Rucker Park, una mecca del basket, prende nuova vita


Da bambina, Michele Roberts si trovava occasionalmente a Holcombe Rucker Park quando i suoi fratelli maggiori, che avrebbero dovuto farle da babysitter a casa nel South Bronx, la portavano invece ad Harlem.

Roberts non riusciva a vedere sopra le teste di coloro che si sono accatastati spalla a spalla ai margini del parco. Ma si immerse nell’eccitazione e nell’energia della folla, le risate dalle pance, le urla dai polmoni, in quello che equivaleva a un grande party di blocco a West 155th Street e quella che allora era conosciuta come Eighth Avenue, con il basket come il colonna sonora eterna.

“Se sei cresciuto a New York probabilmente mai, ma sicuramente negli anni ’60 e ’70 quando sono cresciuto io, non potevi fare a meno di capire cosa significasse il Rucker per il basket di New York”, ha detto Roberts, 63 anni, ora direttore esecutivo del sindacato dei giocatori NBA.

Nel corso delle generazioni, il campo su asfalto ha affinato la sua reputazione di mecca del richiamo delle sirene e della creazione di nomi per le future leggende NBA come Wilt Chamberlain, Lew Alcindor (in seguito noto come Kareem Abdul-Jabbar) e Julius Erving, soprannominato the Claw al parco molto prima che fosse conosciuto come Dr. J. Si mescolavano con leggende del parco giochi i cui soprannomi colorati si abbinavano ai loro giochi fuori misura: Earl “the Goat” Manigault, Herman “the Helicopter” Knowings, “Jumpin'” Jackie Jackson e Pee Wee Kirkland.

“Se sei un hooper, il tuo sogno era giocare in quel parco”, ha detto Corey Williams, soprannominato Homicide e ha trasformato le impressionanti esibizioni al Rucker e in altri campi da gioco in una lunga carriera professionale internazionale. “Tutti lo volevano”.

Roberts ha visitato Rucker Park dopo essere tornata a New York quando è diventata direttrice esecutiva del sindacato dei giocatori nel 2014.

Si chiese se i suoi ricordi l’avessero ingannata in una solare nostalgia. Rucker Park, secondo lei, sembrava decrepito, con l’asfalto crepato e irregolare e le gradinate in disordine.

“L’idea che il parco sarebbe in qualsiasi stato di abbandono mi spezza il cuore”, ha detto.

Quando Roberts ha chiesto ai membri del comitato esecutivo del sindacato dei giocatori se erano interessati a rinnovare il Greg Marius Court a Rucker Park, i giocatori hanno chiesto quanto presto avrebbero potuto iniziare.

Ad agosto, il sindacato dei giocatori ha annunciato di essersi unito al Department of Parks and Recreation della città, tra gli altri, per dare al campo un sostanziale restyling che sarebbe costato $ 520.000 e per creare una posizione ricreativa per Rucker Park e il vicino Jackie Robinson Centro ricreativo.

Le squadre hanno lavorato sul campo a partire da agosto, livellando l’asfalto e installando gradinate nere, un tabellone segnapunti all’avanguardia e canestri NBA personalizzati donati da Spalding. Il nuovo campo nero e oro presenta un murale disegnato da ASAP Ferg, artista originario di Harlem, e prodotto da Set Free Richardson, artista e regista.

Il campo è stato ufficialmente riaperto sabato con una cerimonia del taglio del nastro, allenamenti e partite di basket giovanile. Williams, ora commentatore dell’Australian National Basketball League, è stato l’MC per la riapertura, alla quale hanno partecipato Erving, Kirkland, Nate Archibald e un certo numero di altri che si erano fatti una reputazione in campo.

“È qualcosa che deve essere preservato”, ha detto Williams. “Tratta Rucker Park come tratti Central Park, l’Empire State Building, Ellis Island, la Statua della Libertà. Gli autobus turistici rossi vengono ad Harlem e vanno in quel parco. È iconico. È un punto di riferimento a New York City. È un punto fermo. Questo è il Madison Square Garden dei campi da basket di strada nel mondo”.

L’obiettivo dell’unione dei giocatori è ripristinare il parco come risorsa della comunità e attirare giocatori NBA.

Non molto tempo fa, ai giocatori piace Kobe Bryant, Allen Iverson e Vince Carter hanno fatto il pellegrinaggio a West 155th Street e Frederick Douglass Boulevard in una corte che è piccola nell’area, ma grande nel significato culturale e storico.

“Ha spianato la strada a così tante persone”, ha detto Williams. “Ha tirato fuori la gente dai guai. Il crimine si fermò per quattro ore, quattro giorni alla settimana in quella zona. Non è un segreto che si trova dall’altra parte della strada rispetto a uno dei progetti di edilizia abitativa più pericolosi di New York City, il Polo Grounds. Ma quando c’erano quei giochi, tutti si fermavano”.

Roberts ha affermato che la ristrutturazione estenderà anche l’eredità di coloro che hanno portato fama al parco e alla corte.

“I giocatori di basket, i ragazzi che aspirano a entrare nell’NBA o semplicemente amano il gioco che potrebbero vivere nelle vicinanze del parco e potrebbero non apprezzare appieno la sua storia, e se è così, allora speriamo che questo progetto rivivere la storia”, ha detto. “Racconteremo la storia.”

Holcombe Rucker, un direttore di un parco giochi, ha istituito una lega di basket giovanile e un torneo estivo quasi 70 anni fa per tenere i bambini lontani dalla tentazione anche se altri lo hanno avvertito di ignorare uno sport progettato per l’inverno.

Rucker ha fatto da mentore ai bambini, costruendo un programma da zero, tenendo sempre in tasca i suoi impegni. Mentre il suo torneo guadagnava popolarità e la Rucker League si trasformava in un professionista estivo, Rucker gestiva le sue connessioni per garantire centinaia di borse di studio universitarie per gli adolescenti che considerava studenti prima che atleti.

Morì di cancro nel 1965 prima di compiere 40 anni. Il parco fu ribattezzato in suo onore come Holcombe Rucker Playground nel 1974. Viene comunemente chiamato Rucker Park o semplicemente Rucker.

Chris Rucker, nipote di Holcombe Rucker, ha affermato che “il parco è un simbolo e un punto di riferimento per ciò che mio nonno ha fatto e ha realizzato nel corso degli anni, quindi senza un campo da basket in buone condizioni, l’eredità non sarebbe completa”.

Ha aggiunto: “Rucker Park fa parte della comunità di Harlem tanto quanto l’Apollo Theatre”.

Negli anni ’80, i giocatori NBA avevano per lo più smesso di giocare a Rucker Park per paura di rischiare i loro contratti sempre più redditizi.

Greg Marius, un ex artista hip-hop, ha rivitalizzato l’atmosfera avviando l’Entertainers Basketball Classic nel 1982. Ben presto, ha invitato i professionisti a tornare, ravvivando l’esperienza con l’aggiunta di ampollose chiamate play-by-play, colonne sonore hip-hop in forte espansione e sponsor aziendali.

Marius è morto a 59 anni nel 2017. A giugno, il sindaco Bill de Blasio ha chiamato il campo da basket di Rucker Park Greg Marius Court.

Stacey Marius, la sorella di Greg, ha detto che suo fratello “aveva questa visione di portare il suo amore per l’hip-hop e il basket e di riunirli e organizzare tornei, ma in un luogo in cui era un torneo di alto profilo che tutti potessero godere”.

Alcuni credevano che parte della purezza per cui Rucker si era sforzato di soffrire quando il parco fu commercializzato. Ma le stelle sono tornate, e non solo in campo. L’ex presidente Bill Clinton una volta si è fermato a guardare l’azione. Luminari dell’hip-hop come Fat Joe e Diddy hanno sostenuto squadre.

“Vieni in quel parco, e mentre il torneo è in corso, potresti essere in grado di vedere qualsiasi stella”, ha detto Gus Wells, amministratore delegato di Entertainers 155, che gestisce il torneo di street ball. “Vedrai giocatori NBA giocare là fuori. Vedrai una celebrità seduta tra il pubblico là fuori. E la cosa più importante è che è gratis. Non puoi ottenerlo gratuitamente praticamente da nessun’altra parte del genere.”

I giocatori NBA hanno imparato nel corso dei decenni che non potevano possedere il campo solo per reputazione. Bryant, l’ex superstar dei Los Angeles Lakers morta l’anno scorso, ha guadagnato applausi e fischi da una folla vivace durante la sua apparizione nel 2002.

Tim Gittens, originario di Harlem, si è guadagnato il soprannome — Mal di testa — al parco ed è ora assistente allenatore dei Dallas Wings della WNBA.

“Tutti questi ragazzi sono venuti laggiù perché era fondamentalmente una mano a mano”, ha detto, “con te contro qualcuno, non viene detto come eseguire un set, ma la tua migliore abilità contro la mia migliore abilità, e la tua conoscenza contro la mia conoscenza, su questo campo di gioco uniforme dove anche il pubblico può diventare un avversario”.

Ha aggiunto: “Sei stato spinto a un livello diverso di gioco perché non volevi fallire di fronte a tutte queste persone, e vuoi che ti vedano esibirti, perché ti ha dato molta più energia e più vita, e poi la tua leggenda è cresciuta.”

Wells ha ricordato la volta in cui Carter, che si è recentemente ritirato dopo una carriera di 22 anni nell’NBA, ha affrontato Adrian Walton, meglio conosciuto come Whole Lotta Game. “Era scioccato dal fatto che un ragazzino di 18 anni glielo stesse dando in quel modo”, ha detto Wells. “Ha dovuto allacciarsi le scarpe da ginnastica un po’ più strette.”

L’ex NBA All-Star Baron Davis si è assicurato di fare qualche tiro in campo la sera prima di giocare al Rucker Park, ha detto Gittens.

Wells ha ricordato che nel 2011, Kevin Durant ha fatto un’apparizione al Rucker Park durante il blocco della NBA e ha accumulato 66 punti in una performance memorabile.

“Penseresti che questo fosse il video di un film, perché ogni volta che scendeva, si assicuravano che prendesse la palla, e la sparava da ben oltre la linea dei 3 punti”, ha detto Wells. “Non era come se fosse fuori. Era automatico».

Jamar Jones, il cui soprannome è Papa, stava aspettando di giocare sul campo rinnovato dopo la sua riapertura sabato. Ha visto esibirsi lì giocatori come Bryant, Durant e Klay Thompson.

Per Jones, un sedicenne residente ad Harlem, è ancora solo il suo parco di casa, quello in cui ha giocato da quando ha memoria. Il rinnovamento ha un significato per lui al di là del semplice ritorno di celebrità e giocatori NBA.

Non vede l’ora di affinare il suo gioco su un campo funzionale.

“È stato un po’ difficile, perché un lato del campo era irregolare, quindi se corri in discesa, un lato sarebbe più profondo dell’altro”, ha detto Jones. “Sarebbe difficile sparare se andassi all’angolo”.

Ha aggiunto: “Quindi sono eccitato”.

Wells spera che il rinnovato interesse per Rucker Park ripristinerà il fascino della corte.

Negli ultimi anni, ha detto Wells, alcuni tornei estivi che venivano alla corte di Harlem hanno iniziato ad andare altrove.

“Non è solo la ristrutturazione”, ha detto Wells. “Sono tutte le relazioni che si spera torneranno e supporteranno i marchi che sono là fuori e il torneo che è là fuori, e che aiuteranno a riportare la mistica di ciò che era e cosa è. Ha bisogno delle relazioni e delle connessioni con altri marchi e del supporto. Deve avere il supporto che avevamo prima”.

Quella mistica potrebbe essere svanita. Ma Rucker Park è sempre stata la patria di veri ballerini che forgiano la loro identità, come ha detto Williams.

“Non ci interessa chi sei”, ha detto. “Non ci interessa quello che fai. Non ci interessa da dove vieni. Non ci interessano i tuoi riconoscimenti e la tua credibilità nell’NBA Siamo solo noi oggi al parco. Ecco perché quel parco è speciale. Non veniamo lì a regalarti le rose. Devi guadagnartelo. Molti giocatori sono venuti in quel parco e sono stati fischiati. Fidati di me. Molti di loro.”

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