ALCS: Proprio come Alex Cora, i Red Sox continuano a tornare


Alcune sospensioni di un anno sono migliori di altre. La sospensione della Major League Baseball inflitta ad Alex Cora, ad esempio, non avrebbe potuto essere imposta in un momento più conveniente.

Dopo che Cora ha avuto un ruolo principale nel furto di cartelli illeciti degli Astros del 2017, la MLB lo ha sospeso per l’intera stagione 2020. I Boston Red Sox lo hanno lasciato andare, anche dopo aver portato la squadra a un campionato World Series nel 2018 con una run manageriale postseason impeccabile e a tratti brillante.

Essere poi esiliato era umiliante e causava angoscia alla sua famiglia. Ma in termini di baseball, tutto ciò che Cora ha perso sono state 60 partite marce dei Red Sox. Per quattro mesi della sua sospensione, ha condiviso lo stesso destino di praticamente tutti gli altri nel baseball: a casa in isolamento mentre il mondo aspettava che finisse la pandemia di coronavirus.

Quando il baseball tornò a luglio, fu per una stagione abbreviata, e Boston trascorse solo il primo giorno sopra .500, finendo ultimo nell’AL East sotto Ron Roenicke, lo sfortunato detentore del posto di Cora.

Tuttavia, le ricadute e le cicatrici emotive dello scarso giudizio di Cora non sono state forse pienamente realizzate pubblicamente fino a dopo che la serie della divisione American League di Boston si è ribaltata per i Tampa Bay Rays lunedì. Durante la celebrazione al Fenway Park di Boston, Cora ha abbracciato e baciato sua figlia, Camila, e sembrava asciugare lacrime di gioia e sollievo dai suoi occhi – e dai suoi – poi l’ha abbracciata ancora un po’.

Cora ha riconosciuto in un’intervista sul campo con Fox Sports che Camila e tutta la sua famiglia avevano sofferto considerevolmente durante l’anno precedente a causa dei suoi misfatti. È stata colpa sua, ha detto, derivante da una “decisione orribile” di prendere parte allo schema di furto di cartelli quando era l’allenatore della panchina degli Astros.

“Per quelli che pensano che sia nel passato, no, lo viviamo ogni giorno”, ha detto Cora giovedì. “Lo vivo ogni giorno. Abbiamo sbagliato e ne stiamo pagando il prezzo”.

Una volta terminata la sospensione dopo le World Series 2020, i Red Sox hanno riportato in vita Cora, come molti sospettavano, anche se ciò avrebbe potuto comportare alcune conversazioni difficili sul contraccolpo pubblico.

“No, è stato facile”, ha detto John Henry, il proprietario dei Red Sox, dopo che Boston ha battuto Tampa lunedì. “Ha fatto una grande differenza. Lo vedi ogni notte. Le decisioni che prende, proprio come nel 2018, soprattutto ad ottobre. Il suo istinto e la sua intelligenza per questo gioco non hanno eguali”.

Henry ha elogiato Cora per aver aiutato la carta su molti dei difetti di questa squadra dei Red Sox, che va nelle American League Championship Series contro gli Houston Astros Friday come perdente.

Cora è stata sincera per tutta la stagione su quei difetti e debolezze, molti dei quali difensivi, con giocatori costretti fuori posizione in alcuni casi e che commettono errori negligenti in altri. Più di recente, dopo l’allenamento di mercoledì, ha affermato che alcuni degli errori commessi nella serie di division non potrebbero essere ripetuti se Boston spera di superare Houston.

“Avevamo solo bisogno di lavorare su alcune cose”, ha detto Cora. “Alcune cose le abbiamo migliorate, altre ancora puzzano”.

Valutazioni così brusche sono raramente pronunciate dai manager delle squadre di playoff. Ma Cora ha una consegna accattivante e schietta che, per ora, non sembra far arrabbiare i suoi giocatori. È uno dei tanti modi in cui l’impatto di Cora è stato tangibile e ha persino ispirato i suoi giocatori a superare i risultati fino a metà ottobre.

“È un ragazzo per cui correresti attraverso un muro”, ha detto il lanciatore di Boston Garrett Whitlock. “Se mi avesse detto di correre attraverso quel muro, avrei creduto che avesse qualcosa lì per assicurarsi che cadesse per me. Questo è il tipo di leader che è”.

Numerose volte durante la stagione i Red Sox erano destinati a un triste fallimento, solo per riprendersi e continuare a giocare. I manager tendono ad essere lodati per la loro resilienza, ma anche i giocatori dei Red Sox meritano credito, così come Chaim Bloom, il chief baseball officer le cui modifiche alle scadenze commerciali spesso criticate si sono dimostrate efficaci nel lungo periodo.

È iniziato con la serie di apertura a Baltimora. Poi, dopo aver saltato un sano vantaggio divisionale l’ultimo giorno di luglio, i Red Sox hanno subito una demoralizzante spazzata dagli Yankees in casa a fine settembre, e poi hanno perso due su tre a Baltimora nella penultima serie della stagione.

Agli occhi di molti, Boston aveva sventolato bandiera bianca della sconfitta e si era semplicemente dimessa. Non era il caso. Si è scoperto che si stavano riorganizzando per un assalto finale.

Ancora una volta hanno ricevuto l’estremo rito quando sono rimasti indietro, 5-1, nel finale della stagione regolare contro i Washington Nationals, e di nuovo quando sono stati sotto, 5-2, ai Rays nel primo inning di gara 2 della divisione serie. In entrambi i giochi hanno avuto il loro asso nominale, Chris Sale, battuto dal monte, ma sono rimbalzati per vincere.

In gara 2, Cora ha rapidamente rimosso Sale, dopo un primo inning disastroso, e poi ha intrapreso una serie di micro discorsi di incoraggiamento in panchina. Boston ha continuato a vincere, 14-6, e da allora non ha perso.

“Era decisamente un po’ sgonfiante all’inizio”, ha detto l’esterno dei Red Sox Alex Verdugo a proposito del pessimo inizio di gara 2. “Ma ricordo solo di essere andato in panchina e AC è andato su e giù solo, ‘Va tutto bene, abbiamo un’intera partita, altri otto inning. Continuare.’ Sentivo che quello aveva davvero dato il tono”.

Finora è stato un tema della stagione di Boston, la capacità del suo roster corrotto di perseverare. I giocatori meritano il merito per aver ripetutamente combattuto nella contesa, e anche la colpa per i passi falsi precedenti. Lo stesso vale per Cora. Molte delle sue decisioni hanno funzionato, ma non tutte.

Se è stato il manager che ha portato Boston all’ALCS, è stato anche il manager che ha perso un vantaggio di quattro partite e mezzo nella divisione.

Giocatore da 14 anni nelle major league, Cora ha lasciato in molti la sensazione che sarebbe diventato un general manager, tanto era astuto nel valutare tutti gli aspetti del gioco con l’occhio di un dirigente. Ma il suo dono in questo momento è gestire, e sebbene abbia imparato ai piedi di una lunga lista di esperti skipper – Davey Johnson, Jim Tracy, Terry Francona, Ron Washington e Jerry Manuel, tra loro – ha lasciato la sua impronta sull’imbarcazione.

Nel 2018, il suo primo anno a Boston, Cora ha manipolato con precisione tutti i quadranti tattici, in particolare il suo uso di lanciatori iniziali fuori dal bullpen nella postseason. Eccelleva sotto Dave Dombrowski, un direttore generale tradizionale, e si è dimostrato altrettanto capace sotto un dirigente analitico, come Bloom.

Per alcuni, l’anno in esilio di Cora ha effettivamente contribuito a consolidare la sua posizione come uno dei manager d’élite del baseball.

“Ha usato il tempo per migliorare la sua vita, avvicinarsi alla sua famiglia, passare del tempo con loro e anche imparare dai suoi errori”, ha detto Joe Espada, allenatore della panchina degli Astros e amico di Cora. “Quel periodo lontano dal baseball lo ha aiutato a diventare il manager che è oggi”.

Persone come Espada e Carlos Correa, l’interbase dotato di Astros, non sono sorpresi dal successo di Boston. Correa e Cora hanno formato un legame durante l’unica stagione di quest’ultimo a Houston – un legame che alcuni avrebbero notato includeva lo scandalo del tradimento.

È uno stigma che tutti devono portare, ma proprio mentre Correa continua ad avere successo dopo lo scandalo, ha indicato il ritorno di Cora a Boston come la mossa chiave che li ha portati dall’ultimo posto nel 2020 a quell’abbraccio emotivo tra padre e figlia al Fenway Park.

“È entrato e li ha rimessi sulla mappa”, ha detto Correa. Ha aggiunto: “Sono molto felice che sia in grado di farlo dopo tutto quello che ha passato. Non solo lui, ma anche la sua famiglia. È stato un momento bellissimo per lui, sua figlia, la sua famiglia. Sono molto orgoglioso di lui”.

James Wagner segnalazione contribuito.

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