Molto poco impedisce ai medici di usare formule sanitarie razziste

Recentemente, due leader le associazioni mediche hanno raccomandato di porre fine a una pratica decennale tra i medici: utilizzare la razza come una delle variabili per stimare quanto bene i reni di una persona filtrano i rifiuti dai loro corpi. Prima, i medici osservavano i livelli di una certa sostanza chimica nel sangue, quindi li moltiplicavano per un fattore di circa 1,15 se il loro paziente era nero. L’uso della razza per stimare la funzione renale contribuisce ai ritardi nella dialisi, nei trapianti di rene e in altre cure salvavita per le persone di colore, in particolare i pazienti neri.

Per prendere la recente decisione, 14 esperti hanno trascorso circa un anno valutando dozzine di opzioni alternative, intervistando i pazienti e soppesando l’impatto del mantenimento della razza nell’equazione. La loro raccomandazione finale garantisce che l’equazione renale corretta sia ugualmente precisa per tutti, indipendentemente dalla razza.

Tuttavia, vengono ancora utilizzate altre equazioni di rischio che includono la razza, comprese quelle che sono state utilizzate per negare agli ex giocatori della NFL pagamenti in un accordo di commozione cerebrale, quelli che potrebbe contribuire a sottodiagnosticare il cancro al seno nelle donne nere, e quelle che hanno ha calcolato male la funzione polmonare dei pazienti neri e asiatici. La fine dell’uso di moltiplicatori basati sulla razza in questi e in dozzine di altri calcolatori richiederà più di una task force in una specialità medica. Avrà bisogno che i ricercatori non solo credano, ma agiscano sulla base della consapevolezza che la razza non è biologia e che l’impresa di ricerca biomedica implementi standard più chiari su come vengono utilizzati questi calcolatori. Altrimenti, è solo questione di tempo prima che un altro strumento che usa erroneamente la razza per prendere decisioni sui corpi dei pazienti si riversi nelle cure cliniche.

I medici si sono affidati sui calcolatori di rischio, che aiutano i medici a prendere decisioni rapide di fronte all’incertezza, da oltre quattro decenni. Molti medici tendono ad attenersi alle versioni di cui hanno sentito parlare per la prima volta mentre frequentavano la scuola di medicina o completavano la loro specializzazione, afferma il medico del pronto soccorso californiano Graham Walker. Quell’equazione della funzione renale che è stata appena aggiornata? Molti medici usano ancora una versione molto più vecchia che non include la correzione. Quella versione antica, sviluppata per la prima volta nel 1973, è ancora l’equazione più popolare su MDcalc, un sito Web e un’app per smartphone che Walker e il suo cofondatore, Joseph Habboushe, hanno sviluppato per curare i calcolatori di rischio e renderli facilmente accessibili ai medici. Sebbene non tengano traccia degli utenti da vicino, le statistiche sull’utilizzo e un sondaggio del 2018 suggeriscono che circa il 68% dei medici negli Stati Uniti utilizza MDCalc almeno ogni settimana.

E dato che gli scienziati hanno usato la razza per distinguere le persone molto prima della medicina moderna, non sorprende che quando sono stati sviluppati i calcolatori del rischio, la razza sia diventata parte di molte equazioni.

Nell’equazione della funzione renale e in molti altri, la razza è diventata un sostituto per le differenze nelle misurazioni di alcuni biomarcatori o altri che i ricercatori hanno visto tra i partecipanti allo studio, che di solito erano bianchi o neri. Le differenze osservate sono biologiche. Ma sono il risultato delle disparità di salute causate dal razzismo, non il risultato della razza stessa. Potrebbero anche essere semplici segnali statistici, perché uno studio non includeva un numero sufficiente di partecipanti neri.

E mentre le equazioni della funzione renale negli Stati Uniti includevano un moltiplicatore per essere neri, calcolatrici simili in altre parti del mondo sono state sviluppate per includere coefficienti “cinese” o “giapponese”. Negli Stati Uniti, le persone di colore non nere hanno scoperto che i loro medici calcolavano la media dei valori dei neri e dei non neri per stimare la loro funzione renale, o semplicemente non erano conformi al “normale”, di solito le stime per gli individui bianchi.

Gli scienziati che sviluppano questi tipi di calcolatori spesso si affidano a database di lunga data del CDC che includono una colonna con dettagli demografici accanto a statistiche biologiche come il peso o lo stadio della malattia. Poiché le informazioni demografiche sono correlate alle differenze nell’incidenza della malattia, nella gravità o nei tassi di mortalità, i moltiplicatori per razza o etnia sono diventati un comodo indicatore delle ragioni sconosciute alla base di queste differenze. L’onere collettivo di questa pratica è difficile da stimare, perché, al di fuori di numeri come quelli di MDcalc, è impossibile sapere quante volte viene utilizzato un calcolatore di rischio o come ogni singolo medico utilizza i risultati per guidare la cura per ogni paziente. Tuttavia, è chiaro che le equazioni di rischio sviluppate oggi includono ancora la razza come fattore.

Eppure c’è un altro modo. Nel novembre 2020, i ricercatori hanno sviluppato un nuovo calcolatore di rischio ha chiamato l’indice VACO per prevedere le probabilità di morire un mese dopo un test Covid-19 positivo. Hanno utilizzato i dati del sistema sanitario dei Veterans Affairs, che traccia da vicino le malattie preesistenti che potrebbero influenzare il decorso di un’infezione da Covid. Una volta che gli sviluppatori hanno incluso le variabili per rappresentare l’età, il sesso e le condizioni croniche di un individuo come l’ipertensione, la razza non aveva importanza: l’equazione senza razza ha funzionato ugualmente bene per tutti i partecipanti allo studio.

Una spiegazione del perché la razza non migliora la precisione dell’equazione, suggeriscono i ricercatori in un podcast, è che i pazienti nel sistema VA sperimentano meno barriere all’accesso alle cure. Le disparità negli esiti sanitari sono spesso il risultato di ostacoli sistemici e di disparità di accesso all’assistenza sanitaria. Con meno barriere, la differenza apparentemente basata sulla razza nel rischio di morte è stata ridotta al minimo. Un’altra possibilità è la storia medica che gli sviluppatori avevano a portata di mano, che potrebbe spiegare la biologia alla base della malattia stessa invece di fare affidamento sulla razza come proxy. “Entrambe le teorie [about the VACO score] sostengono che il Covid può sembrare peggiore nelle popolazioni svantaggiate perché non conosciamo adeguatamente le condizioni croniche in queste popolazioni o altri determinanti sociali della salute”, afferma Habboushe. “Non è specifico per una casella di controllo della gara stessa.”

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