A Indian Wells Leylah Fernandez vince ed Emma Raducanu perde


INDIAN WELLS, California — Quasi un mese dopo che Emma Raducanu e Leylah Fernandez si sono affrontate nella finale forse più inaspettata del Grande Slam, sono tornate in azione come headliner.

Nessuno dei due adolescenti aveva giocato all’Indian Wells Tennis Garden fino a quest’anno, ma venerdì erano in prima fila, fissando il programma delle sessioni notturne nei loro debutti in singolare al BNP Paribas Open.

Raducanu, il campione a sorpresa degli US Open, è stato assegnato allo Stadio 1, il più grande palcoscenico del torneo. Fernandez, il secondo classificato dell’Open, è stato assegnato allo Stadio 2, il secondo più grande spazio espositivo del torneo.

Entrambi hanno affrontato avversari più anziani e più esperti. Entrambi hanno avuto il pubblico alle spalle fin dall’inizio, anche se i posti vuoti erano a bizzeffe in entrambi gli stadi.

Annullato nel 2020 a causa della pandemia di coronavirus e posticipato anche quest’anno dalle consuete date di marzo, l’evento dovrebbe avere meno spettatori del solito questo ottobre.

La scena sembrava e suonava ancora familiare venerdì sera. I ristoranti in loco rimangono in gran parte gli stessi, incluso l’outlet Nobu all’interno dello Stadium 2. La rock band guidata dalle stelle americane del doppio Mike e Bob Bryan si è esibita, come al solito, sul palco principale.

Ma i Bryans sono ora in pensione dopo aver concluso insieme la loro carriera da giocatore l’anno scorso, e altre grandi star mancano del tutto a Indian Wells.

Novak Djokovic, Roger Federer, Rafael Nadal e Dominic Thiem sono fuori dal torneo maschile. Serena e Venus Williams, e la n. 1 Ashleigh Barty e la n. 2 Aryna Sabalenka sono fuori dall’evento femminile.

Ma parte del ronzio è rimasto mentre i fan hanno mostrato la loro prova della vaccinazione ai cancelli d’ingresso e sono entrati sul posto per dare un’occhiata a Raducanu e Fernandez.

Solo Fernandez, un canadese mancino, ha sfruttato al massimo l’occasione: mescolando colpi da fondocampo con abili tiri di rovescio ed escursioni a rete ben cronometrate per sconfiggere Alizé Cornet 6-2, 6-3.

È stata una performance traboccante di quel tipo di determinazione e di brillantezza su tutto il campo che Fernandez ha mostrato nel suo cammino verso la finale a New York.

Raducanu non poteva fare la stessa transizione graduale. Anche se ha vinto i primi sei punti della sua partita contro Aliaksandra Sasnovich, non era un accenno alle cose a venire. I tipi di colpi che Raducanu effettuava abitualmente per i vincitori durante l’Open – ritorni rapidi ad angolo acuto e volée di swing – spesso colpivano il nastro o atterravano solo a lungo.

Anche se inizialmente sembrava un peccato che il suo tanto atteso ritorno alle competizioni avvenisse nel cuore della notte a Londra, forse è stato per il meglio.

Non ha nascosto la sua delusione durante la sua sconfitta per 6-2, 6-4, gesticolando e contorcendosi mentre gli errori non forzati si accumulavano. Raducanu ha offerto solo un breve e sommesso saluto al pubblico mentre usciva dal campo dopo aver giocato per un’ora e 25 minuti.

“Tutti possono battere tutti”, ha concluso Sasnovich al 100esimo posto.

È difficile discutere in questa fase del tennis femminile. Raducanu ha fatto la sua parte per dimostrarlo a New York, diventando la prima qualificata nella storia del tennis a vincere un titolo del Grande Slam in singolare e farlo senza perdere un set solo alla sua seconda apparizione in un torneo importante.

Ma ha perso due set piuttosto rapidamente contro Sasnovich, una 27enne bielorussa di Minsk che ha sostenuto la sua tesi sulla parità di tennis femminile sottolineando di aver perso al primo turno degli US Open di quest’anno.

“Quindi, vedi un po’ diverso”, ha detto, confrontando il suo risultato con quello di Raducanu.

Anche le loro ultime settimane sono state diverse, con Raducanu che ha fatto due apparizioni sul red carpet e che è tornata a Londra come una superstar che ha bisogno di una scorta della polizia dall’aeroporto a casa sua. Ciò è avvenuto solo due mesi dopo che ha finito gli esami di scuola superiore ed è diventata una professionista di tennis a tempo pieno.

In un’intervista di questa settimana, Raducanu ha affermato che le ultime settimane sono state “un’esperienza fuori dal corpo”, come se stesse “guardandolo accadere” a se stessa.

Ha fatto alcune chiamate difficili, scegliendo il mese scorso di non continuare a lavorare con l’allenatore Andrew Richardson, una mossa sorprendente considerando la sua svolta a New York. Raducanu ha spiegato di volere un allenatore con più esperienza al vertice. Un candidato logico è Carlos Rodriguez, che ha allenato l’ex numero 1 Justine Henin del Belgio e Li Na della Cina. L’agente di lunga data di Li è Max Eisenbud, che rappresenta anche Raducanu.

“Penso che mi ci vorrà del tempo per adattarmi davvero a quello che sta succedendo”, ha detto Raducanu dopo la sconfitta di venerdì. “Voglio dire, sono ancora così nuovo in tutto. Come le esperienze che sto vivendo in questo momento, anche se potrei non sentirmi fantastico al 100% in questo momento, so che sono per il bene più grande”.

Raducanu ha aggiunto: “Questa è la lezione che penso, che puoi facilmente essere risucchiato dall’essere così concentrato sul risultato e rimanere deluso. Voglio dire, ho 18 anni. Ho bisogno di darmi un po’ di tregua”.

Sembra saggio. La delusione di venerdì non è stata una grande sorpresa. Sasnovich, come molti giocatori WTA, è più pericolosa di quanto suggerisca la sua classifica. Raducanu ha appena iniziato il tour. Anche le condizioni di gioco a Indian Wells sono molto diverse rispetto a New York, dove la palla rimbalza più in basso e i vincitori sono generalmente più facili da produrre.

Ma Fernandez è riuscito a prosperare in entrambi gli ambienti. La sua rotazione pesante, in particolare sul lato diritto, le dà un maggiore margine di errore. Potrebbe anche aver beneficiato giocando e vincendo una partita di doppio con l’adolescente americana Coco Gauff giovedì che ha aiutato Fernandez ad adattarsi alla velocità del campo.

A differenza di Raducanu, Fernandez non ha cambiato il suo team di supporto dall’Open. Il suo preparatore atletico, Duglas Cordero, si è seduto accanto a sua madre sugli spalti e spesso si è alzato in piedi quando Fernandez ha vinto un punto, proprio come ha fatto a New York. Fernandez ha anche mantenuto lo stesso abbigliamento, mentre Raducanu è arrivato in campo con un nuovo completo prevalentemente bianco.

Anche i suoi rituali non sono cambiati: pratica i colpi e il jogging sul posto tra i punti; pugno destro serrato dopo il successo.

Ne aveva in abbondanza venerdì. È stata opportunista e ha centrato il bersaglio contro Cornet, una francese che ha le capacità di base per estendere gli scambi e le partite.

“Mi dà molta fiducia, perché Alizé, è un’avversaria molto dura”, ha detto Fernandez. “Lotta per ogni punto. Anch’io mi sono allenato con lei. Abbiamo avuto alcune partite di allenamento difficili. Sapevo che oggi sarebbe stata dura”.

Il terzo round dovrebbe essere più duro. La successiva avversaria di Fernandez, la russa Anastasia Pavlyuchenkova, era in ottima forma venerdì dominando la potente americana Madison Keys.

Ma almeno Fernandez ha più tennis da giocare a Indian Wells, forse molto più tennis. Raducanu, dopo la sua prima visita nel deserto della California, deve ora fare il lungo viaggio di ritorno in Europa per svolgere eventi indoor e continuare il processo di adattamento.

Fernandez e Raducanu saranno a lungo legati per la loro finale tutta adolescenziale e inaspettata a New York. Per ora, le loro strade divergeranno.

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