Come il GM James Click di Astros ha stabilizzato un franchising scosso


HOUSTON — Dal suo posto in tribuna lungo la linea di sinistra del campo al Minute Maid Park due anni fa, James Click poteva immaginare che tutto cambiasse. Gli Houston Astros, la squadra di postseason dell’American League dominante, stavano vacillando nel nono inning e Click sperava che sarebbero caduti.

Click ora è il general manager degli Astros, che venerdì stavano cercando di assicurarsi un altro pennant in gara 6 dell’AL Championship Series contro i Boston Red Sox qui. Nel 2019, tuttavia, è stato vicepresidente delle operazioni di baseball per i Tampa Bay Rays, che hanno caricato le basi con uno out nel nono inning della seconda partita della loro serie di division. Un altro colpo e i Raggi potrebbero pareggiare o prendere il comando.

Ahimè, il successo non è mai arrivato, e mentre i Raggi avrebbero vinto due volte in casa, hanno perso la serie stretta in cinque partite.

“Se effettivamente torniamo e vinciamo Gara 2, l’intera narrativa di quella serie e tutto il resto cambia davvero in modo abbastanza drammatico”, ha detto Click in un’intervista venerdì. “È sempre strano pensare a quelle porte scorrevoli e a quelle piccole cose che possono trasformare i franchise”.

In quel momento, nessuno sapeva del demone in agguato dietro una di quelle porte scorrevoli. Lo schema illegale di furto di insegne degli Astros sarebbe stato rivelato dopo quella stagione 2019, devastando la loro reputazione e capovolgendo la loro struttura di leadership.

Il General Manager Jeff Luhnow e il Manager AJ Hinch furono sospesi dalla Major League Baseball e licenziati dagli Astros. Dopo che Dusty Baker è stato nominato per sostituire Hinch, gli Astros hanno scelto Click per prendere il posto di Luhnow.

Click ha ereditato una squadra che ha vinto un titolo corrotto nel 2017, poi ha perso nell’ALCS nel 2018 e ha perso nelle World Series nel 2019. Anche con i giocatori in fuga dalla punizione in cambio della collaborazione con le indagini della MLB, il franchise è stato profondamente scosso.

“È difficile riassumere quanto tumultuoso sia stato l’anno scorso per questa organizzazione”, ha affermato Click. “Entri e sai con cosa hai a che fare, almeno per quanto riguarda l’aspetto PR delle cose e la reputazione dell’organizzazione e cercando di ribaltare la situazione.

“Ma l’unica cosa su cui dovevo fare affidamento era il fatto che questa era una squadra di baseball molto, molto, molto buona. E quasi sempre quando questi lavori sono aperti, è perché qualcosa deve essere aggiustato e qualcosa deve essere affrontato. Normalmente questo è il roster della major league, ma in questo caso non lo era”.

Con un record di 29-31 nella stagione 2020 accorciata dalla pandemia, gli Astros hanno fatto quel tanto che basta per qualificarsi per un campo di playoff ampliato. Hanno finito per perdere nell’ALCS contro i Rays, e in questa stagione sono tornati per la quinta volta consecutiva dopo aver facilmente vinto l’AL West.

Click ha rafforzato il bullpen di quest’anno con operazioni per Kendall Graveman e Phil Maton a luglio. Maton arrivò da Cleveland in cambio di Myles Straw, che era il normale difensore centrale degli Astros. Ciò ha aperto la posizione per i prospetti Chas McCormick, Jake Meyers e Jose Siri, che erano passati attraverso tre organizzazioni prima che gli Astros lo firmassero per un contratto di minor league lo scorso dicembre.

Siri, 26 anni, ha raggiunto le major a settembre, ha raggiunto .304 e ha iniziato due delle prime cinque partite ALCS in campo centrale.

“Ha tanto talento e abilità naturali come qualsiasi altro giocatore là fuori – solo un atleta superiore”, ha detto Click. “Può correre, lanciare, colpire per il potere. Quando hai un ragazzo del genere, che ha già attraversato un paio di organizzazioni, come free agent della lega minore con così tanto talento, a volte si fanno domande. Abbiamo fatto i compiti e abbiamo cercato di conoscerlo come persona, ma alla fine scommettiamo sul talento e sulla nostra capacità di modificare alcune cose e sfruttare davvero ciò che ha.

Mentre il nucleo degli Astros era a posto quando è arrivato Click, aveva alcune decisioni da prendere. Ha finito per mantenere due giocatori di tutti i giorni che hanno raggiunto il libero arbitrio dopo la scorsa stagione, firmando l’esterno Michael Brantley per due anni e il prima base Yuli Gurriel per un anno, più un’opzione 2022. Gurriel ha vinto il titolo di battuta dell’AL a 0,319, con Brantley secondo a 0,311.

Un contributo ancora più significativo, l’interbase Carlos Correa, sarà un free agent dopo la stagione. Molto probabilmente Correa cercherà di superare il contratto record di Francisco Lindor per un interbase (341 milioni di dollari per 10 anni con i Mets), e gli Astros – che hanno lasciato partire l’esterno George Springer per Toronto lo scorso inverno – potrebbero avere flessibilità nel loro libro paga. I contratti dei loro due giocatori più pagati, i lanciatori Justin Verlander e Zack Greinke, scadono dopo la stagione.

“Non è qualcosa su cui ho passato molto tempo a concentrarmi”, ha detto Click del contratto di Correa. “Siamo davvero concentrati sul solo tentativo di vincere la partita di stasera e cercare di vincere una World Series. Speriamo di avere una off-season molto breve, ma ci arriveremo quando sarà necessario”.

Lo status di Correa avrà un impatto importante nel plasmare il futuro degli Astros, che hanno rinunciato alle loro scelte al primo e al secondo turno nel 2020 e nel 2021 come parte della loro punizione per lo scandalo del furto di cartelli. Ma lo sarà anche la visione di Click, che ha iniziato la sua carriera come scrittore per Baseball Prospectus.

Circondato da giovani e brillanti outsider – molti dei quali hanno continuato a lavorare per squadre – Click ha detto di aver imparato a pensare in modo critico e a sfidare la saggezza convenzionale. Ha trascorso 14 anni con i Rays prima di unirsi agli Astros, e ha detto che sperava di fondere le sue esperienze a Tampa Bay con gli aspetti migliori di un’organizzazione di successo di Houston che, a volte, evoca ancora sospetti.

Un altro campionato, in teoria, potrebbe convincere tifosi e rivali che gli Astros, nonostante i loro tradimenti passati, sono stati legittimamente una grande squadra. Il clic non è in attesa di tale convalida.

“Penso ancora che ci sia un grande contingente di persone là fuori che, sai, le loro menti probabilmente non cambieranno mai”, ha detto Click. “E va bene. Non è il nostro obiettivo. Non è per questo che stiamo giocando”.

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