Freddie Freeman di Atlanta ha un abbraccio in attesa alla prima base


ATLANTA — Freddie Freeman, la star di lunga data di Atlanta e il vincitore in carica del premio Most Valuable Player della National League, vuole che tu ti diverta quando visiti la sua casa.

Anche se sei dall’altra parte, vuole che tu ti senta il benvenuto. Potrebbe farti i complimenti. Potrebbe farti ridere. Potrebbe prestare orecchio di supporto o offrire alcuni suggerimenti. Ma non puoi toglierti le scarpe e alzare i piedi perché, ovviamente, questa non è la sua vera casa. È la prima base, la sua casa molto visitata sul campo nelle ultime 11 stagioni della Major League.

“Non importa se è il gioco più grande del mondo, se ottieni un colpo di base e arrivi in ​​prima base, ti dirò, ‘Bel lavoro, bel colpo’”, ha detto di recente Freeman.

“Questo è proprio quello che sono. So quanto sia difficile questo gioco. So quanto sia difficile ottenere una valida in una partita di baseball della Major League. Non importa se metti la tua squadra in vantaggio 5-4 nella parte superiore del nono inning, verrò da te e ti darò una pacca sulla gamba e ti dirò: ‘Molto bene.’”

Da quando l’Hall of Famer Chipper Jones si è ritirato nel 2012, Freeman è stato il volto del franchise di Atlanta. Ha fatto parte di squadre che hanno raggiunto i playoff nel 2010, 2012 e 2013. Ha firmato un’estensione di otto anni da $ 135 milioni prima della stagione 2014 e ha guidato la squadra attraverso anni di magra ricostruzione. Freeman, cinque volte All-Star, è rimasto una forza costante mentre Atlanta è tornata in lizza, con quattro titoli consecutivi della National League East division dal 2018 a questa stagione. E venerdì li guiderà di nuovo mentre affrontano i Milwaukee Brewers in una serie di division della National League nel primo passo nella ricerca del primo titolo di Atlanta dal 1995.

Per la sua squadra, Freeman, 32 anni, è un potente battitore mancino che è l’ancora della formazione di Atlanta (ha segnato .300 o meglio in sei stagioni e 20 fuoricampo o più in otto stagioni), gioca tutti i giorni (ha mancato appena sei delle 545 partite di Atlanta nelle ultime quattro stagioni) ed è il rispettato, sorridente, abbracci leader nella club house. Anche gli avversari di Freeman si sentono allo stesso modo su di lui a causa di come li tratta quando lo visitano sul campo.

“E’ un concorrente ma, allo stesso tempo, apprezza il gioco”, ha detto il prima base degli Yankees Anthony Rizzo, un amico e da molto tempo rivale dal suo tempo con i Chicago Cubs. “Non è facile avere successo in questo campionato e, quando lo fanno i ragazzi, congratularsi con loro è una buona sportività. E sembra che si diverta sempre”.

Mentre alcuni prima base sono più tranquilli, Freeman è loquace, scherzoso e attento. Si assicura di complimentarsi con gli avversari per i loro piccoli successi e risultati notevoli. Ricorda quanto fosse nervoso durante il suo debutto in major league il 1 settembre 2010, quindi si assicura di notare chi sta giocando la sua prima partita e si congratula con lui.

“Non c’è persona a cui non piaccia Freddie Freeman in campionato”, ha detto Miguel Rojas, l’interbase dei Miami Marlins e un frequente avversario di Freeman perché condividono una divisione. Aggiunto l’esterno dei Mets Kevin Pillar: “Parte dell’essere prima base è che devi essere un po’ estroverso e puoi capire l’umore della maggior parte dei prima base dal loro precedente at-bat o da come stanno andando. Non Freddie”.

Quando il terza base dei Philadelphia Phillies Alec Bohm ha distrutto il suo primo fuoricampo in carriera la scorsa stagione, nientemeno che in trasferta, Freeman ha ricordato più tardi quella partita e lo ha elogiato. A volte, ha detto Freeman, i suoi avversari sono sorpresi dai suoi complimenti anche per i colpi banali, ma capiscono rapidamente perché li dà.

“Questo è divertente ed è un gioco”, ha detto Freeman. “So che stiamo cercando di batterci a vicenda – credimi, solo perché dico ‘ottimo lavoro’ non significa che non sto cercando di batterti. Mi rendo conto di essere in questo gioco da molto tempo, quindi voglio che anche tu ti diverta. La partita è così difficile e ci mettiamo tanta pressione su noi stessi”.

Ad agosto, i Cincinnati Reds stavano visitando il Truist Park di Atlanta e il ricevitore esordiente Tyler Stephenson, nativo di Atlanta, giocava in casa per la prima volta nella sua carriera. Anche se Stephenson non è riuscito a ottenere un successo nelle sue prime due partite, ha raggiunto la base con una camminata e un errore. Tuttavia, la famiglia e gli amici di Stephenson esultarono e Freeman se ne accorse. In prima base, Freeman ha offerto un po’ di incoraggiamento.

“Ero tipo, ‘Pensa a cosa succede quando ottieni davvero un successo? Spero che tu abbia un successo'”, ha detto. “E il giorno dopo ottiene tre valide e colpisce un homer, gli ho detto, ‘No’ Quello. Non ho bisogno che tu lo faccia.’ Volevo solo che ottenesse un successo perché stavano impazzendo senza che lui ottenesse nemmeno un successo. ”

Circa una o due volte a partita, Freeman ha detto che un giocatore avversario gli chiederà consiglio per colpire. Quando Atlanta si trovava a San Diego alla fine del mese scorso, il seconda base dei Padres Adam Frazier, un All-Star di questa stagione con Pittsburgh, voleva parlare dell’approccio alla battuta.

“Oh, darò consigli per colpire tutto il giorno”, ha detto. “Voglio che le persone abbiano successo. Non voglio mai che qualcuno fallisca”.

Le generazioni più anziane di giocatori probabilmente rabbrivizzerebbero per questo: il lanciatore della Hall of Fame Bob Gibson notoriamente odiava fraternizzare con i rivali. Ma il gioco, ha detto Freeman, è cambiato per una buona ragione.

Freeman vede tutti i suoi avversari come parte di una più grande famiglia di baseball. È amico intimo di molti. Spesso condividono la stessa agenzia o vivono vicino l’uno all’altro in bassa stagione o hanno amici in comune o finiscono per essere compagni di squadra un giorno. E, ha detto, quando si parla di colpire sui percorsi base, forse può imparare una o due cose da loro.

“Se non stai cercando di imparare in questo gioco, sarai nelle sabbie mobili”, ha detto, aggiungendo in seguito, “Se stai facendo qualcosa nel tuo approccio o nel tuo piano al piatto che potrebbe fare clic per me e sbloccare qualcosa, perché non dovrei volerlo sentire? Quando vieni arruolato, non è che sei costretto a essere nemico”.

Tuttavia, Freeman non aiuta solo i suoi rivali. A volte, condivide semplicemente una risata con loro o gioca con loro.

Quando il lanciatore Julio Teheran era con Atlanta, Freeman ha detto di aver provato a parlare con i corridori di basi avversarie che non conosceva bene per distrarli abbastanza da permettere a Teheran di eliminarli in prima base.

Fotocamere riprese di recente Freeman e il lanciatore superstar dei Mets Jacob deGrom si scherzano durante le partite. (Freeman ha detto che lo fanno da almeno quattro anni.) Nei giorni in cui deGrom non sta lanciando, fa un segnale dalla panchina a Freeman in prima base e gli dice dove stare, come farebbe un allenatore, ma nella stessa squadra .

“Mi dirà di scappare e cose del genere”, ha detto Freeman. “Lo farò finché non sarà drastico. Penso che gli piaccia dire alle persone in panchina, ‘Guarda cosa sto facendo.’”

I due si sono avvicinati nel corso degli anni, con Freeman e deGrom che si scambiano messaggi e videochiamate. Freeman ha detto che non fa nulla di nuovo a deGrom sul campo, ma ha scherzato: “Lo prendo solo in giro perché non può rimanere in salute”.

Anche quando Freeman ha iniziato la stagione 2021 lentamente al piatto, i suoi avversari hanno affermato che ha mantenuto lo stesso comportamento. Con un’estate torrida, ha concluso la stagione regolare con un punteggio di .300 con 31 fuoricampo e 83 punti battuti. Quando ha vinto l’NLMVP del 2020 durante la stagione di 60 partite accorciata dalla pandemia, ha segnato .341 con 13 fuoricampo.

Questa stagione, però, è l’ultima del contratto di Freeman. Durante il fine settimana, ha detto di essere “scioccato” dal fatto che si stava avvicinando alla libera agenzia senza un nuovo accordo, soprattutto perché entrambe le parti hanno espresso il ripetuto interesse a stare insieme.

Mentre i dirigenti della squadra demolivano il roster e lo ricostruivano con giovani prospetti, come l’interbase Dansby Swanson, il seconda base Ozzie Albies e l’esterno Ronald Acuña Jr., Freeman credeva nel loro piano. Mentre quei giocatori sono sbocciati in stelle, altri sono emersi (come il lanciatore Max Fried e il terza base Austin Riley) e Atlanta ha vinto, il burlone felice in prima base non vuole altro che rimanere.

“Purtroppo questo è un business e ho 32 anni e devono valutarlo”, ha detto. “Ma finché continuo a giocare bene, è quello che è. Questo gruppo che abbiamo qui, e quanto è buono e quanto ha continuato ad essere buono, come non vuoi farne parte?”

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