I Nets hanno avuto la possibilità di conquistare New York. Ora, ci riproveranno.


Subito dopo che il sirena finale è suonato in gara 7 tra i Milwaukee Bucks e i Nets durante le semifinali della Eastern Conference della NBA la scorsa primavera, Giovannie Cruz ha dovuto lasciare la sua casa a Elizabeth, NJ, e andare in un parco vicino. Cruz, un fan dichiarato dei Nets per la maggior parte dei suoi 39 anni, aveva guardato la partita con suo figlio di 4 anni e “si è comportato come un pazzo” fino alla fine, quando i Nets hanno perso in modo straziante.

“Ho letteralmente camminato in quel parco per quasi un’ora dalla pura delusione”, ha detto Cruz. “Non volevo che mio figlio mi vedesse troppo animato e usasse un linguaggio troppo colorito”.

La scorsa stagione doveva essere il anno, la stagione in cui i Nets e i loro fan – sia la lunga sofferenza che i nuovi arrivati ​​- non sarebbero più stati un ripensamento nell’NBA L’ultima volta che una squadra sportiva professionista di Brooklyn ha vinto un campionato, Jackie Robinson indossava un uniforme per i Dodgers nella Major League Baseball. Era il 1955.

Ma c’era di più in gioco per i Nets la scorsa stagione che semplicemente vincere un campionato. In una città dominata dai tifosi dei Knicks, un titolo avrebbe potuto consentire ai Nets di piantare una bandiera a forma di basket (e alzare uno striscione) nei loro sforzi per spostare l’equilibrio del potere lontano dal Madison Square Garden e mettere i fan dei Knicks al loro posto. Basta chiedere a uno dei sostenitori più importanti dei Nets, il sindaco di New York.

“Sento davvero che questo è l’atto finale della rinascita di Brooklyn e che dà a Brooklyn il suo legittimo posto nel mondo, e questo ha un’enorme importanza per la città in futuro”, il sindaco Bill de Blasio, residente da lungo tempo a Brooklyn prima della sua inaugurazione nel 2014 , ha detto in un’intervista prima di gara 3 della serie di semifinali, quando i Nets erano in vantaggio per 2-0 e una corsa al campionato sembrava inevitabile.

Il Rinascimento dovrà aspettare. Quest’estate, i Nets hanno riorganizzato il loro elenco, riuscendo in qualche modo ad aggiungere talento a una delle migliori assemblee cartacee nella storia della NBA. Con veterani come Patty Mills e Paul Millsap che stanno uscendo dalla panchina e versioni sane di Kevin Durant e James Harden pronti a prendere la parola, le aspettative per i Nets saranno alle stelle. Questo è vero anche se Kyrie Irving, escluso dai giochi fino a quando non viene vaccinato, non gioca per un po’. Ma se i Nets non vincono almeno un anello, questa era molto probabilmente sarà considerata uno dei più grandi flop di sempre – e i Nets avranno sprecato la loro migliore possibilità di tagliare la presa dei Knicks sulla città, improvvisamente in ripresa.

“Non vogliamo essere solo la squadra NBA più popolare di New York City”, ha dichiarato John Abbamondi, amministratore delegato dei Nets, in un’intervista a Barclays prima di quella partita 7. “Vogliamo essere un’icona sportiva globale al livello di un Real Madrid di Barcellona. Questa è la nostra aspirazione”.

Nove anni fa, i Nets hanno giocato la loro prima stagione a Brooklyn, dopo essere stato nel New Jersey dal 1977 in seguito alla fusione con l’ABA La squadra ha avuto un certo successo con le frenetiche squadre di Jason Kidd, Richard Jefferson e Kenyon Martin nei primi anni 2000, ma ha trascorso la maggior parte della sua storia nel deserto del basket, attirando raramente stelle o giocando in importanti Giochi.

“E’ stato un po’ duro in quel momento”, ha detto Trenton Hassell, una guardia che ha concluso la sua carriera con i Nets nel New Jersey dal 2008 al 2010. “Avevamo ancora dei veri fan in arrivo, ma stavamo perdendo molto, quindi è stata dura».

Trasferirsi a Brooklyn è stato un nuovo inizio su molti livelli. Avevano una nuova arena scintillante, un nuovo marchio e un proprietario di minoranza che attirava i riflettori in Jay-Z, che era spesso in disparte con la sua moglie megastar, Beyoncé.

I vecchi e nuovi fan dei Nets si stanno fondendo e forgiando una nuova identità collettiva. Gli applausi al Barclays Center sono spesso più importanti da circa 96 fan che siedono nella Sezione 114. Gli irriducibili lì, chiamati Brooklyn Brigades, sono sponsorizzati dalla squadra e sono noti per i loro cori creativi. È molto diverso dai primi giorni a Brooklyn, quando i fan rivali spesso erano più numerosi di quelli dei Nets e Barclays ha avuto una partecipazione media globale.

Richard Bearak è un tifoso dei Nets dagli anni ’70 e ha partecipato al campionato nel 1976. È il direttore dell’uso del suolo di Eric Adams, presidente del distretto di Brooklyn e candidato democratico a sindaco di New York City. Quando Barclays ha aperto per la prima volta al pubblico, ha detto Bearak, l’arena era una “attrazione turistica” che attirava i fan delle squadre vincenti e avversarie.

“Un terzo della folla avrebbe potuto sostenere Golden State”, ha detto Bearak, 63 anni. “Al Madison Square Garden, è davvero difficile essere un tifoso di un’altra squadra e aspettarsi di essere lì a frotte”.

Quando i Nets sono arrivati ​​per la prima volta dai Meadlowands nel 2012, lo hanno fatto come un intruso in alcuni occhi. In primo luogo, c’erano i fan del New Jersey che si sono risentiti per aver perso la loro squadra. E a Brooklyn, c’era chi credeva che Barclays, che faceva parte di una riqualificazione commerciale e residenziale da $ 6 miliardi, avrebbe fatto più danni che benefici all’area, in particolare con le preoccupazioni sulla gentrificazione e la congestione.

Uno studio del 2014 del New York Times basato sui dati di Facebook ha mostrato che dopo due stagioni a Brooklyn, i Knicks erano la squadra più popolare in ogni CAP di New York City, ad eccezione dei quartieri circostanti Barclays, in parte a causa dei nuovi residenti che avevano spostato nel rinnovato centro della città. In risposta, il Village Voice si riferiva ai Nets come “Il team di gentrificazione.”

“Non avevamo affatto una base di fan per New York o Brooklyn”, ha detto Irina Pavlova, allora dirigente dell’azienda del proprietario della squadra all’epoca, Mikhail Prokhorov. “Era zero. È iniziato da zero, soprattutto in una città come New York, dove i Knicks sono un’istituzione”.

Pavlova ha affermato che il franchise si è concentrato sull’utilizzo di “Brooklyn” come biglietto da visita principale per reclutare nuovi fan invece del nome della squadra, come fanno altri franchise. I frutti di questo sforzo di marketing possono essere visti ancora oggi, quando il canto di squadra più comune è un prolungato “Broooooklyn!”

“Questo è stato fatto per fare appello ai residenti del borgo poiché non avevano una squadra per cui tifare”, ha detto Pavlova.

Le persone che tifano per i Nets in questi giorni possono generalmente essere collocate in quattro scatole. 1. Tifosi da quando i Nets erano nell’ABA e suonare a Long Island, come Bearak. 2. I fan dell’era del New Jersey come Cruz. 3. Nuovi fan dell’era di Brooklyn. 4. Coloro che tifano per stelle specifiche, indipendentemente dalla loro squadra.

Quest’ultimo gruppo è il più difficile da tracciare e potrebbe essere il più cruciale per il futuro dei Nets nell’NBA, dove i fuoriclasse sono più influenti che in altri sport di squadra. Irving, Durant e Harden hanno portato un numero incerto di fan temporanei. Nella prima e nella seconda metà della scorsa stagione, il trio di serie A aveva tre delle 10 maglie più vendute della lega.

Dawn Risueno, 53 anni, residente da una vita a Brooklyn, è diventata una fan dei Nets nel 1990 perché il suo ex ragazzo li preferiva ai Knicks.

Ha trascorso diversi anni seguendo la squadra in tutto il paese come parte di un viaggio annuale. Ha convertito alla causa il marito agnostico dello sport di 18 anni e ha portato con sé i suoi due figli e sette nipoti.

“Non avevano scelta in materia”, ha detto Risueno dei suoi figli e nipoti. “Da quando sono usciti letteralmente dal grembo materno, li ho avuti con gli abiti dei Nets”.

Bobby Edemeka, 46 anni, un portfolio manager nato e cresciuto a Brooklyn, ha detto che era solito seguire i giocatori invece delle squadre. Ma il trasferimento dei Nets nella sua città natale ha instillato orgoglio ed Edemeka ha fondato il gruppo Brooklyn Brigades, che non era ufficiale fino a quando i Nets non hanno iniziato a sponsorizzarlo nel 2018. (Edemeka era solito acquistare pacchetti di biglietti e offrirli gratuitamente ai potenziali fan dei Nets).

“Puoi viaggiare per il mondo intero e non troverai persone più orgogliose della loro provenienza rispetto ai newyorkesi, e penso che questo valga soprattutto per le persone di Brooklyn”, ha detto Edemeka.

Per i fan pre-Brooklyn come Cruz, amare la squadra significa “aspettare che il fondo cada in ogni momento”. Cruz ha vissuto la stagione 2009-10, quando la squadra è andata 12-70. Tuttavia, Cruz era sconvolto nel vedere i Nets lasciare il New Jersey due anni dopo. Ha comunque continuato a fare il tifo per la squadra. Molti abitanti del New Jersey non l’hanno fatto.

Per i nuovi fan come Edemeka, i loro ricordi di Nets sono per lo più momenti salienti. La squadra ha raggiunto i playoff in sei delle sue nove stagioni al Barclays. Ce ne sono stati due vittorie della serie playoff. In realtà non c’è stata molta sofferenza, tutto considerato.

“Non ho niente di quel bagaglio emotivo”, ha detto Edemeka, abbonato per tutte le stagioni dei Nets. “Non ho vissuto tra i 12 ei 70 anni. Sono alleggerito da quell’eredità.”

I fan dei vecchi Nets e tutti tranne i nuovi fan dei Knicks sanno una o due cose sul bagaglio emotivo. Eppure il relativo successo dei Nets a Brooklyn, insieme ai giorni per lo più tristi al Madison Square Garden nello stesso periodo, non ha rotto la devozione della città per i Knicks.

C’è, in teoria, un modo concreto per colmare questo divario. I fan vanno oltre per associarsi ai vincitori, come documentato in a fondamentale studio sul comportamento dei fan di Robert B. Cialdini nel 1976 – un concetto psicologico noto come “crogiolarsi nella gloria riflessa”. L’opposto – dissociarsi dalle squadre perdenti – è noto come “tagliare il fallimento riflesso”. Lo studio ha rilevato che è probabile che i fan dicano “noi” in riferimento alla vittoria della loro squadra preferita, ma “loro” se la squadra perde.

Rick Burton, professore di gestione sportiva alla Syracuse University, ha affermato che se i Knicks rimanessero la squadra più inetta, le generazioni più giovani in città non ancora impegnate nelle alleanze con la squadra potrebbero accelerare un cambiamento culturale.

“I Knicks potevano governare quasi per impostazione predefinita”, ha detto Burton dei Knicks prima del 2012. “Ma con i social media, 500 canali televisivi, un milione di siti web, Brooklyn non è così lontano da nessuno degli altri distretti, improvvisamente dobbiamo parlare di il fatto che i Nets sembrano avere molto più prestigio dei Knicks.

Ma il rovescio della medaglia è, ovviamente, non vincere, cosa che i Nets conoscono intimamente. La serie di semifinali della scorsa stagione promettente, ma alla fine sgonfia, lo ha dimostrato.

“E’ sempre stato così difficile essere un fan dei Nets”, ha detto Cruz.

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