ho sentito alcun tipo di tensione”, ha detto Valdez attraverso un interprete, con ammirevole candore. “Ma ho fatto tutto il possibile per abbassarlo, abbassare l’adrenalina, abbassare l’emozione che stavo provando.”

Ahimè, Valdez non ha potuto abbassare i suoi tiri. Ha detto che ha lanciato troppo forte, il che ha impedito alla sua palla veloce di affondare e al suo cambio di ingannare. È stata un’altra delusione in casa per gli Astros, che hanno perso tutte e quattro le partite qui – e il titolo – contro i Washington Nationals nel 2019.

L’ultima volta che gli Astros hanno vinto le World Series, nel 2017, Morton era sul monte. Come tutti gli altri, gli Astro amavano Morton – che è sia un’anima gentile che un ostinato concorrente – ma si preoccuparono per la sua spalla e presto lo lasciarono partire. Grosso errore.

Morton non ha battuto gli Astros in gara 1, ma avrebbe anche potuto farlo. I Braves avrebbero apprezzato cinque inning forti di Morton, che raramente va molto più a lungo di quello nella postseason. Invece hanno ottenuto sette out da lui e otto dal mitigatore AJ Minter.

Ferite devastanti a parte, è stato come se Morton avesse lasciato il palco a metà di un’esibizione e Minter lo avesse interpretato in modo impeccabile fino alla fine dell’atto. Minter, che ha lottato così tanto da essere stato spedito alle minorenni per tre settimane quest’estate, si è riscaldato mentre Morton ha affrontato Altuve sulla sua gamba scricchiolante.

“Vorrei che non fosse successo a Charlie; è un leader”, ha detto Minter. “Ma non ci sentiremo dispiaciuti per noi stessi. Non ci resta che andare avanti. Ho scherzato con i ragazzi tutto l’anno. Mi sentivo come, ‘Trasformami in un antipasto, sono pronto per partire.’”

Minter ha lanciato 43 lanci, il record in carriera, aiutando Atlanta a vincere una partita delle World Series per la prima volta dal 1996, quando Greg Maddux mise a tacere lo Yankee Stadium con un capolavoro di Gara 2. Poi i campioni in carica, i Braves, sembravano avere tutto. Ma persero le successive quattro partite e ne persero di nuovo quattro di fila nella rivincita con gli Yankees nel 1999.

Da lì, Atlanta è diventata un’uscita facile in ottobre, non essendo all’altezza delle World Series nei suoi successivi 12 viaggi alla postseason. L’anno scorso, senza giorni di pausa nella frettolosa National League Championship Series con i Los Angeles Dodgers, il vantaggio di tre partite a uno è scomparso.

Nessun problema del genere ora. Anche senza Morton per il resto delle World Series, i lanciatori di Atlanta hanno giorni di riposo incorporati dopo Gara 2 e una potenziale Gara 5.

“Andando avanti, penso che andrà tutto bene”, ha detto d’Arnaud. “Abbiamo avuto questi giorni bullpen durante l’anno. Penso che i giorni liberi dopo domani saranno molto utili, mentre l’anno scorso sono stati sette giorni di fila e abbiamo fatto una piccola partita di bullpen in gara 3. Quindi ci ha divorato un po’ in modo diverso.

Quest’anno, Atlanta è sempre dipesa dal tipo di resilienza che la squadra ha mostrato in gara 1. Il direttore generale Alex Anthopoulos ha scambiato per quattro esterni subito dopo l’infortunio di Acuña, e uno di loro, Jorge Soler, ha perso gran parte di questa postseason dopo un test positivo per il coronavirus. Martedì, Soler è andato a casa come primo battitore delle World Series. Nessuno lo aveva mai fatto prima.

Sembrava un’impresa meglio sceneggiata per Acuña, che avrebbe potuto tornare a casa di nuovo, come Andruw Jones nei suoi primi due at-bats nel Bronx nel 1996. Invece, la magia di Acuña si è semplicemente trasferita a Soler e Adam Duvall, la cui esplosione di due run ha eliminato Valdez.

Duvall ha fatto parte della revisione dell’outfield di Atlanta, con Eddie Rosario, il giocatore più prezioso della NLCS; Joc Pederson, il potente battitore di perle; e Soler, che viene da Cuba e ha detto che la barriera linguistica lo preoccupava dopo il commercio.

“Pensavo solo che avrei avuto difficoltà a stabilire quei collegamenti con alcuni dei giocatori di lingua inglese, ma dopo un fine settimana non è stato così”, ha detto attraverso un interprete. “Mi sembrava di essere già qui, a giocare con i miei fratelli”.

Quei fratelli si sono uniti per portare la loro squadra più in profondità di quanto non sia stata da decenni. In una stagione di logoramento nel baseball, Atlanta potrebbe offrire il miglior esempio del potere del collettivo.

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