La corsa (molto lenta) per spostare le foreste in tempo per salvarle

Wright ha ribattuto che è solo dopo circa 10 anni dall’inizio di uno studio che i dati iniziano ad essere significativi. “È allora che comincio a crederci”, ha detto. Potrebbero succedere così tante cose tra ora e allora, e la crescita iniziale potrebbe non significare molto. Dopotutto, quegli abeti Douglas morti che mi avevano tanto sconcertato in Oregon avevano fatto benissimo i primi anni di studio.

Abbiamo trovato un po’ d’ombra sotto gli alberi sopravvissuti all’incendio del 2014 e ci siamo seduti a pranzo. Considerare il futuro delle foreste significa scivolare in una linea temporale così astratta che è difficile da concepire, ma scienziati come Wright ci sono dentro per il lungo periodo, immaginando una durata della vita ben oltre la loro.

“Non vedrò questa grande foresta alta che stiamo piantando ora”, ha detto. Suo figlio potrebbe vederlo, o forse suo nipote. Tendere a qualsiasi tipo di futuro è un gesto di ottimismo, ammette, soprattutto se distante. “Ma io sono bravo con quello.”

Come membro dei vivi, può essere difficile capire quanto sia improbabile, statisticamente parlando, diventare vivi. Un faggio sano, spiega Wohlleben in La vita nascosta degli alberi, produrrà circa 1,8 milioni di faggiole nel corso della sua vita. “Da questi, esattamente uno si svilupperà in un albero adulto”, scrive, “e in termini di foresta, questo è un alto tasso di successo, simile alla vincita alla lotteria”.

Per gli alberi di Joshua, le probabilità di una riproduzione di successo sono ancora più lunghe. Perché un albero di Giosuè nasca, un albero che vive in condizioni molto più rigide rispetto al faggio, sua madre deve fiorire e seminare quando raggiunge la maturità sessuale. Il seme, che assomiglia a un disco piatto di mastice nero più piccolo di una monetina, deve trovare una casa favorevole alla sua germinazione e fioritura. È già abbastanza difficile nella distesa arida del deserto, e ancora più difficile quando il paesaggio si riscalda. Il suo scenario migliore è quello di trovare la strada per un punto sotto un arbusto da infermiera o un blackbrush, dove può germogliare protetto dal morso delle lepri vaganti. Trarrebbe particolarmente vantaggio dal trovare un posto in cima a un fungo del suolo simbiotico che si nasconde sotto il terriccio sabbioso e può aiutare a crescere il piccolo albero di Joshua. Se l’albero riesce a superare i pericoli della prima infanzia, ha bisogno di altri 30-60 anni prima che sia pronto per riprodursi. Quindi farebbe affidamento sulla falena della yucca per impollinarlo; altrimenti non darà frutti. Allora e solo allora, dopo che questo sconcertante e improbabile guanto di sfida sarà stato eseguito, un albero di Giosuè sarà in grado di seminare, ripetendo l’intero tenue ciclo.

Gli scienziati hanno mappato la sopravvivenza dell’albero di Joshua rispetto alle condizioni climatiche più terribili, ad esempio, se gli esseri umani continuano al nostro attuale tasso di consumo ed emissione, e hanno scoperto che entro l’anno 2100, l’habitat dell’albero di Joshua essenzialmente rimarrà zero nel Parco nazionale di Joshua Tree in California, anche per alberi che sono già tra i più resistenti alla siccità.

Lynn Sweet, un’ecologa delle piante che studia gli alberi di Joshua presso l’Università della California, Riverside, mi ha detto che il suo team ha calcolato che, in scenari più mitigati in cui le emissioni di carbonio sono state ridotte, “potremmo preservare fino al 20 percento circa di habitat in il parco e i dintorni”, supponendo che anche la falena e il micelio riescano a farlo in questo scenario.

Quando si tratta di sforzi di conservazione, gli umani in genere pensano alle foreste a loro più care: i luoghi in cui sono cresciuti visitando, i luoghi in cui si sono sposati o dove fanno escursioni nel fine settimana, i parchi nazionali noti per i loro alberi iconici. Questi luoghi—Sequoia National Park, Olympic, Muir Woods, Everglades—incombono nella nostra coscienza collettiva. “Scherzo spesso con i giornalisti”, mi ha detto Sweet, “che nessuno sta uscendo per fare un articolo sul cambiamento climatico sul cespuglio di arbusti”, una specie ugualmente in pericolo nel deserto.

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