Gli Houston Astros affronteranno i Boston Red Sox in ALCS


CHICAGO — No, non sono andati via.

Con disappunto di molti nel baseball, gli Houston Astros – una franchigia ancora insultata, ancora derisa e ancora trascinata da una nuvola di sospetti per aver barato durante la stagione vincente delle World Series 2017 – continuano a vincere.

Con una vittoria per 10-1 sui Chicago White Sox martedì, gli Astros hanno chiuso una serie di division tre partite a uno per avanzare in un territorio familiare, l’American League Championship Series, per il quinto anno consecutivo. Sono la prima franchigia a competere per cinque gagliardetti dell’AL consecutivi da quando gli Oakland Athletics lo hanno fatto dal 1971 al 1975.

“Per uscire in questa stagione e dover affrontare la musica, per così dire, e giocare bene e vincere la nostra divisione e venire qui per vincere in trasferta, è molto bello ed è davvero impressionante dal gruppo di ragazzi che abbiamo e i ragazzi che sono venuti prima”, ha detto il principiante di Astros Lance McCullers Jr..

A partire da venerdì a Houston, gli Astros affronteranno i Boston Red Sox in una rivincita dell’ALCS 2018 I Red Sox, che hanno vinto le World Series quell’anno, sono guidati dal manager Alex Cora, che era l’allenatore della panchina degli Astros durante il famigerato 2017 ed è stato successivamente sospeso per la stagione 2020 per il suo ruolo nello schema illegale di furto di insegne di Houston.

Anche se gli Astros non vincono un campionato dal 2017, ci sono andati vicini – perdendo una decisiva gara 7 delle World Series 2019 contro i Washington Nationals – e sono rimasti un contendente perenne.

Nemmeno un’indagine della Major League Baseball, dopo le accuse di truffa è venuto alla luce nel novembre 2019, e la punizione che ne è derivata, potrebbe rallentare gli Astros. Il loro direttore generale, Jeff Luhnow, e il manager, AJ Hinch, hanno perso il lavoro e sono stati sospesi. Giocatori e fan avversari, quando sono tornati negli stadi dopo una stagione 2020 andata in scena in gran parte senza folla a causa della pandemia di coronavirus, da allora hanno sfogato la loro furia sugli Astros sotto forma di segnali, fischi, colpi di scena e parole forti.

“Non li ho mai sentiti davvero schernire o dire molto”, ha detto il manager di Astros Dusty Baker dei suoi giocatori. Aggiunto l’interbase di Astros Carlos Correa, “Non prestiamo troppa attenzione a questo. Nella club house, è tutta positività”.

Tuttavia, gli Astros hanno vinto. Sotto il direttore generale James Click e il manager Dusty Baker, entrambi assunti dall’esterno dell’organizzazione dopo l’imbroglio, gli Astros hanno raggiunto l’ALCS contro i Tampa Bay Rays la scorsa stagione e hanno perso una vittoria prima di un’altra apparizione alle World Series.

In questa stagione, gli Astros hanno continuato con la loro formula collaudata: un attacco implacabile, una difesa a vuoto e un forte staff di lancio. Hanno vinto 95 partite, rivendicando il loro quarto titolo di divisione AL West in cinque anni. E in ottobre, hanno – ancora una volta – rappresentato una sfida difficile per gli avversari perché i loro battitori hanno portato il baseball nel punteggio durante la stagione regolare ed erano i più difficili da eliminare.

Nel corso degli anni, le stelle se ne sono andate (il titolare Gerrit Cole e l’esterno George Springer), alcuni si sono infortunati (il titolare Justin Verlander) e altri sono emersi (i giocatori esterni Michael Brantley e Kyle Tucker). Ma gli Astros sono rimasti una forza formidabile a causa del loro gruppo principale: prima base Yuli Gurriel, seconda base Jose Altuve, terza base Alex Bregman e Correa. Secondo l’Elias Sports Bureau, quei quattro hanno giocato più partite di postseason insieme (ora 61) rispetto a qualsiasi altro quattro compagni di squadra nella storia della MLB.

Il talento e l’esperienza di quel gruppo si sono mostrati anche questo ottobre. Il battitore designato White Sox Gavin Sheets ha dato alla sua squadra un vantaggio per 1-0 nel secondo inning con un’esplosione da solista. Ma la formazione degli Astros è una sega circolare.

“Li abbiamo separati in ogni aspetto del gioco, da gara 1 a oggi”, ha detto McCullers Jr., che ha lasciato la partita di martedì dopo quattro inning a causa di un fastidio al gomito. Cinque dei suoi compagni di squadra si sono uniti per cinque inning senza punteggio di sollievo.

“Eravamo la squadra migliore”, ha aggiunto.

Anche gli Astro avevano una motivazione in più. Dopo che i White Sox hanno vinto gara 3 a Chicago, il mitigatore Ryan Tepera ha accusato vagamente gli Astros di continuare a rubare cartelli nel loro stadio di casa, il Minute Maid Park. Gli Astros, tuttavia, si sono irritati per le continue critiche perché in questa stagione si erano esibiti altrettanto bene a casa che in trasferta.

“Non credo che si fermerà presto”, ha detto McCullers Jr. dello scetticismo. “Tutto quello che possiamo fare è continuare a fare le nostre cose, continuare a vincere”.

Correa ha aggiunto su Tepera: “È un peccato che abbia dovuto dire quelle parole perché siamo usciti affamati”.

Mentre Altuve ha affrontato più fischi e canti di “cheat-er! imbroglione!” nel terzo inning, il titolare degli White Sox Carlos Rodon colpì il suo avversario al braccio sinistro con un lancio errato. Altuve lasciò cadere la mazza e chinò la testa, ei fan di Chicago applaudirono. Ha prontamente rubato la seconda base, per nulla turbato da tutti gli scherni che aveva ricevuto durante tutto l’anno.

“Se stai prestando attenzione a qualcos’altro, potresti non essere in grado di colpire”, ha detto Altuve. “Devi essere concentrato al 100%”.

L’umore è cambiato rapidamente quando Bregman e il battitore designato Yordan Alvarez hanno resistito allo swing a tiri ravvicinati di Rodon con due out e hanno disegnato walk per caricare le basi. Poi è arrivato il duro colpo di Correa.

Rodon ha scavalcato Correa, 0-2. Ma quando ha cercato di intrufolarsi in un’altra palla veloce a 97 miglia all’ora, Correa era pronto. Ha adattato il suo swing al campo appena sopra la zona di strike e lo ha lanciato nel vuoto del campo sinistro per un doppio che ha dato a Houston un vantaggio di 2-1.

In piedi in seconda base, Correa guardò la panchina degli Astros e indicò il suo polso, dove normalmente indosserebbe un orologio. “Sai che ore sono, piccola: è ottobre”, disse più tardi.

Gli Astro, ovviamente, non si sono fermati qui. Hanno preso un vantaggio di 5-1 nel quarto inning quando il ricevitore Martin Maldonado ha guidato in una corsa con un singolo e Bregman, oscillando su un 3-0, ha aggiunto altri due con un doppio. È andato avanti da lì, con uno scambio di tre punti nella parte superiore del nono che ha portato il punteggio sul 10-1.

“È stata una vittoria Astros piuttosto classica”, ha detto McCullers Jr.. “Buon lancio, buona difesa, tempestività nel colpire. Lontano da casa, immaginatelo».

Mentre continuavano a virare su più piste, la realtà è affondata al Guaranteed Rate Field e attraverso il baseball: gli Astros sono tornati – di nuovo.

“Non so come si sentano”, ha detto Correa dei suoi avversari, “ma non siamo stanchi di essere qui”.

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