Un enorme “albero” sotterraneo sta spostando il magma sulla superficie terrestre

La combinazione dei dati dell’array gigante con set di dati sismici aggiuntivi si è rivelata determinante, in quanto ha permesso al team di risolvere con precisione un’intera fascia del mantello, dalle sue maggiori profondità ai suoi punti più alti. “In termini di sismologia, è un passo avanti”, ha detto Carolina Lithgow-Bertelloni, geofisico presso l’Università della California, Los Angeles. “In questo senso, penso che sia fantastico.”

La struttura ad albero è “un’osservazione intrigante”, ha detto Fitton, e il modello del team di come si dirama dal nucleo è “un’idea piuttosto intelligente”. Ma avverte che il loro modello preciso per ciò che sta accadendo nel mantello è solo una delle tante possibili interpretazioni di ciò che sta accadendo. “Penso che sia un’idea davvero interessante”, ha detto Rychert. “Non so se è l’idea giusta, ma è bella.”

“La tomografia sismica è un’istantanea di oggi”, ha affermato Lithgow-Bertelloni. Scattare istantanee delle strutture odierne e speculare su come si sono formate nel corso di milioni di anni e su come continueranno ad evolversi è pieno di incertezza, avverte.

I cataclismi a venire

Se il modello teorico del team è corretto, rafforza due linee di pensiero di vecchia data. Il primo, ha detto Goes, è che i pennacchi della Terra “non sono così semplici come fare una risalita in una scatola di sciroppo in un laboratorio”. La natura è complessa e in modi spesso sorprendenti.

Il secondo è che questi blob giganti hanno svolto, e continueranno a svolgere, un ruolo fondamentale nella tumultuosa storia del pianeta.

Alcuni scienziati sospettano che i pennacchi del gigante africano abbiano impiegato almeno 120 milioni di anni a fare a pezzi l’antico supercontinente del Gondwana. Man mano che i pennacchi salivano alla sua base, la riscaldavano e la indebolivano; come le talpe che creano colline, hanno fatto sì che la terra in cima a questi pennacchi si sollevasse verso l’alto, quindi scivolasse verso il basso. L’Australia è stata decompressa dall’India e dall’Antartide, il Madagascar dall’Africa e il microcontinente delle Seychelles dall’India, un atto di distruzione che ha creato l’Oceano Indiano.

Se il pennacchio o i pennacchi sotto l’Africa orientale dovessero sostenere il loro assalto, contribuiranno al futuro disintegrazione del continente africano: in particolare, la disgregazione dell’Africa orientale e la creazione di un nuovo microcontinente galleggiante accanto all’oceano più giovane del mondo.

Ma quel futuro divorzio tettonico sembra insignificante se si considera la catastrofe che potrebbe accadere all’estremità meridionale del continente. Il team stima che, in decine di milioni di anni, una massa di proporzioni gigantesche da incubo si staccherà dalla cuspide centrale e si alzerà per incontrare quelle che oggi sono le fondamenta del Sudafrica. Questo, ha detto Sigloch, produrrebbe eruzioni catastrofiche. Le Deccan Traps sono state causate da quello che potremmo definire un solitario pennacchio di mantello. Questo futuro mega-blob, tuttavia, sarebbe in grado di produrre vulcanismo così prolifico ed esteso che le Deccan Traps sarebbero un petardo in confronto.

Immaginare future apocalissi vulcaniche può essere inquietante. Ma è proprio per questo che è importante dipingere immagini precise di pennacchi: sono arbitri della vita e della morte.

Eppure, nonostante tutto il caos che provocano, sono una parte fondamentale del ciclo incessante della tettonica a zolle, che seppellisce ed erutta in modo irregolare carbonio e acqua e ha, miracolosamente, ha portato a un pianeta abitabile con un’atmosfera respirabile e ampi oceani, un paradiso creato da colossi abissali. “Sapere come un pianeta riesce a farlo per miliardi di anni per consentire sostanzialmente l’esistenza umana è importante”, ha affermato Rychert.

Ci vorrà ancora del tempo prima che i mostri del mantello siano completamente compresi. Fino a quel giorno, gli scienziati continueranno a disegnare il mantello mutaforma, ascoltando per tutto il tempo le numerose bestie che si muovono molto sotto i loro piedi.

Storia originale ristampato con il permesso di Rivista Quanta, una pubblicazione editorialmente indipendente del Fondazione Simons la cui missione è migliorare la comprensione pubblica della scienza coprendo gli sviluppi della ricerca e le tendenze nella matematica e nelle scienze fisiche e della vita.


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