Le sostituzioni di Ronald Acuña Jr. prosperano per Atlanta in NLCS


ATLANTA — Gli Atlanta Braves avevano giocato più della metà del loro programma, avevano ancora un record di sconfitte, e poi le cose si sono messe davvero male.

Il 10 luglio a Miami, il loro miglior giocatore, Ronald Acuña Jr., ha corso sull’erba del campo esterno per una palla profonda. Era sopra la sua testa, ma si lanciò comunque, librandosi sulla pista di avvertimento come un saltatore in lungo. Acuña atterrato duro sulla terra e non poteva alzarsi.

In qualche modo, la sua squadra ha fatto. La stagione di Acuña si è conclusa quella notte di luglio con una lesione completa del legamento crociato anteriore destro, ma per il direttore generale Alex Anthopoulos la sfida era in corso.

“Non sono un tipo emotivo in cui lancio cose o mi arrabbio e grido e urlo”, ha detto Anthopoulos in un’intervista poche settimane dopo l’infortunio. “Vorrei che avessimo Acuña; è uno dei migliori giocatori del gioco. Cambia le nostre possibilità, ovviamente. Non puoi sostituire Ronald Acuña. Ma non credo che tu possa avere la mentalità di: perdi un giocatore qualsiasi e lo chiudi per la stagione”.

Anthopoulos adotta lo stesso approccio al team building dei suoi giocatori al piatto e alle basi. È aggressivo e quando sa cosa vuole, non perde tempo. A luglio voleva degli esterni – ne aveva davvero bisogno – quindi ha scambiato per quattro: Adam Duvall, Joc Pederson, Eddie Rosario e Jorge Soler.

Nessuno stava avendo stagioni particolarmente buone, quindi il costo era basso. Ma tutto era stato produttivo nel recente passato e Anthopoulos credeva che uno o più potessero fare la differenza.

“Sperava che avessimo una possibilità, una grande possibilità, di tornare – e l’abbiamo fatto per lui”, ha detto il seconda base Ozzie Albies, che ha aiutato Atlanta a radunarsi per vincere una debole National League East. “Ha fatto un lavoro fenomenale nel trovare quei ragazzi per noi e ha mantenuto la squadra in movimento”.

Sono arrivati ​​fino alla National League Championship Series, con Acuña che fa il tifo per i suoi compagni di squadra in panchina. Domenica, quando il normale posto di vantaggio di Acuña è arrivato con due out nella parte bassa del nono inning in gara 2 contro i Los Angeles Dodgers, uno dei suoi sostituti era pronto.

“Ad essere onesti, all’inizio era una competizione”, ha detto Rosario attraverso un interprete domenica scorsa, dopo che il suo quarto singolo della notte ha segnato Dansby Swanson per finire una vittoria per 5-4, dando ad Atlanta una serie di due partite a zero guida.

“Ci siamo presentati tutti e quattro, e penso che tutti volevamo avere un po’ di tempo per giocare ed essere nella formazione. E ovviamente i tre ragazzi stavano avendo successo sul campo, quindi per me è stato sicuramente un po’ un senso di urgenza cercare di farmi strada il più possibile nella formazione”.

Atlanta non sarebbe qui senza di lui. In gara 1, Rosario ha aperto con un singolo, ha rubato il secondo e ha segnato su un campo selvaggio. In gara 2, il suo terzo singolo ha iniziato un pareggio di gioco contro Julio Urias nell’ottavo, e il suo quarto, uno smash al centro del mitigatore dei Dodgers Kenley Jansen, deviato dal guanto dell’interbase Corey Seager e nel campo centrale per la vittoria.

È stato il secondo successo consecutivo per Atlanta, una bella ricompensa per i fan che hanno aspettato 20 anni per ospitare un altro NLCS

“Questa è una squadra che è meglio non lasciare presto”, ha detto il manager Brian Snitker, che ha ricevuto l’unico regalo che voleva per il suo 66esimo compleanno domenica. “Finirai per perderti la parte migliore del gioco e ascoltarla alla radio quando torni a casa, perché questi ragazzi non mollano mai. Non l’hanno mai fatto. Non vengono qui da anni».

Forse no, ma come franchigia, i Braves non sono conosciuti come i migliori finalisti. Il loro colosso degli anni ’90 ha raggiunto la NLCS otto volte e ha vinto cinque gagliardetti, ma solo un campionato, nel 1995. In questo secolo, la loro fortuna è stata peggiore.

Nessun altro franchise ha raggiunto la postseason così tante volte negli anni 2000 senza un’apparizione alle World Series. Questo è il tredicesimo viaggio della squadra dal loro gagliardetto del 1999, e l’anno scorso è stato particolarmente straziante. Nel sito neutrale di Arlington, in Texas, hanno fatto saltare un vantaggio NLCS di tre partite a uno ai Dodgers, che hanno continuato a vincere il titolo.

La serie di quest’anno si svolge allo stesso modo, come ha detto domenica sera Austin Riley, il cui singolo ha vinto gara 1.

“Siamo stati in vantaggio su di loro 2-0 l’anno scorso, quindi è come una di quelle cose in cui non puoi fermarti ora, devi continuare ad applicare la pressione”, ha detto Riley, aggiungendo in seguito, “È nella parte posteriore del tuo mente: sono davvero un ottimo club di palla, non sono mai fuori di esso fino all’ultima parola.

Atlanta si è assicurata l’ultima parola nella NLCS vincendo la divisione con 88 vittorie; i Dodgers ne avevano 106, ma come concorrente jolly, hanno aperto la strada. Con già due sconfitte, i Dodgers dovrebbero tornare qui per vincere la serie.

I Dodgers inizieranno Walker Buehler a riposo extra a casa in gara 3, e il manager Dave Roberts ha detto che si sarebbero “appoggiati a lui” in quel momento. Forse, ma le prove suggeriscono il contrario. I Dodgers hanno utilizzato otto lanciatori in gara 1 e sette domenica, determinati a confondere il più possibile i battitori avversari.

Quando si tratta di strategia di lancio, i Dodgers sono i furbi di strada e l’avversario è il bersaglio, certi di cadere per il loro atto di tre carte. Di solito funziona, tutto quel mischiare le armi, e alcuni dei giocatori di Atlanta – come il povero Freddie Freeman, che è 0 su 8 con sette strikeout – sono rimasti sconcertati.

Ma i battitori di Atlanta non cercano di fare conti profondi e disegnare passeggiate; hanno camminato solo due volte questa serie ma hanno 16 successi, due in più dei Dodgers, che sono 2 su 18 con corridori in posizione di punteggio.

“Sapevamo che all’arrivo erano molto aggressivi nell’oscillare la mazza, soprattutto all’inizio del conteggio”, ha detto Roberts. “Devi davvero fare un lancio di qualità quel primo lancio.”

Pederson ha preso il colpo più grande di Gara 2, trasformando la palla curva 1-0 di Max Scherzer nel quarto per il suo terzo fuoricampo dei playoff. Rosario ha preso l’ultimo colpo, strappando il cutter del primo lancio di Jansen per il vincitore della partita, alzando la sua media postseason a 0,409.

Le altre due aggiunte di Anthopoulos non hanno fatto molto ultimamente. Soler è fuori per la serie dopo un test positivo per il coronavirus e Duvall – il leader della NL nelle corse battute per la stagione regolare – sta ancora cercando il suo primo RBI in questi playoff.

Ma Anthopoulos ha acquistato alla rinfusa per sostituire l’insostituibile e i pezzi si incastrano bene. L’ondata di ottobre è derivata dalla disperazione di luglio e dai nuovi arrivati ​​che sono venuti in soccorso.

“Abbiamo visto subito la differenza”, ha detto Albies. “La squadra scatta di più e abbiamo iniziato a giocare meglio, e questo è uno dei motivi principali per cui siamo qui oggi”.



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