I bambini feriti faranno causa alla Chiesa cattolica per il calcio giovanile?


CINCINNATI — Denny Doyle è un cattolico convinto e un appassionato di calcio da sempre, e ha visto pochi conflitti tra i due fino a quando suo nipote non è stato abbastanza grande per giocare. È stato allora che ha iniziato a leggere dei rischi che il calcio rappresenta per i giovani ragazzi, il cui cervello è particolarmente vulnerabile alle commozioni cerebrali. Con sollievo di Doyle, suo nipote ha optato per il flag football.

Ma Doyle, con gli occhi aperti, vide un problema più grande: la Chiesa cattolica romana che amava stava mettendo a rischio decine di migliaia di altri ragazzi sponsorizzando la Catholic Youth Organization, o CYO, che gestisce campionati di calcio di attrezzatura in tutto il paese.

Ex avvocato, Doyle temeva che la chiesa potesse essere citata in giudizio se un giocatore avesse subito una lesione cerebrale catastrofica sul campo o avesse sviluppato problemi neurologici o cognitivi anni dopo. Dopotutto, la chiesa si era impegnata a proteggere i bambini dai danni dopo gli scandali di abusi sui minori che hanno portato a miliardi di dollari in insediamenti.

Alla fine, pensò Doyle, un intraprendente avvocato dei querelanti avrebbe sostenuto che la chiesa stava ancora esponendo i bambini a danni sul campo di calcio.

Quindi Doyle ha reso la sua missione quella di far uscire la chiesa dal business del tackle football.

“Niente del genere sconvolge la mia fede perché la mia fede trascende il cattolicesimo e il mio rapporto con Dio”, ha detto Doyle. “Ma è deludente ed è triste perché penso che stiano facendo un terribile errore e stiano ferendo il cervello dei bambini. È la seconda crisi di abusi sui minori nella Chiesa cattolica”.

Doyle, 78 anni, sposato e padre di quattro figli grandi, ha anche nove nipoti. Ha avuto una carriera di successo in Chiquita Brands International, entrando come consigliere generale e scalando i ranghi dirigenziali. Incontrandolo, si nota la sua abbronzatura profonda (divide il suo tempo tra Cincinnati e West Palm Beach, in Florida), lo shock dei capelli grigi sulla sua corona e l’intensità implacabile con cui parla di calcio e della Chiesa cattolica.

Come una culla cattolica la cui fondazione familiare ha donato milioni di dollari a cause cattoliche, compresa l’istruzione secondaria cattolica e le doti studentesche, è un improbabile tafano.

Anche la missione di Doyle è personale. Ha iniziato a giocare a football a 7 anni e ha avuto commozioni cerebrali alle elementari, alle superiori e all’università, lasciando la squadra di Xavier dopo un colpo particolarmente brutto. Doyle si chiedeva se potesse incorrere negli stessi problemi cognitivi e neurologici che hanno affrontato i giocatori della NFL.

Nei quattro anni trascorsi da quando ha iniziato a esercitare pressioni sui funzionari della chiesa, Doyle ha esortato l’arcidiocesi della sua città natale, Cincinnati, a riconoscere i rischi che corre. Ha assunto un professore cattolico di diritto sportivo per scrivere opinioni che delineano l’esposizione legale dell’arcidiocesi consentendo il gioco del calcio giovanile nella sua proprietà e le ha inviate ai funzionari della chiesa.

Doyle ha fatto loro una presentazione nel 2018 e si è offerto di portarli a Boston per visitare gli scienziati che studiano i collegamenti tra malattie cerebrali e ripetuti colpi alla testa.

“Non ho chiesto loro di prendere alcun impegno, solo di ascoltare”, ha detto Doyle.

In uno studio dei ricercatori a Boston, atleti che hanno iniziato a giocare a tackle football prima dei 12 anni erano più a rischio di problemi comportamentali e cognitivi più avanti nella vita rispetto a coloro che hanno iniziato a giocare dopo aver compiuto 12 anni.

I funzionari della chiesa hanno gentilmente ma fermamente declinato l’invito di Doyle. La chiesa ha affermato di aver smesso di amministrare gli sport del CYO decenni fa e che alle parrocchie della chiesa è stato chiesto di gestire i campionati.

Doyle ha affermato che l’arcidiocesi è ancora a rischio perché le leghe della CYO spesso giocano nelle scuole parrocchiali di proprietà della chiesa. L’arcidiocesi ha rifiutato di commentare.

L’arcidiocesi, ha detto, è riluttante a regolamentare i campionati CYO perché il calcio è popolare in Ohio e non vuole alienarsi i giovani parrocchiani.

“Con l’aborto, la chiesa dice che ogni volta che una vita è in gioco, facciamo il massimo per proteggere la vita”, ha detto Doyle. “Si impiccano là fuori per proteggere la vita, ma quando qualcuno dice che dovrebbero proteggere una vita dai danni cerebrali, non vogliono guardare”.

Tim Neary, uno storico della Salve Regina University nel Rhode Island, che ha scritto sul CYO, ha convenuto che le diocesi sono in conflitto perché a molti parrocchiani piace il calcio. Ma “da un punto di vista legale, una posizione più protettiva avrebbe senso”, ha detto. “C’è questo movimento, questa vera paura per le ferite alla testa, ed è doppiamente presente nelle menti delle diocesi, che sono in difficoltà finanziarie”.

Doyle non ha avuto alcun piacere nel combattere il calcio in questo focolaio di questo sport. Alcuni dei suoi vicini che sono allenatori volontari ammettono tranquillamente di avere dubbi sulla sicurezza del gioco. Ma non parlano perché temono che i campionati a corto di liquidità possano chiudersi se devono spendere di più in allenamento, attrezzature e monitoraggio degli infortuni.

Incapace di fare progressi a Cincinnati, Doyle ha donato denaro alla Concussion Legacy Foundation per pagare video che promuovono il flag football per i bambini di età inferiore ai 14 anni. Ha anche inviato lettere e documenti di ricerca scientifica alle 40 diocesi del paese con il maggior numero di giovani calciatori, e si offrì di portarli anche a Boston. Due funzionari della Pennsylvania Catholic Conference hanno accettato il suo invito.

Sean McAleer, il direttore dell’istruzione alla conferenza, ha affermato che durante il suo viaggio di due notti a Boston ha imparato a conoscere il calcio giovanile e l’aumento del rischio di successivi problemi cognitivi.

“Non avremmo mai pensato che questo avrebbe avuto effetti eterni sui bambini”, ha detto. “Qualsiasi cosa con i giovani che potrebbe causare un infortunio, vogliamo proteggere i bambini”.

McAleer ha affermato che alcune delle diocesi del suo stato hanno abbandonato il tackle football a causa della responsabilità, ma quei programmi CYO che ancora offrono lo sport ora insegnano ai giocatori a evitare il contatto testa a testa. Gli allenatori, ha aggiunto, sono addestrati per identificare una commozione cerebrale sul campo.

Tuttavia, alcune diocesi stanno assumendo un maggiore controllo sui loro programmi sportivi per i giovani, non meno. A Cleveland, la più grande diocesi dell’Ohio, la CYO è gestita da uno staff a tempo pieno che gestisce 11 programmi sportivi per 20.000 bambini e ha una serie di statuti e statuti per la responsabilità e le protezioni legali. Ha introdotto il calcio placcato sette contro sette per facilitare i giovani giocatori nel gioco e ha drasticamente ridotto la quantità di contatto negli allenamenti.

La diocesi collabora anche con il centro di medicina sportiva dell’ospedale pediatrico di Akron per monitorare commozioni cerebrali e altre lesioni. University Hospitals Sports Medicine, che opera in tutto il nord-est dell’Ohio, fornisce esperti per insegnare agli allenatori la prevenzione e il trattamento degli infortuni, comprese le commozioni cerebrali.

Dobie Moser, direttore del CYO per Catholic Charities a Cleveland, spera che i passi in più rafforzino il programma di tackle football, che ha visto un calo del 42% tra gli alunni di seconda media e un calo del 58% tra gli alunni di terza media tra il 2014 e il 2019. La bandiera programma di calcio durante lo stesso periodo si espanse rapidamente.

“CYO non è immune: anche le tendenze e i problemi nel calcio ci stanno influenzando molto”, ha detto Moser. “Non siamo ciecamente ottimisti sul fatto che ciò che stiamo facendo invertirà queste tendenze”.

Tutti gli allenatori volontari devono seguire corsi di medicina di base e metodi di insegnamento dello sport. Gli allenatori di calcio devono anche frequentare nove ore di lezioni sulla sicurezza del calcio per convincere gli allenatori a smettere di usare metodi di contrasto antiquati che hanno imparato crescendo, quando le lesioni alla testa sono state prese meno sul serio.

“La più grande risorsa in CYO è la qualità degli allenatori”, ha detto Moser. “Il rischio maggiore è la qualità degli allenatori”.

Un gruppo di allenatori si è incontrato un sabato di luglio 2019 alla Lake Catholic High School di Mentor, Ohio, a circa 30 minuti da Cleveland. Marty Gibbons, un alunno ed ex giocatore del college, ha raccontato a tre dozzine di allenatori volontari di nuove tecniche di contrasto che si concentrano sull’uso della spalla per ridurre al minimo il rischio di lesioni alla testa e al collo.

“Tutti dicono che il calcio se ne andrà, quindi dobbiamo adattarci”, ha detto Gibbons. “Alla fine della giornata, sei responsabile, quindi prenditi cura dei tuoi giocatori”.

Tim Tyrrell, l’allenatore di calcio della Archbishop Hoban High School di Akron, Ohio, ha detto a un gruppo di 20 allenatori volontari in una diversa sessione di allenamento che il calo del numero di scuole cattoliche e la mancanza di standard nazionali per l’insegnamento del calcio hanno spinto i giocatori a altri sport e campionati meglio organizzati.

“Fa un po’ male perché allontana i bambini dallo sport”, ha detto.

Nonostante i lenti progressi nel far passare il suo messaggio, Doyle ha detto che continuerà a trasmettere il suo messaggio alla chiesa perché i rischi sono così grandi.

“Ora stai attraversando un enorme contenzioso per abusi sui minori che hai insabbiato, quindi devi considerare questo problema come una chiesa come avresti voluto aver esaminato il problema degli abusi sui minori quando è stato segnalato per la prima volta”, ha detto Doyle. “Sei un custode dei bambini e in retrospettiva hai causato danni enormi. Spero che guardino a questo problema attraverso la lente di quello che è successo”.

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