Paula Badosa, Victoria Azarenka nella finale a sorpresa di Indian Wells


Rimane al suo meglio sul cemento. Quando ha battuto la sua rivale di lunga data Serena Williams in un thriller in tre set per raggiungere la finale degli US Open 2020, sembrava che fosse in grado di tornare alla ribalta quest’anno. Ma non è riuscita a fare grandi corse ai tornei del Grande Slam nel 2021 e la partita di domenica sarà la sua prima finale del tour della stagione.

“Penso che la mia stagione sia stata difficile”, ha detto. “Ci sono state parti in cui fisicamente non potevo portare quel livello in più, una lotta extra, il che è stato molto frustrante. Poi c’erano parti in cui sentivo che stavo cercando qualcosa da aggiungere, e non sapevo necessariamente cosa fosse. È stata una lunga ricerca”.

Certamente è stata richiesta tenacia nella sua semifinale ad alta velocità e ad alta intensità con Jelena Ostapenko, la lettone robusta e potente che può battere una pallina da tennis come poche al mondo e raramente si priva del piacere. Molti dei suoi 45 vincitori erano ben oltre la portata dell’Azarenka di 6 piedi. Ma dopo aver dominato il set di apertura, l’approccio ad alto rischio tipico di Ostapenko ha portato a più errori. Azarenka si è adattata al ritmo e ha iniziato a sfruttare la seconda di servizio spesso traballante di Ostapenko.

Azarenka è arrivata a due punti dalla sconfitta alla fine del terzo set e ha dovuto lottare contro tre palle break nell’ultima partita: salvando l’ultimo con un drop raro e coraggioso che ha seguito fino a rete, dove ha letto perfettamente il passaggio di Ostapenko e ha colpito un vincitore di pallavolo affondo.

“Puoi essere più coraggioso di così?” disse Azarenka.

Ha presto chiuso la sua vittoria per 3-6, 6-3, 7-5, e Badosa l’ha seguita in finale sconfiggendo Ons Jabeur 6-3, 6-3 ma solo dopo aver fallito nel convertire i suoi primi cinque match point. Quando l’ultimo tiro di Jabeur è andato a fondo, Badosa è caduto in campo, sollevato e sopraffatto.

Classificata 70esima alla fine della scorsa stagione, ha raggiunto il suo primo quarto di finale del Grande Slam agli Open di Francia di quest’anno e il quarto turno a Wimbledon prima di separarsi con Javier Martí, l’allenatore che aveva contribuito a gettare le basi per la sua forte stagione.

Ora lavora con Jorge Garcia, uno spagnolo che l’ha allenata in gioventù e, come ha dimostrato sui campi relativamente lenti di Indian Wells, è una minaccia multi-superficie. Possiede potenti colpi da fondo campo, capacità difensive a tutto campo e la capacità di avanzare rapidamente per inseguire i dropshot o finire gli scambi a rete.

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