Gli Yankees non sono cattivi, sono normali


BOSTON — Martedì si trovava in territorio fosco lungo la linea di campo destra, di nuovo sulla scena del suo famoso fuoricampo, tanto tempo fa in un dorato pomeriggio di ottobre. Bucky Dent, 69 anni, capelli argentati sotto il berretto degli Yankees, era arrivato dalla Florida per vedere la sua vecchia squadra affrontare i Boston Red Sox al Fenway Park con la stagione in gioco.

All’improvviso una palla arrivò ruggendo verso di lui.

“Stanno cercando di uccidermi qui!” esclamò Dent, ma era il fuoco amico dell’allenamento di battuta, un liner agganciato da uno yankee che tintinnava intorno alle sue gambe. Si è rivelata una delle palle più dure che gli Yankees hanno colpito tutta la notte.

Non c’erano nuovi eroi dalla parte degli Yankees della più grande rivalità del baseball. Non ci sono stati per un po’. I Red Sox hanno eliminato gli Yankees, rapidamente ed enfaticamente, in un 6-2 vittoria nel gioco delle wild card dell’American League. Gli Yankees hanno colpito 11 volte senza una passeggiata, e gli ultimi sei posti nella loro formazione combinati per andare 1 su 20 con un singolo infield.

“Sto male allo stomaco”, ha detto il titolare degli Yankees Gerrit Cole, descrivendo come si sentiva dopo aver durato solo due inning, permettendo due homer, due passeggiate e tre corse. È stato l’inizio più breve di Cole dal 2016, molto prima che gli Yankees lo firmassero per nove anni e $ 324 milioni.

“Abbiamo eliminato il loro asso”, ha detto Xander Bogaerts di Boston, che ha fatto saltare un fuoricampo da due punti al centro del campo nel primo inning. “Questo è il miglior lanciatore che hanno. È il tipo a cui hanno dato tutti quei soldi”.

La spesa è raramente un problema per gli Yankees, che di solito investono più di 200 milioni di dollari nel loro libro paga annuale, ma non riescono a trovare la strada per tornare alle World Series. Ce l’hanno fatta solo una volta nelle ultime 18 stagioni, nel 2009, quando hanno vinto il loro ultimo titolo. I Red Sox ne hanno catturati quattro in quel tratto.

Boston ora affronta i campioni in carica dell’AL, i Tampa Bay Rays, in una serie al meglio delle cinque divisioni. I Rays – parsimoniosi e fiorenti, come al solito – hanno preso d’assalto la corona della divisione AL East con 100 vittorie, otto in più degli Yankees e dei Red Sox.

Il manager degli Yankees Aaron Boone, il cui contratto è in scadenza, ha lanciato una sorta di sfida ai giocatori dopo la sconfitta di martedì. Non l’ha inquadrata in questo modo ai giornalisti, ma come interpretare parte del messaggio di Boone, che la lega è ora piena di rivali imponenti?

“La lega ha colmato il divario su di noi”, ha detto Boone. “Dobbiamo migliorare. Dobbiamo migliorare sotto ogni aspetto. Non ci sono solo i Red Sox e gli Astros ora nel nostro campionato. Guarda la nostra divisione. I Rays sono una bestia, Toronto, e ci sono alcune squadre nel Central che stanno migliorando sempre di più, squadre nel West che stanno migliorando sempre di più. Squadre che hanno colmato il divario su di noi e che devono essere davanti e al centro mentre i ragazzi si preparano in bassa stagione”.

Non detto, ma inconfondibile, è che gli Yankees stanno diventando esattamente ciò che temono: ordinario.

Hanno ancora delle superstar a guidare il loro marchio, in particolare Aaron Judge e Giancarlo Stanton. Ma hanno segnato solo 711 punti in questa stagione: i Red Sox, i Blue Jays, i Rays, gli Astros e i campioni delle World Series, i Los Angeles Dodgers, li hanno tutti superati di oltre 100.

Gli Yankees hanno un solo titolare, Cole, che può lavorare in modo affidabile in profondità nelle partite. Cole ha una possibilità di vincere l’AL Cy Young Award, ma ha perso terreno e ha lanciato così male martedì che ha concordato con la decisione di Boone di sollevarlo senza out nel terzo.

“Dobbiamo vincere”, ha detto Cole. “Questa è la mossa giusta.”

Il punteggio era solo 3-0, ma il gioco era tutt’altro che fuori portata. Nathan Eovaldi e quattro mitigatori hanno gestito con facilità l’attacco boom o bust degli Yankees, consentendo due homer da solista e poco altro. Stanton ha deplorato il suo tiro del sesto inning contro il Green Monster, che sarebbe stato un homer nel Bronx.

“Ogni partita conta”, ha detto Stanton. “Tutto ciò di cui avevamo bisogno era uno in più e lo avremmo avuto a casa. Quindi sì, torneranno a morderti”.

Gli Yankees avevano superato un primo tempo svogliato per andare in vantaggio nella gara delle wild card con una spazzata di fine settembre al Fenway. Ma i Red Sox li hanno catturati nell’ultima settimana, guadagnandosi il diritto di ospitare la partita perché hanno vinto la serie stagionale dagli Yankees, 10-9.

E fu così che la spinta alta e profonda di Stanton divenne disastrosa. Il giudice, che correva dal primo, è stato buttato fuori al piatto da Bogaerts. Joey Gallo è saltato fuori, e per gli Yankees, la stagione si è dissolta in una raffica di passeggiate dal bullpen e colpi di punteggio di Alex Verdugo.

I Red Sox hanno acquisito Verdugo da Los Angeles quando hanno scambiato il loro esterno principale, Mookie Betts, con i Dodgers all’inizio del 2020. L’accordo è stato ampiamente insultato a Boston e i Red Sox sono caduti in quella stagione accorciata.

Verdugo non è Betts, ma non è male, ei Red Sox sembrano essere sopravvissuti al dolore a breve termine della partenza di Betts. Gli Yankees, nel frattempo, si stanno avvicinando a un bivio simile con Judge, che può essere un free agent dopo la stagione 2022 e costerà una fortuna per mantenerlo.

“Voglio essere uno Yankee per tutta la vita”, ha detto Judge. “Voglio indossare il gessato per il resto della mia carriera e rappresentare questa grande organizzazione e riportare un campionato in città. Ma non sai mai cosa ti riserva il futuro.”

Gli Yankees hanno costruito attorno a Judge dal suo arrivo dai minors nell’agosto 2016. Avevano appena fatto un reset del roster, scambiando i veterani con un potenziale bottino che includeva Gleyber Torres, Clint Frazier, Justus Sheffield e altri. Ma Frazier si è infortunato, Sheffield è stato scambiato per il defunto James Paxton e Torres è regredita bruscamente, al piatto e in campo.

Anche molti altri battitori sono svaniti, come Gary Sanchez, che ha battuto .201 nelle ultime quattro stagioni e non ha mai stretto una partnership con Cole. Gli infortuni hanno messo da parte o impedito gli interni DJ LeMahieu e Luke Voit. E Gallo – che è sotto il controllo della squadra per la prossima stagione dopo uno scambio dal Texas a luglio – spesso sembrava un fuoriuscita automatica. Ha battuto .160 da Yankee, con 88 strikeout in 188 at-bats.

“Questo è stato, nel complesso, un duro tentativo per noi di essere davvero il colosso offensivo che ci aspettavamo”, ha ammesso Boone. “Non sono sicuro del motivo per cui non abbiamo realizzato il nostro potenziale lì.”

Ora hanno un mese in più per pensarci, come prima squadra a uscire dalla fase di postseason. Gli Yankees avranno sempre la loro storia: 57 presenze in postseason, 40 gagliardetti, 27 titoli, leggende viventi come Bucky e Reggie e Goose, Derek e Bernie e Mo.

Ma ultimamente ogni anno finisce allo stesso modo, a corto di World Series, a corto di standard esigenti che fa sembrare ogni autunno meno gioioso.

“Per me è bianco e nero: o vinci o non vinci”, ha detto Judge. “Non abbiamo vinto. È un fallimento».

Lascia un commento

Il tuo indirizzo email non sarà pubblicato. I campi obbligatori sono contrassegnati *