Il viaggio di David Robertson dalle Olimpiadi al roster della postseason dei Rays


BOSTON — Il braccio di lancio è estremamente impegnativo. Non puoi semplicemente ignorarlo e aspettarti che funzioni quando ne hai bisogno. Per fortuna, però, non è schizzinoso. Basta chiedere a David Robertson.

Dieci settimane prima di tornare nelle major con i Tampa Bay Rays per affrontare i Boston Red Sox, Robertson aveva bisogno di un posto dove lanciare. Era fine giugno e aveva già aiutato la squadra olimpica degli Stati Uniti a qualificarsi per i Giochi di Tokyo. Ma mancavano settimane al torneo internazionale e il braccio di Robertson stava implorando la competizione.

Quindi Robertson si è adattato per una squadra di campionato maschile amatoriale al Cardines Field di Newport, RI, non lontano da casa sua a Barrington. Ha lanciato due inning ma non ricorda il nome della sua squadra.

“Ho dovuto restituire la mia maglia; Non volevo prenderlo da loro perché non sarei tornato”, ha detto Robertson domenica, prima di una partita di profilo un po’ più alto al Fenway Park. “So che era la Sunset League, però, ed ero sicuramente il ragazzo più anziano”.

Per la cronaca, Robertson ha lanciato per Proprietà Westcott contro R&R Construction. In poco tempo è stato a Tokyo, guadagnando due parate e tornando con una medaglia d’argento, e da lì è stato sui Durham Bulls, affiliati alla classe AAA dei Rays.

E ora, dopo una convocazione a settembre, Robertson è tornato nella postseason per la settima volta. Robertson, un destro, ha lanciato in tutte e tre le partite di questa serie di division dell’American League contro i Red Sox, non concedendo punti in quattro inning, inclusi due nella sconfitta per 6-4 di domenica in 13 inning. I Red Sox guidano la serie al meglio delle cinque, due partite a una, con Gara 4 in programma lunedì sera a Boston.

“Robbie è stato lì e ha fatto tutto”, ha detto il manager dei Rays Kevin Cash, che ha catturato Robertson per la squadra del titolo delle World Series degli Yankees nel 2009. “Ha lanciato sul palco più grande, nei momenti più grandi. Penso che la sua conoscenza da veterano di come navigare in tempi e luoghi impegnativi sia stato un grande vantaggio per tutto il nostro roster”.

Robertson, 36 anni, non è il giocatore più anziano dei Rays – il battitore designato Nelson Cruz ha 41 anni – ma è il lanciatore più anziano. Ha raggiunto le major con gli Yankees nel 2008 e due anni dopo ha iniziato una serie di nove stagioni con almeno 60 presenze.

Poi il suo braccio lo tradì. Nel suo primo mese di un contratto biennale da 23 milioni di dollari con i Philadelphia Phillies, Robertson si strappò il tendine flessore e il legamento collaterale ulnare. La sua guarigione è andata bene, ha detto, fino a quando la pandemia non ha deviato la sua routine, riportandolo indietro e costandogli la stagione 2020 abbreviata. I Phillies hanno rifiutato la sua opzione per il club per il 2021.

Robertson ha rimandato la firma con una squadra fino a dopo le Olimpiadi, dove ha chiuso le vittorie contro la Corea del Sud e la Repubblica Dominicana e ha anche lanciato contro il Giappone, che ha vinto l’oro. Giocando davanti a nessun fan, ha avuto un assaggio dell’esperienza surreale della Major League che aveva perso nel 2020.

“È stato un viaggio interessante, mettiamola in questo modo: solo un enorme stadio senza nessuno lì dentro e si sentiva tutto”, ha detto Robertson. “Erano partite molto affrettate, a causa dei limiti di tempo che avevano tra gli inning. Ma è stato fantastico”.

Robertson ha scelto i Rays, ha detto, a causa della sua familiarità con l’area di Tampa e l’AL East. Sapeva anche che i Rays avevano qualche ferita nel loro bullpen e pensava di poter scivolare facilmente in un ruolo in ritardo.

Gran parte del successo dei Raggi, tuttavia, deriva dall’abbracciare il non convenzionale. Avevano 14 lanciatori diversi con un salvataggio in questa stagione, stabilendo un record della major league, e i loro soccorritori sanno di essere sempre pronti. (Domenica hanno usato Andrew Kittredge, il loro unico sollievo All-Star in questa stagione, per soffocare un rally nel terzo inning.)

Robertson, come si è scoperto, era pronto a tutto.

“Nell’intervista iniziale, è tipo, ‘Comunque, sto bene, tre inning, nessun problema’”, ha detto il pitching coach dei Rays Kyle Snyder, che ha anche permesso a Robertson di iniziare una partita. “Potresti avere alcuni ragazzi che vengono qui, almeno a metà di una generazione precedente, che non necessariamente credono in questo.

“So da un punto di vista dell’industria, quello che facciamo è guardato un po’ criticamente. Ma stiamo solo facendo quello che facciamo. Non possiamo cavalcare la stessa onda che fanno tutti gli altri; non possiamo spendere i soldi che possono. Dobbiamo trovare il modo di massimizzare il nostro roster”.

In un certo senso, ovviamente, i Rays sono un franchise travagliato. Con una frequenza cronicamente scarsa, hanno spinto per un dubbio piano a doppia città in cui avrebbero giocato metà delle partite casalinghe a Montreal. Il loro libro paga costantemente basso – solo $ 83 milioni per il roster di 40 uomini quest’anno, secondo Baseball Prospectus – dà loro la libertà di sperimentare con giocatori per lo più a basso costo felici di avere la possibilità.

Il loro successo rappresenta un problema per i giocatori nel loro insieme. Dimostrando di poter vincere con un budget basso (i Rays hanno avuto il miglior record in AL in ciascuna delle ultime due stagioni) i Rays stanno riducendo il valore dei guadagni dei giocatori?

Robertson, in qualità di ex rappresentante dei giocatori della Major League Baseball Players Association, ha dichiarato di non essere preoccupato.

“Si stira sempre dove il sindacato e l’MLBPA raggiungono un accordo in cui i ragazzi saranno in grado di ottenere più di una quota del loro valore di mercato”, ha detto. “Questo è più un posto dove i ragazzi possono entrare, capire cosa stanno facendo e poi potrebbero andarsene da qui perché stanno guadagnando troppo per rimanere in questo elenco.”

Mentre sono insieme, però, i Raggi sembrano sapere che fanno parte di un esperimento in continua evoluzione su come costruire un vincitore. Non sempre funziona; uno staff di pitching incoraggiato a riempire la zona dello strike a volte viene colpito duramente, come lo sono stati i Rays sin dalla loro chiusura nell’apertura di questa serie.

Ma la loro presenza dopo la stagione è una testimonianza della loro ingegnosità. I Raggi cercheranno ovunque un giocatore che possa aiutare, anche se ha lanciato contro R&R Construction nel suo tortuoso percorso fino a ottobre.

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