Reggie Jackson, una leggenda degli Yankees, aiuta Astros fino a ottobre


BOSTON — Lunedì c’era vento e vento durante le prove di battuta, e il cielo era nero sul vecchio Fenway Park. Reggie Jackson sorrise. “Tempo di ottobre”, ha detto, come nessun altro sul pianeta avrebbe potuto fare.

Sono trascorsi 44 anni dalla notte dal capolavoro del numero 44: un’uscita di tre homer per gli Yankees nella partita decisiva delle World Series del 1977. Fu allora che Jackson divenne Mr. October, il soprannome cucito in arancione sul lato del berretto blu scuro che indossava prima di Gara 3 dell’American League Championship Series.

Il colore navy si adatta, ma l’arancione è nuovo. Jackson, 75 anni, si è unito agli Houston Astros a maggio come consigliere speciale del proprietario della squadra, Jim Crane, i cui Astros sono legati ai Boston Red Sox nella serie dopo aver vinto una partita selvaggia, 9-2, martedì.

Crane e Jackson sono amici da più di 10 anni, hanno stretto un legame grazie al golf e alle auto d’epoca a Pebble Beach, in California, dove Crane aveva una casa. Anche Jackson, che vive nel sud della California, ha lavorato lì per Crane.

“Un giorno ha detto: ‘Vuoi giocare a golf domani?’ e ho detto: ‘No, ho una partita, il campionato del club’”, ha detto Crane. “Ha detto che sarebbe venuto a prendermi come caddie, e io ho detto: ‘Reggie, non devi farlo.’ Ha detto: ‘No, voglio vedere come sei sotto pressione.’”

La pressione è stata carburante per Jackson, che ha colpito .357 con 10 homer in cinque vittorie nelle World Series per gli Oakland Athletics e gli Yankees. Martedì, ha detto che gli Astros sembravano rilassati nella loro club house e che il suo ruolo era quello di rassicurarli.

“Tutti hanno dei dubbi una volta ogni tanto”, ha detto Jackson. “Non importa quanto sei bravo, non importa quanto bene stai suonando, è sempre bello sentire qualcosa di positivo da qualcuno che è stato lungo la strada che vorresti percorrere. Ho giocato con grandi giocatori e ho avuto molto supporto, quindi quando un giocatore fatica un po’, è di grande aiuto quando può guardare con occhi esperti e un ragazzo gli dice: ‘Non preoccuparti, sei andrà tutto bene.’”

Anche prima di unirsi agli Astros, Jackson guardava avidamente le loro partite. Nell’ascensore della stampa dopo gara 5 delle World Series 2017 – un tour de force del seconda base Jose Altuve – Crane ha mostrato con orgoglio un messaggio di testo di Jackson.

“Altuve, il miglior giocatore del gioco”, si legge nel messaggio. “Dice chi? Dice il signor ottobre.»

Jackson era un consigliere degli Yankees all’epoca, ruolo che ricopriva dal 1993, l’anno della sua ammissione alla Hall of Fame, dove un logo di New York ad incastro è inciso sulla sua targa. Jackson è stato più influente in alcuni punti rispetto ad altri con gli Yankees, ma era una presenza regolare nello spring training, nella postseason e in vari momenti intermedi. Si è ritirato dalla squadra dopo la scorsa stagione, ma rimane in buoni rapporti.

Jackson ha giocato per quattro franchigie nell’era prima del gioco interleague – gli Athletics, gli Orioles, gli Yankees e gli Angels – e non ha mai nemmeno affrontato gli Astros, che all’epoca erano nella National League. Alla domanda se fosse strano essere con loro in ottobre, e non con gli Yankees, si è fermato.

“Ci si sente bene”, ha detto. “Si sente bene. È la persona giusta, il ragazzo giusto con cui stare”.

Jackson, la cui fondazione di beneficenza ha finanziato corsi di scienze, tecnologia, ingegneria e matematica per bambini svantaggiati, ha lavorato con Crane su iniziative comunitarie a Houston, comprese quelle che promuovono la diversità e l’inclusione. Crane non è il turbolento agitatore che era George Steinbrenner – nessun moderno proprietario di una squadra lo è – ma Jackson ha detto che c’erano tracce del vecchio capo.

“E’ molto coinvolto, molto simile a George essendo coinvolto e prendendo decisioni per gestire il club, cercando di migliorarlo continuamente”, ha detto Jackson. “Ha empatia e ha cura.”

Crane ha acquistato gli Astros nel 2011, quando la squadra aveva il peggior record nelle major, e ha assunto Jeff Luhnow dai Cardinals per gestire le operazioni di baseball. Luhnow ha intrapreso una revisione completa, con un approccio basato sui dati allo scouting e allo sviluppo dei giocatori che ha aiutato gli Astros a una lunga serie di contese, incluso un titolo delle World Series nel 2017.

Crane ha licenziato Luhnow e il manager AJ Hinch dopo le rivelazioni di una truffa illegale di furto di insegne elettroniche che ha contaminato il campionato. Ai giocatori è stata risparmiata la punizione in cambio della collaborazione con le indagini della lega, ma sono regolarmente fischiati per strada. Jackson può riconoscerlo, e ha detto che il successo degli Astros – questo è il loro quinto viaggio consecutivo nell’ALCS – li renderebbe comunque un bersaglio.

“Non li disturba”, ha detto. “Sono stato un cattivo per tutta la mia carriera. Ovunque andassi con gli Yankees, ero il cattivo. Quando sei nella squadra vincente, dai fastidio alle persone; non gli piace.”

L’interbase Carlos Correa si è adattato perfettamente al ruolo del cattivo per gli Astros, in modi familiari a Jackson. Correa è produttivo, dice quello che pensa e sembra bramare i riflettori. Ha anche avuto la stessa media di battuta postseason (0,278) e il totale di fuoricampo (18) di Jackson in gara 3. (Jackson aveva un leggero vantaggio in base più la percentuale di slugging, da 0,885 a 0,883).

“Parlo sempre con lui”, ha detto Correa. “Ho scherzato con lui: ‘Ti ho legato in homer’ e lui rideva. Ero tipo, ‘Dammi un po’ di più, ne hai in abbondanza.’ Ci divertiamo sempre. Amo Reggie, è un ragazzo fantastico da avere intorno. Imparo tanto da lui”.

Anche Crane vuole saperne di più. Conta altri due Hall of Famer, l’ex Astros Jeff Bagwell e Craig Biggio, tra i suoi consiglieri, e ha detto che stava progettando di espandere i loro ruoli.

“Li useremo un po’ di più sul lato del draft prima di draftare i ragazzi, per avere una visione migliore dal punto di vista di un giocatore, perché molti dei ragazzi che abbiamo che stanno prendendo quelle decisioni non hanno mai giocato”, Crane disse. “Ho giocato un po’ al college e devi conoscere quell’esperienza, e loro la conoscono a un livello molto alto. A volte possono vedere cosa c’è dentro i ragazzi o da dove viene, dove non è tutto analitico”.

Jackson fu la seconda scelta assoluta nel draft del 1966 dagli A’s – dopo che i Mets presero Steve Chilcott, un catcher che non raggiunse mai le major – e chiaramente all’altezza dell’hype. Così ha fatto Correa, la prima scelta assoluta nel primo draft di Crane, nel 2012. Correa sarà un free agent dopo la stagione e sta per fare una fortuna sul mercato aperto.

Anche Jackson ne sa qualcosa, e Correa lo sa bene.

“Avrò quella conversazione con lui quando sarà il momento”, ha detto Correa. “Sono solo concentrato sulla vittoria in questo momento.”

Lascia un commento

Il tuo indirizzo email non sarà pubblicato. I campi obbligatori sono contrassegnati *