Con l’uso di apri, lanciare sei inning sembra molto


ATLANTA — Ci sono 38 bandierine di metallo che corrono su e giù per i pali della luce sopra il campo di destra a Truist Park, salutando stagioni eccezionali per la squadra di casa. Una dozzina di bandiere significano i titoli vinti prima delle moderne World Series, che sembrano riempire il curriculum per il franchise ora noto come Atlanta Braves.

Ma eccoli, a partire dal 1872, quando un magro destrorso di nome Al Spalding iniziò tutte le 48 partite per gli antenati dei Braves, i Boston Red Stockings della National Association. Ha accumulato 404⅔ inning in quella stagione e due anni dopo ha superato i 600.

Max Fried è ora la progenie spirituale di Spalding. Sabato ha lavorato sei inning nella prima partita della National League Championship Series, una vittoria per 3-2 sui Los Angeles Dodgers. Fried ha anche lavorato sei inning nell’ultimo round, contro i Milwaukee Brewers. Questo è un risultato importante nei playoff moderni.

“Penso che sei inning nella postseason siano enormi per un ragazzo, solo l’energia che spende mentalmente e fisicamente”, ha detto il manager Brian Snitker. “Sento che abbiamo tre ragazzi che possono farlo”.

Gli altri sono Ian Anderson e Charlie Morton, e i Dodgers ne hanno tre in Max Scherzer, Walker Buehler e Julio Urias. Dal lato dell’American League, però, le rotazioni stanno cadendo a pezzi.

I Boston Red Sox e gli Houston Astros hanno usato otto lanciatori a testa in gara 1 dell’ALCS, e i Dodgers ne hanno usati otto sabato. Ciò era dovuto alla necessità, tuttavia, perché Urias e Scherzer si erano appena lanciati giovedì per aiutare a chiudere i Giants a San Francisco.

“Clayton Kershaw starebbe iniziando questo gioco; sfortunatamente, è ferito in questo momento”, ha detto Scherzer sabato pomeriggio. “Quindi questo non è un progetto. Nel complesso, abbiamo cercato di avere quattro titolari per la postseason, ma non lo abbiamo fatto. E quindi stiamo solo cercando di navigare nel miglior modo possibile”.

I Dodgers hanno così tanta profondità che tre vincitori del Cy Young Award sono fuori dalla lista dei playoff: Kershaw si sta riprendendo da un infortunio all’avambraccio; David Price è stato eliminato per questo round dopo aver lottato lungo il tratto; e Trevor Bauer è indagato per violenza sessuale. Ognuno di quei lanciatori sta guadagnando più di 30 milioni di dollari in questa stagione.

In gara 1, una serie di intermediari baffuti ha seguito l’apertura e ha strozzato Atlanta, che ha sventato 14 volte senza camminare. Freddie Freeman, la solare superstar di Atlanta, ha annusato quattro volte contro quattro diversi lanciatori. Non importa: il terza base Austin Riley, che aveva fatto casa in precedenza, ha perforato un singolo vincente nella parte inferiore del nono.

La partita è stata giocata in modo nitido, principalmente perché tutti quei lanciatori avevano roba buona e lo sapevano. Hanno riempito la zona dello strike, rendendo quasi questa la prima partita nella storia della NLCS senza una passeggiata (ahimè, i Dodgers ne hanno pareggiata una al nono). C’erano quattro basi rubate, persino un bunt sacrificale! – e l’intera cosa sembrava più breve delle sue 3 ore e 4 minuti. Questo è quando il baseball è al suo meglio.

L’ALCS, nel frattempo, è stato un disastro, una doppia funzione gonfia con un tempo di esecuzione di 495 minuti. Chris Sale di Boston, tornato da un intervento chirurgico a Tommy John ad agosto, ha fatto due partenze nei playoff e ha ottenuto nove eliminazioni. A parte Nathan Eovaldi dei Red Sox – una buona scommessa per cinque inning, anche se raramente per sei – nessun titolare di nessuna delle due squadre sarebbe considerato durevole.

Parte di questo è comprensibile, naturale logoramento alla fine di una lunga stagione che ha seguito una brevissima. Ma una parte è apposta. I lanciatori non dovrebbero più essere Al Spalding e nemmeno Al Leiter.

“Stai limitando anche il tuo meglio a 18 out ora”, ha detto l’ex lanciatore Ron Darling, che sta chiamando la NLCS per TBS. “Quindi se abbassiamo le nostre aspettative da 27 out, allora un inizio di quattro inning nella postseason è un ottimo inizio”.

Le squadre si concentrano più che mai sugli abbinamenti, decidendo in anticipo quale mix di lancio potrebbe disturbare un particolare battitore. Con così tanti giorni di riposo integrati nel programma di ottobre, la maggior parte dei mitigatori è disponibile in ogni partita e i manager, con un forte input dal front office, sembrano desiderosi di distribuirli. Anche i principianti veterani capiscono la differenza.

“Come giocatori, tutto ciò che vogliamo fare è vincere, quindi se ci dici che questo ci aiuterà a vincere, sì, siamo tutti d’accordo, proviamoci”, ha detto Scherzer, che ha permesso una corsa in NL wild-card ma è stato revocato nel quinto inning.

“Per parlare dall’altra parte della medaglia, dal punto di vista di un tifoso e del baseball nel suo insieme, se dici: ‘È qualcosa in cui vogliamo che il gioco entri? Vogliamo vederlo nella stagione regolare?’ La mia risposta è no. No, non lo fai”, ha detto Scherzer. “Vuoi vedere i lanciatori titolari. Vuoi vedere i lanciatori iniziali lanciare in profondità. Penso che sia la cosa migliore per i fan, la cosa migliore per i giocatori, tutte le persone coinvolte. Penso che sia così che tutti abbiamo immaginato i giochi”.

Ha aggiunto: “Ma quando arrivi alle partite di eliminazione, entri nelle partite di postseason, fai tutto il necessario per vincere. Quindi, per me, penso che questa sia più una domanda in bassa stagione se vogliamo affrontarla.

Scherzer, che fa parte della sottocommissione esecutiva per il sindacato dei giocatori, ama l’idea di un cambiamento di regole che potrebbe teoricamente limitare l’uso di un apripista legando il lanciatore iniziale al battitore designato. Chiamato il “doppio gancio” dallo scrittore della Hall of Fame Jayson Stark, la regola imporrebbe che una squadra perda il suo battitore designato non appena tira il suo starter.

La fattibilità di quell’idea, e di altre, sarà discussa durante i negoziati fuori stagione su un nuovo contratto collettivo. Ma per quanto sensata possa essere l’apertura come strategia, è ancora un’innovazione stridente.

Il manager dei Dodgers Dave Roberts, che ha usato Corey Knebel come apertura per Gara 5 della serie di division e Gara 1 della NLCS, ha resistito all’idea quando i Tampa Bay Rays l’hanno usato per la prima volta nel 2018. L’inizio di una partita con un sollievo sembrava essere contro lo spirito del baseball.

“Lo odiavo”, ha detto Roberts. “Non era baseball. Mi piace vedere gli antipasti e gli antipasti andare in profondità. Ma quando ti siedi su questa sedia, stai cercando di vincere le partite. Questa è la linea di fondo. Quindi non importa quanto sia attraente o cosa sia. L’obiettivo è prevenire le corse”.

I Dodgers hanno fatto meglio di qualsiasi altra squadra, con una media di 3,01 punti guadagnati nella stagione regolare e un punteggio di 2,05 nelle prime sette partite di playoff. Il loro problema ora è che Atlanta è anche ricca di pitching. È una tradizione di franchising.

“E ‘solo un po’ il modo in cui sono stato cresciuto nel gioco”, ha detto Snitker. “Sono venuto con i Braves qui e stavamo tutti per iniziare a lanciare. Non so niente di meglio.”

Le squadre della NL hanno le braccia per mantenere questa serie divertente, o almeno per evitare che si trasformi nello slog che abbiamo visto a Houston. Non aspettarti che gli antipasti, anche quelli davvero buoni, restino troppo a lungo.

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