Bubba Wallace è esuberante, provocatorio e a suo agio


La fidanzata di Bubba Wallace, Amanda Carter, ha fornito la positività. Il loro Aussiedoodle, Asher, ha portato la gioia. Denny Hamlin e Michael Jordan hanno messo Wallace su una macchina veloce e lunedì si è unito a Wendell Scott, diventando il secondo pilota nero a vincere una gara ai massimi livelli della NASCAR.

Ci sono voluti quasi 60 anni per duplicare la vittoria di Scott, e Wallace l’ha realizzata nella YellaWood 500 al Talladega Superspeedway, la sua pista di casa in Alabama e il luogo in cui è arrivato all’attenzione nazionale l’anno scorso.

Il 21 giugno 2020, poche settimane dopo l’omicidio di George Floyd da parte di un ufficiale di polizia di Minneapolis, un membro della squadra di Wallace ha riferito trovare un cappio appeso nel box del suo garage a Talladega. Il giorno seguente, gli altri concorrenti e i membri della loro squadra ai box hanno spinto l’auto di Wallace nella parte anteriore della strada dei box prima della loro gara.

È stata una straordinaria dimostrazione di solidarietà da parte di uno sport che è stato generato dai moonshiners nelle urla della Carolina del Nord e per decenni è stato duramente cotto nel sud americano. L’FBI, che ha indagato sull’incidente, alla fine ha concluso che la corda era appesa nel garage dall’anno prima e che Wallace non era l’obiettivo di un crimine d’odio.

Ma Wallace, l’unico pilota nero della NASCAR nella Cup Series, aveva trovato la sua voce e una piattaforma per parlare del divario razziale negli Stati Uniti. Ha parlato del razzismo che ha vissuto quotidianamente gareggiando in uno sport prevalentemente bianco di fronte a un pubblico che potrebbe non aver voluto sentire quello che aveva da dire.

ha indossato una maglietta “Non riesco a respirare” – riferendosi alle ultime parole di Floyd – e ha impresso lo slogan “Black Lives Matter” sulla sua auto. Wallace persuase persino la NASCAR a vietare l’esposizione delle bandiere confederate, che spesso sventolavano in tandem con Old Glory dai veicoli ricreativi parcheggiati all’interno delle autostrade e visibili nelle trasmissioni televisive.

Gli sforzi non hanno esattamente reso caro Wallace a una parte significativa dei fan di questo sport. Ha sentito i fischi. Ha letto gli insulti sui social. L’anno scorso, il presidente Donald J. Trump ha falsamente accusato Wallace di aver creato una bufala sul cappio.

Anche il più grande successo di Wallace su una pista è intriso di teorie cospirative: i suoi detrattori hanno detto che la NASCAR aveva chiamato la gara accorciata dalla pioggia – dopo 104 di 188 giri – perché Wallace aveva preso il comando solo cinque giri prima e lo sport aveva bisogno di un po’ di benessere pubblico relazioni.

Dopo la sua vittoria, Wallace era soffocato dall’emozione e sembrava sopraffatto dal suo successo. Mercoledì, tuttavia, era esuberante, provocatorio e chiaramente a suo agio con il percorso che ha scelto dentro e fuori la pista.

In effetti, Wallace credeva che entrando a Talladega avrebbe raggiunto per primo la bandiera a scacchi e lo diceva alle persone a lui vicine. Dopotutto, aveva mirato proprio a un momento del genere da quando era entrato nelle corse automobilistiche da ragazzo.

“Lo fai per essere il migliore”, ha detto Wallace in un’intervista telefonica mercoledì. “Posso uscire oggi e dire che sono un vincitore della Cup Series. E lo prenderò. La mia squadra ha lavorato a lungo. Ci ho messo il lavoro. Questo ci dà molta fiducia e siamo pronti a farlo di nuovo”.

La vittoria di Wallace non è venuta fuori dal nulla. È nel bel mezzo della migliore stagione della sua carriera, con quattro piazzamenti tra i primi cinque.

Denny Hamlin, un collega pilota che possiede il team 23XI Racing di Wallace con l’NBA Hall of Famer Michael Jordan, ha dato quello che potrebbe essere stato il più grande contributo al successo di Wallace, e quello che è costato meno. Hamlin, il vincitore di 46 gare, tra cui tre Daytona 500, ha detto a Wallace di stare lontano dai social media e di passare più tempo a suonare la batteria o a lavorare alla sua fotografia.

Hamlin ha riconosciuto che Wallace stava lottando per bilanciare le sue ambizioni di pilota con il suo posto negli occhi del pubblico. Wallace ha seguito il consiglio del suo capo.

“È stato uno spreco di energia”, ha detto Wallace di aver ascoltato i critici. “Ho dovuto smettere di preoccuparmi di ciò che la gente pensava di me”.

Invece Wallace, che ha ammesso di avere attacchi di depressione, ha detto di aver cercato l’aiuto di professionisti e di essersi arreso alla disposizione solare della sua fidanzata. Carter gli ha detto che era spesso troppo consapevole di sé e negativo per entrare in una gara.

Ciò di cui Wallace aveva bisogno era un ritorno alle sue radici nelle corse giovanili quando, a 9 e 10 anni, non capiva che alcuni dei suoi concorrenti bianchi e le loro famiglie erano scontenti della presenza di un atleta che non adattarsi alla demografia prevalente. La madre di Wallace è nera e suo padre è bianco.

“Ero troppo giovane per capirlo”, ha detto. “Tutto quello che sapevo è che non gli piaceva che vincessi le gare. Mi ha fatto venire voglia di tornare e vincere più gare”.

Wallace ha portato Asher, adottato un anno fa, sul palco per le foto dopo la sua vittoria per una buona ragione. Asher è il tipo di distrazione con cui può sentirsi bene.

“È stato una benedizione”, ha detto Wallace. “È stato molto divertente vederlo crescere”.

Wallace ha detto che non si sarebbe tirato indietro davanti all’attivismo che per primo lo ha portato all’attenzione degli appassionati di sport occasionali. Il suo “Vivi per essere diverso” fondazione mira a sostenere le persone bisognose di assistenza educativa, medica e sociale.

Wallace sa di avere una piattaforma in espansione e crede di avere un messaggio universale.

“Sii un leader”, ha detto. “Sii buono con i tuoi fratelli e sorelle”.

Venerdì compirà 28 anni, un compleanno che ha intenzione di trascorrere tranquillamente a casa con la sua famiglia. Nessun supporto. Nessun obbligo di sponsor. Solo il tempo per pensare a come si presenta il successo, se sta guidando in tondo o cambiando il modo di pensare delle persone.

“Ci vogliono persone. Ci vogliono partner”, ha detto Wallace. “Ci vuole molta pazienza.”



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