World Series ricorda la relazione di Dusty Baker con Hank Aaron


HOUSTON — Come ricorda Ralph Garr, il ragazzo di Sacramento avrebbe potuto sfondare in qualsiasi sport. Gli Atlanta Braves scelsero Johnnie B. Baker Jr., noto come Dusty, fuori dal liceo nel 26° round del draft del 1967. Sapevano che aveva delle opzioni, ma avevano anche un’arma segreta.

“Dusty avrebbe potuto vincere i campionati più importanti di calcio, basket o baseball, e non credo che gli importasse tanto del baseball”, ha detto Garr, una scelta del draft del terzo turno quell’anno. “Ma Dusty è stato arruolato dai Braves e Henry Aaron ha chiamato sua madre e ha detto che si sarebbe preso cura di lui.”

Aaron aveva 33 anni e stava per battere il record di home run in carriera di Babe Ruth. Quando Aaron lo fece, con homer n. 715 nel 1974, il figlio di Christine Baker era nel cerchio sul ponte dell’Atlanta-Fulton County Stadium. È stato un caso, si potrebbe dire, di slugger che sa meglio.

“Ho pregato di non andare dai Braves”, ha detto Baker domenica, nella panchina del Minute Maid Park, dove i suoi Houston Astros ospiteranno l’Atlanta nella prima partita delle World Series martedì. “Ci sono state marce per la libertà, rivolte, segregazione, anti-Vietnam, anti-capelli corti – voglio dire, c’era un sacco di disordini, e tutte le squadre dei Braves erano nel sud. Il profondo, profondo, profondo sud.

“Ma è stata la cosa migliore che mi sia mai capitata, perché non avrei mai incontrato Hank Aaron”.

Aaron è morto a gennaio all’età di 86 anni. Rimane una fonte d’ispirazione per Baker, 72 anni, che gestisce le World Series per la prima volta dal 2002. Per il pupillo di Aaron e la squadra principale si incontrano nelle World Series, appena nove mesi dopo la sua morte , è un ricordo di un’eredità che è andata ben oltre i fuoricampo.

“Se Henry sta guardando dall’alto, si godrà queste World Series a causa di Dusty, soprattutto”, ha detto al telefono Bud Selig, un ex commissario della Major League Baseball. «Certamente anche per Atlanta. Ma soprattutto Dusty.”

Aaron era uno dei più stretti confidenti di Selig, con un’amicizia che risale agli anni dei Braves a Milwaukee e la proprietà di Selig dei Brewers, l’ultima tappa di Aaron in una carriera da giocatore di 23 anni terminata nel 1976. Aaron era tranquillo e premuroso, ha detto Selig, un uomo onesto e leale che ha mantenuto il suo legame con Baker fino alla fine.

“Henry provava sentimenti molto profondi e un grande affetto per Dusty”, ha detto Selig. “Non c’è dubbio che fosse vicino a Dusty come forse qualsiasi altro giocatore, ed era molto sensibile con lui. Alcune delle critiche a Dusty, di tanto in tanto, avrebbero aggravato Henry, e pensava che fosse ingiusto”.

Baker è 12° nella carriera per vittorie di un manager, con 1.987. Ha più vittorie e una migliore percentuale di vittorie (.534) rispetto ad altri ampiamente acclamati per il loro acume, come Whitey Herzog, Jim Leyland e Buck Showalter. Baker è celebrato per le sue capacità interpersonali, ma non tanto per la sua strategia.

Dopo aver vinto il pennant dell’American League venerdì, Baker ha detto di sapere perché.

“Come afroamericano”, ha detto, “la maggior parte delle volte non dicono davvero che sei di una certa intelligenza”.

Aaron ha aiutato Baker a far fronte alle relazioni razziali in quei primi giorni nel baseball professionistico, basandosi sulle lezioni del padre di Baker, Johnnie Sr. Baker ha detto che l’esempio di Aaron si estendeva in diverse aree.

“Sull’essere un uomo, aiutare le persone, essere il più onesto possibile, molte delle stesse lezioni che mio padre mi ha insegnato su questa vita”, ha detto Baker. “Essere un orgoglioso afroamericano ma non indossarlo sulla manica perché è già sul tuo viso, capisci cosa intendo?”

Baker ha aggiunto: “Mi ha davvero insegnato la disciplina. Questo ragazzo era il ragazzo più disciplinato, il ragazzo che lavora sodo, il ragazzo con il più alto livello di concentrazione che abbia mai incontrato.

Nelle minor, ovviamente, Aaron non era in giro per guidare Baker in posti come Austin, in Texas; West Palm Beach, Florida; Richmond, Virginia; Greenwood, SC; e Shreveport, La. Garr, che aveva frequentato la Grambling State University ed ha circa quattro anni più di Baker, ha aiutato a istruire Baker sulle differenze culturali di Sacramento.

Una volta, ha detto Garr, un agente di polizia ha notato Baker sorridere a una donna bianca a un concerto. L’ufficiale ha affrontato Baker e lo ha scosso, ha detto Garr, ma Garr è intervenuto e ha disinnescato la situazione. La vita è diversa qui, ha spiegato Garr a Baker.

“Non potevi semplicemente portare la California nel sud, e c’erano cose che non capiva del tutto”, ha detto Garr. “Ma ha fatto degli aggiustamenti. Una cosa su Dusty: non devi dirgli qualcosa più di una volta.”

Dopo che i Braves hanno arruolato Baker, Aaron aveva ragionato con lui che se credeva di poter raggiungere Atlanta prima che la sua classe universitaria si diplomasse, allora diventare professionista era la scelta migliore. Baker lo fece facilmente, facendo il suo debutto all’età di 19 anni nel settembre 1968, mettendosi a terra come pinch-hitter per Phil Niekro in una partita contro gli Astros.

Baker arrivò definitivamente nelle major nel 1972 e l’anno successivo divise l’outfield con Aaron e Garr il giorno della prima. Erano compagni costanti.

“Ralph Garr e Hank Aaron ed io siamo stati insieme tutto il tempo”, ha detto Baker. “Eravamo a casa sua ed ero più vicino per età ai suoi figli di quanto non lo fossi a lui. Quindi giocavo sempre con i suoi figli. Sono ancora molto legato e parlo sempre con i suoi figli”.

Aaron ha fatto da mentore ad altri giovani compagni di squadra come Cito Gaston, che ha giocato sia con Aaron che con Baker, anche se non allo stesso tempo. Quando Gaston era giovane, disse, Aaron abitava con lui e gli insegnava come allacciare una cravatta. Quando Gaston era più grande, Aaron lo persuase a iniziare una carriera di allenatore nel sistema agricolo dei Braves, diretto da Aaron.

“Ha sempre detto: ‘Vieni a lavorare insieme a me’”, ha detto Gaston domenica. “Non ha mai detto: ‘Vieni a lavorare’ per me.'”

Gaston sarebbe diventato il primo manager nero a vincere le World Series, per Toronto nel 1992 – contro i Braves – e di nuovo nel 1993. Vede alcuni di Aaron in Baker.

“Penso che Dusty sia uguale a Hank in quanto tratta le persone come vorresti essere trattato tu”, ha detto Gaston. “I giocatori di Dusty lo rispettano perché lui rispetta loro”.

Aaron ha anche assunto l’attuale manager di Atlanta, Brian Snitker, che è bianco, come istruttore dopo che la carriera da giocatore di Snitker in una lega minore è terminata nel 1980. Snitker avrebbe lavorato per 20 anni, a tutti i livelli del sistema agricolo, prima di avere la sua possibilità di dirigere nel major nel 2016.

Snitker, quindi, ha sopportato un diverso tipo di sfida durante la sua scalata: non ha mai giocato nelle major e avrebbe potuto facilmente essere classificato come un ergastolano della lega minore. Ora, come Baker, è nelle World Series.

“Henry Aaron sarebbe così orgoglioso dell’intera situazione”, ha detto Garr. “Pensava che tutti meritassero un’opportunità e una possibilità. So che sta sorridendo in paradiso in questo momento”.

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