Sky Bring Hoops Championship Buzz torna a Chicago


CHICAGO — Sono passati più di 23 anni da quando Michael Jordan ha rubato la palla all’attaccante degli Utah Jazz Karl Malone, ha guidato per tutto il campo e ha inchiodato un jumper per dare ai suoi Chicago Bulls una vittoria di 1 punto in gara 6 delle finali NBA. L’indimenticabile sequenza ha assicurato il sesto campionato ai Bulls e ha fatto divertire i fan di Chicago in un momento di orgoglio condiviso.

È passato un po’ di tempo dall’ultima volta che i fan del basket professionistico di questa città hanno conosciuto quella sensazione, ma Sky della WNBA li ha tenuti familiari con il basket ad alto rischio.

Vestiti con maglie blu e gialle venerdì sera, i fan desiderosi di Chicago si sono radunati nella Wintrust Arena per guardare lo Sky che affronta il Phoenix Mercury in gara 3 delle finali WNBA.

La voglia di campionato della città si manifesta nell’atmosfera. I fan hanno agitato gli asciugamani sopra le loro teste durante le presentazioni dei giocatori di Sky. Hanno fischiato e insultato i giocatori di Mercury ogni possesso. E ruggivano e rimbalzavano su e giù per tutta l’arena con ogni canestro fatto a Chicago. Ogni. Separare. Uno.

Verso la fine della partita, dopo che Chicago era sulla buona strada per una vittoria 86-50 che avrebbe messo la vittoria di Sky lontano dal conquistare il loro primo campionato nella storia della franchigia, un fan di Sky ha urlato “più fortuna l’anno prossimo” ai giocatori di Mercury in campo.

Entro il quarto trimestre, entrambe le squadre avevano già sostituito i loro titolari. I cori “Sky in four” sono esplosi quando la panchina di Chicago è entrata, rendendo chiara una realtà: Chicago è, di nuovo, pronta per un momento di campionato.

Gara 4 è domenica a Chicago. The Sky guida la serie al meglio delle cinque, due giochi a uno.

“Mi sento davvero Chicago. Lo sento davvero”, ha detto l’allenatore di Sky James Wade dopo la partita di venerdì. “Il modo in cui sono venuti fuori e hanno supportato, puoi sentire la passione che hanno. Ci dà solo più passione. Speriamo di poter vedere le stesse cose domenica e di poter festeggiare tutti insieme”.

La capacità di Chicago di fare affidamento sui punti di forza delle sue stelle ha portato la squadra sull’orlo di un titolo. La leadership vocale di Candace Parker su entrambe le estremità della pista. L’abilità della guardia Courtney Vandersloot nel trovare compagni di squadra aperti e facilitare l’attacco (venerdì ha fatto 10 assist). E Chicago ha sempre più fatto affidamento sull’atletismo dell’attaccante Kahleah Copper, sul modo in cui supera i difensori e su come sfrutta gli incontri uno contro uno, abilità che l’hanno resa una delle giocatrici di maggior impatto nelle finali.

La sesta testa di serie Sky ha utilizzato una prestazione difensiva di squadra dominante e un gioco di affermazione di Copper per ottenere uno slancio potenzialmente decisivo per la serie in gara 3, dopo aver sconvolto la quinta testa di serie Mercury in Gioco 1 e non sono all’altezza degli straordinari in Gioco 2. Hanno eguagliato il record delle finali WNBA per il maggior vantaggio all’intervallo (22), hanno stabilito il record per il maggior margine di vittoria in una partita di finale (36) e hanno tenuto il Mercury al 25,8 percento di tiri nella notte.

Parker, che viene dal sobborgo di Chicago Naperville e ha firmato con lo Sky dopo 13 stagioni con i Los Angeles Sparks, ha avuto 13 punti, 3 assist e 4 rimbalzi.

Copper ha segnato 20 dei suoi 22 punti nel primo tempo quando lo Sky si è allontanato presto, suscitando ruggiti assordanti dal pubblico di casa, che includeva il nativo di Chicago Chance the Rapper, il commissario NBA Adam Silver e il quarterback dei Chicago Bears Justin Fields.

“L’unica cosa di cui probabilmente non si parla tanto è la sua competitività”, ha detto Wade di Copper. “Questo è quello che serve per arrivare al livello successivo. Lo vedevamo tutti i giorni, anche quando lei non suonava tanto. Quindi non è una sorpresa per noi perché sappiamo cosa c’è in lei. Ora sta facendo sapere al mondo. È semplicemente chi è lei.”

Il coach di Mercury Sandy Brondello ha dichiarato dopo la partita che Phoenix semplicemente non poteva gestire Copper, che era a 6 su 10 da terra.

“Le abbiamo permesso di spazzare e andare troppo sulla linea di base”, ha detto Brondello. “Quando lo sta riprendendo dall’esterno, devi rinunciare a qualcosa, vero? E lei lo stava facendo. Ha giocato davvero bene, e ovviamente questo ci ha tolto un po’ la vita”.

Il punteggio dei Big Three di Phoenix, Diana Taurasi, Brittney Griner e Skylar Diggins-Smith, ha tenuto in vita la squadra in partite critiche per tutta la postseason. Hanno combinato 56 punti nella decisiva gara 5 delle semifinali contro i Las Vegas Aces. Ora, anche dopo una notte di tiro insolitamente scarsa contro lo Sky in gara 3 – erano un combinato di 10 su 36 dal campo – possono essere la chiave per mantenere viva la stagione del Mercury domenica.

Le squadre in questa postseason, e durante la maggior parte della stagione regolare, hanno avuto poche risposte per il dominio di Griner sotto canestro. È un incontro uno contro uno da incubo in post basso, ed è migliorata nel passare le doppie squadre per trovare compagni di squadra aperti sul perimetro.

Lo Sky ha affollato Griner presto, però, e l’ha tenuta a soli 4 punti nella seconda metà di venerdì, per un totale di 16 dopo aver segnato un record in carriera di 29 nei playoff in gara 2.

Quando ha avuto degli sguardi aperti, “le sono mancati”, ha detto Brondello. “Hanno giocato un po’ di più nel suo spazio. Penso che nel secondo tempo tu abbia visto che è andata al gancio destro”.

Brondello ha aggiunto in seguito: “È ancora qualcuno a cui dobbiamo portare la palla il più possibile”.

Phoenix ha vinto lo scudetto per l’ultima volta nel 2014, quando ha sconfitto lo Sky per il suo terzo campionato nella storia della franchigia. Questa volta, entrambe le squadre hanno avuto un percorso difficile verso la finale. Lo Sky ha concluso la stagione regolare con un record di 16-16, e pochi li hanno agganciati alla finale. Il Mercury zoppicava nella postseason con una serie di tre sconfitte consecutive, afflitto da infortuni.

Domenica potrebbe segnare la fine di un’improbabile corsa ai playoff per entrambe le squadre?

Con la testa abbassata in una conferenza stampa post-partita e Taurasi seduta alla sua sinistra, Diggins-Smith ha riassunto ciò che i Mercury devono fare per estendere la serie e rimandarla a Phoenix.

“Caricalo sul gioco”, ha detto Diggins-Smith, indicando la necessità di Phoenix di superare rapidamente le prestazioni deludenti di venerdì e rifocalizzarsi.

“Non abbiamo perso la serie stasera”.



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