I Dodgers affronteranno i giganti in Division Series dopo la vittoria con la wild-card


LOS ANGELES — Nessuno era più caldo dei Cardinals mentre tuonavano lungo il tratto della stagione 2021. St. Louis ha vinto 17 partite di fila a un certo punto, stabilendo un record di franchigia e andando a segno nella postseason.

Ma con le braci ancora sfrigolanti da una partita jolly della National League molto divertente qui al Dodger Stadium mercoledì sera, l’homer ultimo del nono, due out, due run di Chris Taylor che ha mandato i Dodgers a un cuore… La schiacciante vittoria per 3-1 è servita a ricordare che i Dodgers erano stati altrettanto caldi negli ultimi mesi della stagione.

Mentre tentavano di inseguire San Francisco ed evitare l’imbarazzante possibilità di una perdita che li timbrava con lo status di un bis come bis per il titolo delle World Series nel 2020, sono andati 45-15 nelle ultime 60 partite.

Hanno anche terminato la stagione regolare vincendo le ultime 15 partite casalinghe consecutive, un record di franchigia.

La vittoria di mercoledì è arrivata a quota 16 di fila, e continua. I Dodgers apriranno ora una serie di division così drammatica come il baseball ha avuto da un po’ di tempo venerdì a San Francisco, la prima volta che i club rivali antichi si sono affrontati nella postseason dal 1889, quando il club di Brooklyn dell’American Association , un predecessore dei Dodgers, affrontò i New York Giants della National League in quelle che allora furono annunciate come World Series.

I giochi 1 e 2 della serie di divisione tra i moderni Giants e Dodgers sono venerdì e sabato all’Oracle Park di San Francisco. Quindi i Dodgers cercheranno di raggiungere le 17 vittorie casalinghe consecutive in gara 3 lunedì.

“Penso che sia fantastico”, ha detto il manager dei Dodgers Dave Roberts poco dopo che lo champagne è stato spruzzato nella clubhouse, qualcosa che è stato proibito l’anno scorso durante l’apice della pandemia di coronavirus. “E’ proprio quello che vuole il baseball, i Giants ei Dodgers.

“È una delle più grandi rivalità nello sport e sta accadendo”.

I Dodgers hanno chiuso 106-56 quest’anno, un secondo posto che ha ispirato molti dibattiti. Quanto era ingiusto che una squadra da 106 vittorie, un club con il secondo miglior record assoluto nel baseball, potesse vedere la sua stagione potenzialmente spazzata via con una sconfitta?

E che dire dei Giganti? Sono andati 107-55 e ora devono affrontare i Dodgers da 106 vittorie in una serie di division piuttosto che nella National League Championship Series?

Con punti di discussione, offese percepite e storia ad ogni turno, è un matchup che ha fatto discutere le persone prima ancora che arrivasse a buon fine.

Farhan Zaidi, presidente del terzo anno delle operazioni di baseball dei Giants, fu assunto dai Dodgers, dove era il direttore generale sotto Andrew Friedman. La rivalità intrastatale è in pieno vigore tra i tifosi. Ma ci sono anche legami inconfondibili tra le squadre che traspaiono. Vengono semplicemente messi sotto ghiaccio per alcuni giorni ogni volta che questi due si affrontano.

“Penso che sia fantastico per il baseball”, ha detto Roberts. “Pensano molto al nostro modo di pensare per quanto riguarda l’ottenimento dei vantaggi di plotone e matchup. C’è molta familiarità, il che lo rende divertente, ancora più impegnativo.

“Sarà una grande serie. Sarà una serie fantastica”.

Il momento più vicino a che le versioni della West Coast di queste antiche franchigie si siano incontrate nella postseason è arrivato nel 1962, quando hanno pareggiato per il primo posto nella National League e i Giants hanno vinto un tie-break al meglio delle tre per il diritto di avanzare al mondo Series, dove hanno perso contro gli Yankees.

Nel 1951, anche i Brooklyn Dodgers e i New York Giants avevano pareggiato per primi e giocato una serie al meglio delle tre. I Giants vinsero anche quello, grazie al “colpo sentito in tutto il mondo” di Bobby Thomson.

La gara NL West di quest’anno non è stata decisa fino all’ultimo giorno della stagione. Nelle ultime 29 partite, i Giants hanno segnato 23-6 e i Dodgers 22-7.

“Ci hanno battuto, ma ora abbiamo l’opportunità di portarli dove vogliamo”, ha detto Max Scherzer dei Dodgers, i cui grintosi quattro e un terzo inning mercoledì sera hanno messo i Dodgers in condizione di mantenere viva la loro stagione.

La partenza non è stata Scherzer vintage, ma è bastata. Il suo comando non è stato così tagliente come al solito e, dopo aver rinunciato a una corsa del primo inning, ha detto che era “su spilli” ad ogni turno.

I Cardinals avevano colpito rapidamente quando l’uomo in vantaggio Tommy Edman ha effettuato un colpo di base a destra, ha rubato la seconda, si è spostato in terza con una palla al volo e poi è corso a casa su un lancio selvaggio.

I Dodgers hanno pareggiato sull’1-1 quando Justin Turner ha aperto il quarto lanciando una palla curva di Adam Wainwright sospesa a 75 miglia all’ora nei posti di sinistra.

Rimase sull’1-1 nel corso di cinque inning, attraverso nove lanciatori di rilievo combinati, diversi pinch-hitter e due lanciatori iniziali: Scherzer (quattro e un terzo inning, un punto, tre valide, tre passeggiate e quattro strikeout) e Wainwright (cinque e un terzo inning, un punto, quattro valide, due passi, cinque strikeout) — riluttanti a lasciare il gioco quando i loro manager hanno segnalato al bullpen.

“Non credo che sia stata la decisione più popolare, ma probabilmente è andata bene per la TV”, ha scherzato il manager di St. Louis Mike Schildt.

La folla di 53.193 persone ha trascorso gran parte della partita di 4 ore e 15 minuti in piedi sperando di portare i Dodgers alla vittoria. Poi, nella parte inferiore del nono, Cody Bellinger, un ex vincitore del premio Most Valuable Player della National League che ha lottato male per tutta la stagione, ha lavorato a piedi da un conteggio di 2-2 contro il mancino TJ McFarland per preparare il terreno per Taylor, che era entrato in partita nel settimo inning.

Anche Taylor era in difficoltà, battendo solo 7 su 65 nelle ultime 25 partite.

“Ovviamente è un po’ diverso non iniziare”, ha detto Taylor. “Stavo cercando di rimanere pronto dalla panchina, e sapevo che c’era una possibilità che sarei entrato sapendo come operiamo”.

In panchina, con Bellinger al piatto e Taylor nel cerchio sul ponte mentre incombeva la minaccia di inning extra, Scherzer era in piedi accanto al rilievo Joe Kelly.

“Ho guardato e Joe e io abbiamo detto, ‘Penso che Belly arriverà qui e CT farà un fuoricampo”, ha detto Scherzer, osservando che “in realtà avevo una visione per lui proprio lì. Ho giocato con lui, l’ho affrontato e ho pensato che fosse l’uomo giusto al posto giusto”.

Con un conteggio di 2-1, Taylor ha scaricato su uno slider da 88 miglia orarie dal mitigatore dei Cardinals Alex Reyes. Sembrava un colpo di fucile nella notte, e non appena la palla lasciò la mazza non c’era dubbio che fosse la vittoria.

I Dodgers sono esplosi fuori dalla loro panchina e il Dodger Stadium è stato scosso dal rumore. Una grande folla blu ha incontrato Taylor a casa base per festeggiare e, dopo diversi minuti e un po’ di tempo passato a pompare le braccia per aumentare ancora di più il livello di rumore della folla, Roberts ha trovato Taylor e ha alzato una delle sue braccia sopra la sua testa come un campione dei pesi massimi.

Era giusto, non solo per Taylor, ma per questa squadra e la serie che sta per giocare. In 146 anni di baseball della National League, solo quattro squadre hanno avuto una percentuale di vittorie migliore rispetto ai Giants 107-55 di quest’anno. I Pittsburgh Pirates del 1902 (103-36), i Chicago Cubs del 1906 (116-36), i Cubs del 1907 (107-45) e i Pirates del 1909 (110-42). Un record così stellare è quello che è servito per spodestare i Dodgers da una serie di otto titoli consecutivi della NL West. E anche a quello, i Dodgers li hanno quasi inseguiti.

Roberts ha detto prima della partita che la perdita della divisione gli aveva fatto perdere una scommessa con l’ex manager di San Francisco Bruce Bochy, un caro amico.

“Lui aveva i Giants, io avevo i Dodgers”, ha detto Roberts. “Ho perso una cena e una bella bottiglia di Bordeaux.”

Ma con i Cardinals eliminati e i Dodgers che ottengono un’altra deliziosa crepa ai Giants, a Roberts è stato chiesto mercoledì sera tardi se ora avrebbe chiesto a Bochy di raddoppiare o niente.

“Sì, lo sono”, disse Roberts, sorridendo. “Stasera gli manderò un messaggio. lo sono, si. Faremo il doppio o niente per la serie.”

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