Il COVID ha tagliato i posti di lavoro critici per le donne in Sud Africa


Prima della chiusura delle frontiere, Michele, 31 anni, guadagnava modestamente acquistando vestiti ed elettronica in Sud Africa e rivendendoli a scopo di lucro oltre il confine in Zimbabwe. Ma quando la pandemia ha interrotto la maggior parte del traffico tra i due paesi, ha detto, le sue entrate si sono prosciugate e ha dovuto provare “altri mezzi per guadagnarsi da vivere”.

Migliaia di altri commercianti transfrontalieri in Africa meridionale affrontano lo stesso dilemma. Per decenni, questa rete commerciale informale ha fornito lavoro stabile alle persone, per lo più donne, nelle zone di confine della zona. Le Nazioni Unite hanno stimato che l’industria rappresenti il ​​40% del mercato commerciale da 17 miliardi di dollari tra i 16 paesi della Southern African Development Community. Ma la pandemia ha abbattuto questo pilastro economico essenziale per le comunità in cui le opportunità di lavoro sono scarse e l’accesso ai vaccini COVID-19 è limitato, innescando una crisi finanziaria senza fine in vista.

Quasi il 70% dei commercianti in Zimbabwe sono donne, secondo le Nazioni Unite, e hanno dovuto trovare altre fonti di reddito. Alcuni hanno provato a comprare e vendere beni a livello nazionale, per meno profitto. Alcuni hanno collaborato con contrabbandieri che attraversano di soppiatto il confine per spostare i prodotti, prelevando una parte delle entrate. Alcuni, come Michele, hanno iniziato a vendere sesso, alloggio e compagnia ai camionisti bloccato in città per settimane a causa di ritardi nelle spedizioni, colli di bottiglia dello screening COVID e confusione sulle mutevoli politiche governative.

Un camionista è rimasto con Michele nella sua piccola casa a Beitbridge, nello Zimbabwe, per due settimane in attesa dell’autorizzazione a rimettersi in strada per trasportare merci fino alla Repubblica Democratica del Congo, a 15 ore di macchina. Gli prepara i pasti e un bagno caldo ogni giorno.

“Questa è la vita – cosa possiamo fare?” ha detto Michele, che ha chiesto il parziale anonimato perché non voleva pubblicizzare la sua attuale situazione lavorativa. “Non voglio pensare al futuro. Lavoro con quello che ho in questo momento”.

Beitbridge, un hub di autotrasporti con un porto trafficato lungo il fiume Limpopo, e altre città di confine hanno offerto a lungo opportunità di mobilità verso l’alto attraverso una vivace rete commerciale transnazionale, che ha portato un infusione della valuta sudafricana, il rand, il cui valore è stato più stabile dei dollari dello Zimbabwe indeboliti da anni di iperinflazione. Ma con quella rete commerciale ristretta, il motore economico di quelle comunità sta vacillando.

“Il virus e il conseguente blocco sono avvenuti così velocemente che le donne non hanno avuto abbastanza tempo per prepararsi a eventuali ripercussioni economiche”, ha affermato Ernest Chirume, ricercatore e membro della Facoltà di scienze umane e sociali dell’Università cattolica dello Zimbabwe, che ha scritto un carta sugli effetti del COVID-19 sui commercianti informali.

Prima della chiusura dei confini, Marian Siziba, 40 anni, ha acquistato grandi elettrodomestici come frigoriferi, fornelli a quattro piastre e pannelli solari dal Sudafrica per rivenderli a piccoli negozi del centro di Bulawayo, la seconda città più grande dello Zimbabwe. Per mesi è riuscita a far quadrare i conti con il suo servizio di vendita di valuta estera ed emettere piccoli prestiti, fornendole un filo di pagamenti da parte di clienti con debiti in corso. Ultimamente, però, molti dei suoi clienti non sono stati in grado di far fronte alle loro quote.

Prima del coronavirus, “ci eravamo già abituati alle difficoltà economiche”, ha detto. “Solo ora è peggio perché non possiamo lavorare”.

Fadzai Nyamande-Pangeti, portavoce dell’Organizzazione internazionale per le migrazioni dello Zimbabwe, ha osservato che la pandemia ha colpito più duramente il commercio transfrontaliero informale rispetto ad altri settori. Ma in assenza di aiuti del governo, le battute d’arresto finanziarie che una volta sembravano temporanee a Michele, Siziba e altri commercianti transfrontalieri ora sembrano indefinite.

Le sfide dei trasporti hanno ampliato le disuguaglianze di ricchezza. O le persone hanno i mezzi per aggirare le restrizioni alle frontiere oppure no.

Nyasha Chakanyuka gestisce una famosa boutique di abbigliamento a Bulawayo e ha affermato che la chiusura delle strade non ha ostacolato le sue vendite perché da tempo fa affidamento sui viaggi aerei, cosa che la maggior parte dei commercianti che hanno parlato con BuzzFeed News ha affermato di non potersi permettere. In effetti, la situazione le ha offerto l’opportunità di espandere la sua attività: ha acquistato scorte all’ingrosso in altri paesi e ha venduto merci a commercianti che non possono viaggiare fuori dallo Zimbabwe.

Altri si sono rivolti a trasportatori che attraversano illegalmente il confine terrestre. “Puoi dare soldi a qualcuno di cui ti fidi per comprare beni per te in Sudafrica, ma ciò richiede una fiducia straordinaria perché i rischi sono evidenti”, ha detto Siziba.

Coloro che non possono permettersi di pagare altri per spostare le loro merci per loro hanno dovuto trovare altri modi per sbarcare il lunario in attesa di un ritorno agli affari come al solito.

Adattandosi alle nuove circostanze, Getrude Mwale, commerciante a Bulawayo e madre di cinque figli, ha iniziato a vendere vestiti all’ingresso di casa sua, anche se gli affari sono stati così lenti che le ci è voluto un anno per cancellare l’inventario che una volta era in grado di da cancellare entro un mese.

“Vendere da casa significa vendere solo a persone che ti conoscono dal vicinato”, ha detto Mwale. “Non è stato facile”.

Prima della pandemia, Sarudzai, che ha 33 anni e ha richiesto l’anonimato parziale per mantenere riservata la sua situazione lavorativa, si è recata fino al Malawi per acquistare vestiti per bambini che ha venduto in un mercatino delle pulci a Masvingo, nello Zimbabwe, guadagnando l’equivalente di migliaia di dollari USA ciascuno anno.

Quando la pandemia ha colpito, ha improvvisamente avuto pile di magliette, pantaloni e calzini in casa sua, ma nessuno a cui vendere. Con la sua attività in stallo, ha deciso di trasferirsi a Beitbridge.

Vende samosa, patatine fritte e bibite, ma gran parte del suo reddito in questi giorni proviene da relazioni transazionali che vendono sesso e compagnia ai camionisti che stanno con lei nella casa di legno di una stanza che affitta. Ora guadagna abbastanza soldi per mandare i suoi due figli a scuola a Masvingo, dove rimangono, a quasi 200 miglia di distanza dalla madre.

“Ho sempre saputo che i camionisti hanno soldi, ecco perché sono arrivata qui”, ha detto.

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