Quasi messo a tacere dalla SLA, un ex professionista della NFL si diverte a raccontare la sua storia


Le giornate di Tim Green sono piene.

L’ex linebacker e difensore degli Atlanta Falcons, che in pensione ha praticato la legge, ha lavorato come commentatore su NPR, ha ospitato programmi TV e ha scritto più di 20 libri, trascorre le sue mattine affrontando le sue e-mail. Dopodiché, Green, 57 anni, lavora attraverso una serie di chiamate in conferenza e attività di studio legale fino a metà giornata, poi scrive tutto il pomeriggio finché non arriva il momento di quelle che spesso sono cene di famiglia allargata.

Green guarda i suoi nipoti giocare fino all’ora di andare a letto, poi guarda la TV con sua moglie, Ilyssa, e il figlio più giovane, Ty, 15 anni, prima di addormentarsi.

E Green fa tutto questo pur avendo la sclerosi laterale amiotrofica, nota anche come SLA, o morbo di Lou Gehrig, il disturbo degenerativo del sistema nervoso che causa la perdita del controllo muscolare, ricevendo assistenza in ogni momento.

Un ventilatore lo fa respirare. Mangia con un sondino. Non può parlare. Comunica e scrive utilizzando un dispositivo che traccia il suo sguardo mentre seleziona le lettere su uno schermo per creare messaggi che il dispositivo digita per le conversazioni o come capitolo nel suo prossimo libro. Il suo ultimo, “Final Season”, su una famiglia alle prese con la questione se un bambino debba continuare a giocare a calcio dopo che a suo padre, che è anche il suo allenatore, è stata diagnosticata la SLA – sì, si basa su eventi reali – ha debuttato di recente al n. 1 nella lista dei best-seller del New York Times per la copertina rigida per bambini di media qualità.

“Ci vuole immensa pazienza, anche adesso, che scrivo diverse ore al giorno, sei giorni alla settimana, per tre anni”, ha detto Green del laborioso processo durante un’intervista video la scorsa settimana. Il sibilo del suo ventilatore ronzava attraverso le onde radio ogni pochi secondi. “Questa macchina è bella, ma capricciosa. Quando ho avuto l’uso delle dita, per scrivere questo libro mi ci sarebbe voluto meno di un anno”.

Credito…Niente credito

Vedere Green in questo stato, ascoltare quella potente voce da tenore che un tempo scorreva melodicamente sulle onde radio pubbliche trasformate in frasi interrotte generate dal computer, guardare un ex pallone da demolizione sul campo di calcio, accoccolato praticamente immobile sulla sedia high-tech che gli permette di funzionare, è un promemoria della crudeltà della malattia – e della mente agile che ancora cerca di sfruttare al meglio un corpo che non può più sopravvivere senza un’assistenza costante.

Il verde ha sostenuto un’esistenza gratificante gestendo con cura la malattia con l’aiuto e l’intervento della più recente tecnologia medica. Può ancora scrivere, esercitare la professione forense, essere marito, padre dei suoi cinque figli, nonno e appassionato di calcio, anche se crede che la sua SLA sia stata causata dal gioco a cui ha giocato per così tanti anni.

Esperti di lesioni cerebrali e neurologi hanno condotto ricerche approfondite sul fatto che ripetuti colpi alla testa da sport di contatto possano aumentare significativamente il rischio di SLA, accelerarne l’insorgenza o addirittura portare a un’altra malattia con sintomi molto simili. Mentre la ricerca continua, Green non ha ulteriori domande in merito.

“Il mio medico per la SLA è Merit Cudkowicz, una delle autorità più apprezzate al mondo sulla SLA”, ha detto. “Se dice che i ripetuti colpi alla testa hanno causato la mia SLA, allora è quello che l’ha causata.”

Uno dei figli di Green, Troy, ha detto che la vita di suo padre può essere divisa in due fasi distinte.

Il primo è stato costruito intorno alla fisicità. Green è stato una stella a Siracusa e una scelta al draft NFL del primo giro nel 1986 che ha giocato otto stagioni con gli Atlanta Falcons. La sua struttura ossea cesellata e gli occhi infossati non hanno danneggiato i suoi sforzi quando ha lanciato la sua carriera televisiva. A casa si metteva a quattro zampe e i suoi figli giravano per casa sulla schiena come se fosse un cavallo da soma.

Nella sua seconda fase, Green ha perseguito una carriera legale e ha lavorato come autore dopo il suo ritiro dalla NFL nel 1993. Green ha iniziato a lottare con le mani e le dita intorno al 2011, ma non gli è stata diagnosticata la sua forma di SLA in lenta progressione fino al 2016 La SLA non è una condizione sottile. In poco tempo, stava affrontando un discorso confuso, problemi a camminare e persino a respirare.

Green era disperato per ciò che l’attendeva – decisioni brutali sull’opportunità di collegarsi a ventilatori e macchine per l’alimentazione – ma Troy lo convinse che ciò di cui la famiglia aveva bisogno da Tim aveva poco a che fare con il funzionamento del suo corpo.

“La sua anima e il suo cervello”, ha detto Troy, che ha 27 anni. “Questo è ciò che amiamo e chiamiamo papà”.

In questi giorni, la malattia non causa a Green tutto quel dolore a parte l’aspirazione bronchiale che deve sopportare perché i suoi polmoni non possono eliminare il fluido e la necrosi (la morte del tessuto corporeo) nel piede destro e nello stinco che può rendere si sentono come in fiamme. A parte i giorni di pioggia, quando la pressione atmosferica in calo può prendere il sopravvento, i vecchi dolori da calcio alle ginocchia, alle spalle e al collo non fanno male come una volta perché non li usa più.

La sua salute mentale è un’altra cosa. Green si costringe a concentrarsi su ciò che ha ancora e sui suoi ricordi di ciò a cui era abituato.

Ha detto che quando si sveglia al mattino, cerca prima di essere grato per un altro giorno con la sua famiglia, i suoi amici e coloro che lo circondano. Ringrazia per la natura unita della sua vita familiare, con molti dei suoi figli adulti che vivono in case a pochi passi dalla sua, e per il vicino lago, “le colline, gli alberi, gli uccelli, il cielo azzurro, le nuvole, il vento , pioggia e neve. E il sole, la luna, i pianeti e le stelle”.

A tavola, osserva la sua famiglia mangiare ed evoca ricordi di aver assaggiato pomodori freschi, pancetta e salsa rossa su pasta e salsiccia, “e un bicchiere grasso di Caymus Cabernet”.

A volte, il potere di quei ricordi diventa travolgente e le lacrime scorrono. Ma soprattutto, c’è conforto nelle routine che dominano la sua vita, anche se anche quelle possono avere le loro sfide.

L’azienda immobiliare di famiglia che Troy gestisce in gran parte ha dovuto lavorare sodo quest’anno per affrontare i reclami relativi alla manutenzione e alla sicurezza sulla gestione di molte delle sue proprietà residenziali a basso reddito nello stato di New York.

E, naturalmente, c’era la tensione che ha formato “Final Season”. Poiché la sua SLA è peggiorata drammaticamente tre anni fa, la famiglia ha discusso se Ty dovesse continuare a giocare a calcio nella sua squadra giovanile locale. Tim e alcuni dei suoi figli sentivano che, poiché le routine di allenamento e le tecniche di contrasto sono cambiate negli ultimi 20 anni, Ty, che allora aveva 12 anni, poteva continuare a giocare in sicurezza. Ilyssa voleva il calcio fuori dalla vita di Ty. Ora concentra la maggior parte della sua energia atletica sul lacrosse.

Tim Green ha detto che non si pente della propria carriera calcistica. Rimane un fervente tifoso che guarda le partite per tutta la stagione, in particolare i Falcons, perdendo quasi tutto dei suoi giorni di gioco.

“Le telecamere, le uniformi, i colori, lo sfarzo, l’odore dell’aria fresca rovinata dai cani sfrigolanti, la birra rovesciata, il nastro fresco e l’erba tagliata, la folla, i loro applausi e i loro fischi”, ha detto, spuntando i dettagli di una vita ancora fresca nella sua mente. “Gli stipendi, le macchine veloci, la gioia esplosiva sul volto di un ragazzino e tutto ciò che hai fatto è stato scarabocchiare il tuo nome sul suo berretto. Le gioie sono infinite”.

Così anche le conseguenze. Tutto ciò rende una buona storia.

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