Come Albert Pujols ha trovato la felicità con i Dodgers


LOS ANGELES — Era pieno, un grande momento e la palla da baseball si alzava verso il cielo su una linea dritta verso ottobre.

Albert Pujols ha guardato in un’uniforme che non si sarebbe mai aspettato di indossare da un posto che non avrebbe mai immaginato di essere. È stata l’esplosione in due run del compagno di squadra Corey Seager che ha acceso il ruggito che ha coronato una serata di Los Angeles la scorsa settimana. E c’era Pujols, nella panchina dei Dodgers, a guidare gli applausi.

Una volta, ai tempi in cui era conosciuto come The Machine, Pujols comandava il suo riflettore da corsa. Quei grandi momenti ora appartengono per lo più ad altri, mentre Pujols si concentra su quella che di solito è un’apparizione notturna al piatto, posizionata strategicamente, contro un soccorritore mancino, anche se con Max Muncy infortunato, che potrebbe cambiare nella partita jolly della National League di mercoledì contro il St. Louis Cardinals al Dodger Stadium.

I Dodgers hanno firmato Pujols a maggio, quattro giorni dopo il suo rilascio senza cerimonie da parte dei Los Angeles Angels e nell’ultima stagione di un contratto di 10 anni da 240 milioni di dollari. Nel suo ruolo molto specifico, ha prosperato oltre le aspettative, bruciando i mancini per una media battuta di .306 e finendo la stagione con 12 homer e 38 RBI per i Dodgers.

I suoi compagni di squadra sono entusiasti della sua gioia di vivere. E ora un uomo che una volta ha dominato ottobre per St. Louis è tornato nella postseason per la prima volta dal 2014 – e il suo primo test arriverà contro i suoi amati Cardinals. La sua frustrante fine con gli Angeli sta svanendo dalla narrazione.

“Quello che è successo con gli Angels è quello che è successo con gli Angels”, ha detto l’asso di lunga data dei Dodgers Clayton Kershaw. “Ma non appena è arrivato qui, ha abbracciato il suo ruolo, che è stato così grande per noi. Penso che ne avessimo bisogno. Avevamo bisogno di quel veterano più anziano. Si fa chiamare Tio, noi lo chiamiamo Tio, quel tipo di zio che aiuta tutti a picchiare ma è anche un ragazzo che è felice per te quando fai bene, che sorride in panchina.

Guardalo durante una partita – il sorriso, la risata, il tifo, l’occasionale laser in ritardo – e sembra aver trovato il posto perfetto per se stesso.

Indiscutibilmente vicino alla fine della carriera che lo ha visto raccogliere 3.301 valide, 679 fuoricampo e due anelli delle World Series, Pujols, 41 anni, si è seduto nella panchina dei Dodgers circa 16 ore dopo l’esplosione di Seager e ha meditato sul suo inaspettato ritorno al baseball di ottobre.

“Ehi, ascolta, questi ragazzi avrebbero avuto un grande anno che fossi qui o no”, ha detto Pujols dei suoi compagni di squadra dei Dodgers. “Sono solo una squadra di palla davvero brava e di talento con un’ottima gestione, un ottimo staff tecnico, un’ottima preparazione e ottimi allenatori.

“Sono solo fortunato ad avere questa opportunità.”

Nelle sue prime 11 stagioni – tutte con il St. Louis – Pujols ha raggiunto i playoff sette volte e in tre di quegli anni è andato alle World Series. Dal 2011, è tornato solo una volta. Ha trascorso la maggior parte di quegli ottobre con sua moglie, Deidre, e i loro cinque figli in età scolare a casa a Orange County, in California. Guarda raramente la TV, ha detto, e questo include i playoff e le World Series se non partecipa.

“Potrei prendere un inning o due qui o là, ma sento che la bassa stagione è un momento per rinfrescare e allenare la tua mente per le cose che vuoi realizzare per il prossimo anno”, ha detto. “A dirti la verità, guardo più baseball caraibico che World Series, la lega invernale, cose del genere.”

Gli ultimi ottobre, ha detto, sono stati trascorsi con i suoi figli in piscina, in bicicletta, in spiaggia. I bambini fanno ingresso per le gite nei loro ristoranti preferiti e Deidre cucina molto a casa.

Ma questa settimana, Pujols scambierà tutto questo per un’altra caduta davanti agli stadi pieni.

“Si può dire che apprezza di essere in questa squadra; si gode davvero il successo di tutti, essendo il super-anziano statista”, ha detto un altro asso dei Dodgers, Max Scherzer, ridacchiando.

Per mettere l’età di Pujols – 41 – nel contesto, quattro dei 10 manager della postseason di quest’anno hanno preso posto sul campo di fronte a lui negli ottobre precedenti come giocatori: Dave Roberts dei Dodgers e Gabe Kapler di San Francisco erano compagni di squadra della squadra dei Boston Red Sox che ha travolto Pujols e i Cardinals nelle World Series del 2004. Alex Cora di Boston era con i Dodgers durante una serie di division del 2004 tra Los Angeles e St. Louis. Craig Counsell di Milwaukee ha affrontato due volte le squadre di Pujols, in una division series del 2001 quando Counsell era con l’Arizona e nella National League Championship Series del 2011 quando era con i Brewers.

Anche altre due figure chiave della postseason hanno una vasta esperienza di ottobre con Pujols: Tony La Russa, ora con i Chicago White Sox, ha allenato Pujols nelle 11 stagioni del giocatore con il St. Louis. E l’allenatore di terza base di Atlanta Ron Washington stava gestendo il Texas durante uno dei momenti distintivi della carriera di Pujols: la sua gara 3 con tre homer nelle World Series 2011 che ha aiutato St. Louis a un emozionante titolo di sette partite.

“Qualcuno è rimasto sorpreso? Nooooo”, ha detto Washington. “Era Albert Pujols. All’epoca fai brutti tiri ad Albert Pujols, ti sei fatto male”.

I Dodgers hanno firmato Pujols quando Seager è stato messo da parte con una mano rotta e l’esterno Cody Bellinger era fuori con una frattura alla gamba. Lo immaginavano iniziare in prima base contro i mancini, sapendo che alla fine sarebbe stato ridotto a una mazza veterana dalla panchina. L’acquisizione di Trea Turner e Scherzer da Washington alla scadenza commerciale di luglio, insieme al ritorno in salute di Seager e altri, ha effettivamente ridotto il suo tempo di gioco, ma non lo ha reso meno prezioso.

“Vede un sacco di cose che la gente non vede”, ha detto Skip Schumaker, allenatore della panchina dei San Diego Padres e compagno di squadra di Pujols a St. Louis dal 2005 al 2011. Schumaker ha definito Pujols il giocatore più intelligente che abbia mai conosciuto .

“Mi ha aiutato come non crederesti mai a giocare accanto a me, dicendomi cosa cercare e, tra l’altro, dandomi la fiducia che avrei potuto giocare accanto a lui in una squadra da campionato”, ha detto Schumaker. “Questo va così lontano.”

Il debuttante dei Dodgers Gavin Lux ha colto l’attenzione ai dettagli di Pujols, come anche nella gabbia di battuta “ogni piccola cosa conta, sembra che abbia capito tutto e lo vedo ancora parlare con gli allenatori”.

Durante la loro corsa di otto titoli consecutivi della NL West, i Dodgers hanno incorporato un programma di tutoraggio di grande successo, portando Chase Utley e David Freese alla fine della loro carriera prima di Pujols.

“Quei tre sono tutti ragazzi molto diversi”, ha detto Kershaw. “Sono ragazzi per cui ho più rispetto della maggior parte con cui ho giocato. Freeser era solo un leader nato e i ragazzi lo seguivano. Chase era allo stesso modo, ma in modo più silenzioso. La gente voleva vedere cosa avrebbe fatto prima di fare qualcosa.

“Albert è un po’ più carismatico, un po’ più gioioso. È felice, sorridente, si diverte. È quasi come se in un certo senso lo avesse ringiovanito, entrare in una squadra davvero buona, tornare ai playoff di baseball”.

Pujols ha detto che ricorda vividamente i suoi stessi mentori quando ha fatto irruzione nelle major da rookie nel 2001. Mark McGwire, Jim Edmonds, “e i miei ragazzi latini – Placido Polanco, Edgar Renteria, Fernando Vina”. Poi vari altri che i cardinali aggiunsero via commercio: The Hall of Famer Larry Walker. Reggie Sanders. Woody Williams.

“Penso che sarebbe davvero egoistico se non potessi trasmettere la saggezza che mi hanno dato a questi giovani giocatori”, ha detto Pujols. “Questo è qualcosa che abbraccio e mi diverto. Mi ha dato una nuova spinta nella mia vita. Questo è quello che sto dicendo loro.

“Negli ultimi quattro mesi qui, mi sto divertendo più di quanto non mi sia mai divertito da un po’.”

Ha vissuto e assistito a abbastanza passaggi nel gioco che quando è arrivato il suo momento, ha sorpreso alcuni indossando facilmente una nuova uniforme e un nuovo ruolo.

“Ascolta, non è scienza missilistica”, ha detto Pujols. “Avete visto ragazzi con questo tipo di ruolo verso la fine della loro carriera. So di non essere più il giocatore che ero una volta. Penso che tutti lo sappiano. Ma penso di poter ancora dare il mio contributo. Ecco perché indosso ancora questa uniforme. Ogni volta che ne avrò l’opportunità, che sia sul campo o in panchina, farò del mio meglio per aiutare questa organizzazione”.

Per i Dodgers, quei contributi si sono rivelati vitali. Una domenica pomeriggio di agosto, mentre i Dodgers affrontavano gli Angels, Roberts convocò frettolosamente Pujols per pizzicare Justin Turner nel secondo inning dopo che Turner si era stirato l’inguine. Pujols ha risposto con un homer da due punti e ha giocato in prima base per il resto del percorso. Rimane uno dei momenti preferiti di Roberts di questa stagione.

“Non c’è alcun diritto con lui”, ha detto Roberts. “E se c’è qualcuno che potrebbe sentirsi in diritto, è un Hall of Famer al primo scrutinio. Ma è solo uno dei ragazzi”.

Anche se non è più il giocatore che era una volta, Pujols porta ancora un certo fattore di intimidazione nel gioco che è difficile da replicare.

“Se fai scoppiare quel mancino, sai che uscirà da quella panchina”, ha detto il manager dei Braves Brian Snitker a proposito degli incontri anticipati negli ultimi inning. “Sei dannatamente sicuro di dove si trova.”

Quanti anni ha Pujols, oltre 41? Scherzer è un nativo di St. Louis che ha tifato per Pujols durante il liceo prima di diplomarsi nel 2003. È stato arruolato dall’Università del Missouri nel 2006, l’anno in cui i Cardinals hanno battuto Detroit nelle World Series. Mentre entrambi gli uomini dovrebbero essere inseriti nella Hall of Fame un giorno, Scherzer, 37 anni, rimane stordito nel condividere una clubhouse con Pujols, il suo eroe di una volta.

“Non è normale”, ha detto Scherzer. “Non è normale che io suoni con Albert Pujols”.

In effetti, quando i Dodgers erano a St. Louis il mese scorso, Scherzer si è preso un momento per mettere insieme Pujols per una foto.

“Non mi interessa quello che dici”, ha detto Scherzer che ha detto a Pujols. “Devo fare una foto con te davanti all’Arco.”

Ora, mentre Pujols entra nella postseason per la prima volta in sette anni, ha tutte le possibilità di fare qualcosa di più di un’altra foto. Il prossimo è un altro capitolo contro, chi altro, i Cardinals.

“È pazzesco”, ha detto Pujols. “Non puoi nemmeno scrivere questo.”

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