Ha scalato l’El Capitan di Yosemite per celebrare i 70


“Non è mai troppo tardi” è una serie che racconta le storie di persone che decidono di perseguire i propri sogni alle proprie condizioni.


A quarant’anni, Dierdre Wolownick ha imparato a nuotare da sola. A 50 anni ha iniziato a correre. Poi, a 60 anni, è diventata un’alpinista, e non una scalatrice qualsiasi. Quattro anni fa, a 66 anni, la signora Wolownick ha fatto un’ascesa da record su El Capitan, il monolite di granito dello Yosemite National Park che ha alcune delle vie di arrampicata più lunghe e impegnative del mondo. E lo ha fatto con stile. Il percorso che ha affrontato allora, Lurking Fear, richiede in genere quattro giorni per essere completato. La signora Wolownick l’ha fatto in uno.

Certo, è stato d’aiuto che l’autrice e atleta ora sponsorizzata avesse uno degli scalatori più affermati al mondo a guidarla: il suo famoso figlio, Alex Honnold, la star del documentario vincitore dell’Oscar 2018 “Solo libero”. Il film racconta il viaggio mozzafiato di suo figlio per diventare la prima persona a scalare “El Cap” senza alcuna corda o attrezzatura di sicurezza. Il suo sforzo – che ha utilizzato le corde – è stato “di gran lunga” la cosa più impegnativa che abbia mai fatto, ha detto la signora Wolownick.

Raggiungendo la vetta di El Capitan nel 2017, è diventata la donna più anziana a fare quella salita, secondo Hans Florine, uno scalatore americano con un record di 179 salite della formazione rocciosa verticale.

E lei non ha rallentato. Alla fine di settembre, la signora Wolownick è tornata a El Cap senza che suo figlio lo scalasse di nuovo, questa volta per festeggiare il suo 70° compleanno con un piccolo gruppo di amici e guide. In quell’avventura salì per una via più facile che gli scalatori di solito usano per scendere. Ci sono volute sei ore per raggiungere la vetta e, dopo essersi accampata lì durante la notte, è scesa in sei ore e mezza il giorno successivo.

Le faticose salite sono state una partenza dalla prima metà della vita sedentaria e cerebrale della signora Wolownick. Cresciuta a New York, ha dipinto e suonato il pianoforte a Jackson Heights, nel Queens. Da adulta ha insegnato cinque lingue e ha scritto libri, tra cui un libro di memorie del 2019, “La brusca fine della vita: la storia di una madre” in parte sulla sua prima salita di El Cap. Nel 1990, pochi anni dopo essersi trasferita nella periferia di Sacramento, dove suo marito è cresciuto, ha fondato un’orchestra a West Sacramento e l’ha diretta.

“Queste erano cose meravigliose, di grande soddisfazione, ma niente era veramente fisico. Di certo non c’era pericolo”, ha detto. “Non avrei mai pensato in un milione di anni di poter scalare El Cap.” (La seguente intervista è stata modificata e condensata.)

Perché hai iniziato a scalare?

Ad Alex è sempre piaciuto. Era spesso molto tranquillo, anche cupo da bambino, ma parlava di arrampicata. Lo sport ha un vero gergo – dicono cose come “jugging” e “rapping” – e non avevo idea di cosa stesse dicendo. Mi addolorava non riuscire a relazionarmi con lui per questo. Ho pensato che avrei provato così almeno avremmo potuto parlare.

Come l’hai provato?

Circa 10 anni fa, Alex era a casa con un infortunio, quindi gli ho chiesto di portarmi in palestra di arrampicata. Ho pensato che avrei conosciuto l’attrezzatura e sarei salito a metà del muro e sarei tornato a casa e sarei stato felice. Sono salito sulla prima salita e sono salito fino in fondo, circa 45 piedi, e sono rimasto totalmente sorpreso di non aver avuto alcun timore. Così ho fatto altre 12 salite quel giorno e mi è piaciuto molto.

Com’era la tua vita prima?

Tumulto totale. Mio marito, Charles, è morto a 55 anni all’aeroporto di Phoenix un mese dopo che avevo divorziato da lui e sono diventato l’esecutore testamentario del suo patrimonio. Mio padre era appena morto e anch’io mi occupavo della sua proprietà. Alex era quasi morto mentre camminava con le racchette da neve nel 2004, quando aveva 19 anni. Così ho iniziato a correre, a poco a poco, e ho finito per diventare un corridore. Non c’era niente nella vita che facessi per me e correre era per me. L’arrampicata si è rivelata la stessa cosa, una fuga, ma ci voleva coraggio.

Come hai superato le sfide per scalare?

L’arrampicata è molto fisica e c’è così tanto da imparare sull’attrezzatura, la fisica, gli angoli, tutto.

Ero solo una donna di mezza età bitorzoluta, completamente presa dai lavori e dalle faccende domestiche. Anch’io avevo paura, e a volte hai bisogno di un piccolo aiuto per fare qualcosa di totalmente nuovo e estraneo a te. Ma dopo un mese o due ho avuto abbastanza conversazioni con me stesso e così ho detto, OK, oggi non tornerai a casa dopo il lavoro. Andrai direttamente in palestra di arrampicata. E l’ho fatto. È diventata una routine. L’arrampicata è stata come una chiave che apre questa porta per tutta la vita. È stato meraviglioso.

Come ti sei preparato per El Capitan?

Sono andato a Yosemite per allenarmi tre giorni alla settimana per 18 settimane di fila. Farei escursioni e arrampicate. Non sono mai stato in grado di fare flessioni o trazioni, quindi ho preso una di quelle barre per trazioni che puoi mettere in una porta e ho iniziato a lavorarci. Ogni volta che ci passo davanti, faccio 10 pull-up. Adesso faccio circa 50 pull-up al giorno. Non sono pull-up da terra, ma comunque, per me, sono straordinari. Arrampicare Lurking Fear è stata di gran lunga la cosa più difficile che abbia mai fatto, ma il solo fatto di essere su El Cap è una svolta. La tua vita cambia.

In che modo l’arrampicata ha cambiato la tua vita?

Ho imparato a soffrire attraverso tutti i tipi di disagio perché ciò che ne ottieni ne vale la pena. È lo stesso per chiunque voglia seguire un percorso di beatitudine. C’è molta sofferenza. Con l’arrampicata, devi solo fare i conti. Non è che tu possa dire “oh, sta piovendo, torniamo alla macchina” quando sei a 2500 piedi di altezza. È un tale privilegio essere lassù. Gli scalatori possono andare nei posti più inimmaginabili, belli e stimolanti, e l’unico modo per viverli è impegnarsi duramente.

Cosa diresti alle persone che sono bloccate o hanno paura di apportare modifiche che potrebbero essere utili per loro?

Devi prima capire perché pensi di non poter fare qualcosa e chiederti se questo è un punto valido. Ascolta, c’è qualcuno che ti dice ad ogni passo della tua vita cosa mangiare, cosa indossare, che non puoi dormire senza questa droga, ed è tutta una sciocchezza. Puoi decidere tu stesso di cosa pensi di essere capace. È così triste quando la gente dice, oh, ho 50 anni, non posso… riempire lo spazio vuoto. Provalo comunque! Che importa! Potresti essere sorpreso.


Cerchiamo persone che decidano che non è mai troppo tardi per cambiare marcia, cambiare vita e inseguire sogni. Dovremmo parlare con te o con qualcuno che conosci? Condividi la tua storia qui.

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