ALCS: Carlos Correa guida gli Astros, dentro e fuori dal campo


HOUSTON — È stato un piccolo momento, e forse è passato inosservato a molti che guardavano la gara 4 della serie della divisione dell’American League rivendicata dagli sdegnati Houston Astros sui Chicago White Sox martedì. Ma ha catturato esattamente ciò che l’interbase di Astros Carlos Correa ha significato per la sua squadra.

Quando Jake Meyers, un rookie difensore centrale, ha sbattuto la spalla sinistra contro il muro dell’outfield mentre cercava di derubare Chicago di un fuoricampo del secondo inning e si è accasciato a terra per il dolore, i suoi compagni di outfielders gli sono corso incontro, così come il suo manager e un preparatore atletico.

Non solo Correa ha fatto lo stesso, ma ha preso il comando. Meyers, 25 anni, voleva rimanere in partita e ha fatto alcuni tiri di prova, ma Correa lo ha convinto a non farlo.

“Ho detto, ‘Papi, se non sei in grado di fare un tiro a casa base quando ne hai più bisogno, non dovresti rimanere in gioco’”, ha raccontato Correa in seguito. Quindi, riferendosi all’esterno di riserva Chas McCormick, ha detto: “’Dovresti lasciare che Chas prenda il controllo e si fidi dei tuoi compagni di squadra. Ce l’abbiamo.'”

Correa ha proseguito: “Ha dato il massimo. Ha quasi preso quella palla. È un ragazzo speciale».

Per gli Astros è Correa che è stato speciale.

Quando gli Astros hanno vinto le World Series 2017 e hanno perso una vittoria in meno di un altro campionato nel 2019, è stato il loro interbase stellare in testa. Quando il loro imbroglio nella loro stagione vincente è venuto alla luce nel novembre 2019 e sono stati puniti, è diventato il portavoce de facto della clubhouse, offrendo le scuse più appassionate e spiegazioni delle loro azioni. Di fronte a una tempesta di rabbia e risentimento da parte dei fan e dei giocatori avversari che esiste fino ad oggi, si è fatto avanti come il miglior giocatore a tutto tondo degli Astros e quello più disposto a respingere pubblicamente, con un pizzico di arroganza.

Era come se Correa, un appassionato di wrestling, avesse abbracciato il ruolo di un tallone, l’antagonista sul ring. Per i suoi compagni di squadra, era diventato non solo uno dei migliori giocatori di baseball, ma anche ancora di più un leader, guidandoli attraverso il loro pasticcio autoinflitto alla loro quinta apparizione consecutiva nell’American League Championship Series, che inizia venerdì notte contro i Boston Red Sox a Houston.

“È solo il mio lavoro andare là fuori e fare ciò che è meglio per la squadra, e questo è dare ai giocatori le giuste informazioni, ispirare i ragazzi ogni volta che sono giù, motivarli ad andare là fuori e esibirsi per la squadra”, ha detto Correa sul campo a Chicago dopo che la sua squadra ha rovesciato gli White Sox martedì.

“Sento che viene naturale”, ha continuato. “È in me. È quello che mi piace fare. Mi piace migliorare i giocatori. Ogni volta che qualcuno entra in questo club, faccio del mio meglio per dargli le giuste informazioni per diventare un giocatore migliore”.

Selezionato dalla Puerto Rico Baseball Academy and High School dagli Astros con la prima scelta assoluta nel draft 2012, Correa è stato l’interbase quotidiano di Houston da quando aveva 20 anni nel 2015. Anche se non ha fatto il suo debutto in major league fino a giugno di quella stagione e ha subito infortuni nelle stagioni successive, è il terzo interbase più prezioso nelle major league poiché, secondo i FanGraphs vince sopra la statistica di sostituzione, dietro solo a Francisco Lindor, ora dei Mets, e Xander Bogaerts dei Red Sox.

In questa stagione, Correa, che ha compiuto 27 anni il mese scorso, ha migliorato la sua stabilità in campo. Ha guidato le major nelle vittorie difensive sopra la sostituzione, secondo Riferimento di baseball. Battitore destro, ha segnato .279 con 26 fuoricampo, 92 punti battuti e una percentuale di .850 in base più slugging in una formazione che ha guidato le major league in termini di punteggio e ha avuto il tasso di strikeout più basso.

“L’ho visto venire qui come un ragazzo di 17 anni, un ragazzo timido, e maturare davvero in uno dei migliori giocatori del nostro gioco”, ha detto il lanciatore di Astros Lance McCullers Jr., che ha alloggiato con Correa nelle serie minori.

Ha continuato: “Guardarlo crescere e vederlo avere il successo che è diventato, il lavoro che ha fatto per arrivare a questo punto, è piuttosto sorprendente”.

Correa è il capitano vocale di un gruppo di Astros – tutti gli interni – che hanno portato la squadra attraverso questo periodo di cinque anni di vittorie. Nessun quattro compagni di squadra nella storia della Major League hanno giocato più partite di postseason insieme (61) del prima base Yuli Gurriel, del seconda base Jose Altuve, del terza base Alex Bregman e di Correa.

“Il nucleo di ogni squadra è molto importante”, ha detto Correa. “E il nucleo di questa squadra è stato spettacolare nei playoff. Il front office ha fatto un ottimo lavoro nel darci una grande squadra ogni anno per poter competere”.

Ha aggiunto in seguito: “Non ci stanchiamo di questi momenti, quindi sono speciali e diamo il nostro meglio quando arriva ottobre”.

Gurriel ha notato quanto fosse difficile nel gioco di oggi tenere insieme un quartetto e vincere. Lui, Altuve e Bregman hanno tutti firmato accordi per rimanere con Houston. Correa, però, sarà free agent dopo i playoff.

“Spero che Carlos firmi nuovamente qui per stare insieme”, ha detto Gurriel in spagnolo. “Ma è sempre difficile, e questo è un business, e dobbiamo capirlo. Negli ultimi anni ha assunto quel ruolo di leadership e lo ha fatto bene”.

Poiché Correa ha raggiunto le major league così giovane, entrerà nel mercato dei free agent in età ottimale per un massiccio contratto a lungo termine. Anche se lui e il proprietario di Astros Jim Crane hanno detto vogliono che la relazione continui, le offerte più grandi e più lunghe che Crane ha distribuito sono state le estensioni del contratto ai compagni di squadra di Correa: $ 151 milioni in cinque anni per Altuve e $ 100 milioni in cinque anni per Bregman.

Data la stagione e l’età 2021 di Correa, è pronto a superarli e guadagnare il più grande affare della classe di interbase free agent caricati questo inverno. E dato il suo successo di ottobre – i suoi 54 RBI di postseason in carriera sono legati ad Albert Pujols per la maggior parte tra i giocatori attivi – è un artista provato.

“Carlos è stato uno dei più grandi giocatori di big game nella storia degli Astros e persino nella storia del gioco, e non lo sento parlarne”, ha detto Dusty Baker, che è subentrato come manager di AJ Hinch. , che è stato licenziato dagli Astros e sospeso dalla Major League Baseball dopo le sue indagini.

In tutti gli aspetti del gioco, Correa ha alzato gli Astros.

“Questo ragazzo ha qualità di leadership intangibili che vanno ben oltre i suoi anni e sa come agire”, ha detto Brent Strom, pitching coach degli Astros. “Quando vado sul monte e parlo con un lanciatore, è proprio lì con me a confermare di cosa sto parlando, che sia in inglese o in spagnolo”.

Mentre la rabbia per lo scandalo imbroglio del franchise infuriava nella scorsa stagione e quest’anno, Correa era l’ex Astro del 2017 più disposto a parlarne francamente. (Nessun giocatore è stato sospeso dalla MLB poiché gli è stata concessa l’immunità in cambio di una testimonianza.)

Quando gli Astros scenderanno in campo a Houston venerdì, in una rivincita dell’ALCS 2018, che i Red Sox hanno vinto sulla strada per il titolo delle World Series, Correa avrà un estimatore da lontano.

Alex Cora, il manager dei Red Sox, è stato l’allenatore della panchina durante la famigerata stagione 2017 degli Astros e ha guidato Boston nella stagione successiva. Ha perso il suo lavoro ai Red Sox ed è stato sospeso per la stagione 2020 per il suo ruolo nello scandalo imbroglio degli Astros, ma è stato scagionato dalla MLB da qualsiasi illecito in uno schema di furto di cartelli minore da Boston nel 2018. È stato riassunto dal Red Sox. Sox prima della stagione 2021 e rimane in contatto con Correa.

“E ‘diventato uno dei migliori giocatori dei grandi campionati, ed è ancora giovane”, ha detto Cora, un collega portoricano. “Capisce cosa serve per competere a questo livello. Capisce anche l’altra parte del gioco e i numeri che contano davvero. Parli con lui ed è davvero illuminante e rinfrescante il modo in cui vede il gioco e il modo in cui parla del gioco. Sono molto orgoglioso di lui. Amo quel ragazzo”.

Joe Lemire segnalazione contribuito.

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