Tampa Bay Rays Lead League in run e strikeout


NS. PETERSBURG, Fla. — Chad Mottola era sicuro di aver chiuso con il baseball. Aveva dato 16 anni alla partita, tutti per ottenere 25 valide nelle major e mille notti agitate nelle minor. Domande assillanti gli turbinavano nel cervello a ore strane: come poteva cambiare il suo swing? Avrebbe mai ricevuto un’altra chiamata dalle major? Dovrebbe smettere?

Quando finalmente si ritirò, a 36 anni nel 2007, Mottola considerò una carriera nello scoutismo calcistico. Ma un amico pensava che sarebbe diventato un buon allenatore di baseball, e il lavoro che gli era stato offerto – al livello più basso dei minori – era conveniente per la sua giovane famiglia. Mottola l’ha preso, l’ha amato e ora guida l’attacco sorprendentemente robusto dei Tampa Bay Rays, la migliore squadra dell’American League.

“I bambini erano così innocenti, e questo ha riportato la mia innocenza”, ha detto di recente Mottola nella panchina di casa al Tropicana Field, non lontano da quel primo lavoro di allenatore, con una squadra agricola di Toronto a Dunedin, in Florida. “Ho pensato, ‘ Sai una cosa, penso di avere qualcosa da offrire a questi ragazzi.’ Mi piace vedere le persone avere successo, o anche solo dormire bene la notte, e ne parlerei molto. Questo è il mio obiettivo quotidiano: come farò, quando abbasserai la testa, a farti riposare?

In questi giorni, a quanto pare, i Raggi sono quelli che tengono svegli i rivali di notte. Hanno gioiosamente capovolto la saggezza convenzionale sin dalla loro prima stagione vincente, nel 2008, ma ora lo fanno meglio che mai: hanno stabilito un record di vittorie in franchising in questa stagione, con 100, spinti dal miglior attacco nella storia della squadra, dietro solo a Houston con 857 punti segnati.

I Rays sono arrivati ​​ai playoff, mentre i loro rivali hanno combattuto per i posti da wild card, e hanno segnato tutti quei punti mentre guidavano anche l’AL negli strikeout, sfidando l’idea tradizionalista che le squadre debbano – o almeno dovrebbero – lottare per il contatto.

Hanno ridotto il loro tasso di odore lungo il tratto, aiutati dall’interbase rookie Wander Franco, che ha avuto più successi che swing e miss in una recente serie di 43 partite che hanno raggiunto la base. Ma i Rays, che giovedì ospiteranno il vincitore della wild-card game di martedì all’inizio di una serie di division, non sono una squadra di battitori schiaffi.

“Nessuno ha paura del ragazzo che interromperà il suo swing e farà contatto e colpirà una palla a terra in corto o in seconda – questo è un out”, ha detto il seconda base Brandon Lowe, che guida la squadra negli homers (39, di cui tre sabato ), ma ha anche 167 strikeout. “Quindi se un ragazzo lo farà con un conteggio di 0-0 o 0-1, con la nostra difesa e la squadra che abbiamo, è come: ‘Grazie, apprezzo che tu abbia venduto la tua mazza in quel modo.’

“C’è qualcosa da dire su come ottenere il tuo swing fino a due strike – e se lo guardi davvero, quanti ragazzi praticano un approccio a due strike? Quante volte esci durante gli allenamenti di battuta e dici: ‘OK, lo prenderò come se stessi battendo con due strike.’ Non molti ragazzi lo fanno. È difficile andare lassù in una partita e cambiare completamente il tuo swing. Quindi, ovviamente, nessuno vuole colpire fuori. Ma penso che ci sia una prospettiva più positiva per ottenere il tuo swing ed essere in grado di fare danni piuttosto che abbattere il tuo swing solo per entrare in contatto. “

I Raggi possono convivere con gli strikeout perché capiscono che non ci sono giocatori perfetti, almeno nessuno nella loro fascia di prezzo. Secondo Baseball Prospectus, hanno speso solo $ 83 milioni nel loro roster di 40 uomini in questa stagione (26° nelle major) senza che un singolo giocatore abbia guadagnato $ 12 milioni. Per sopperire alla mancanza di stelle a tutto tondo, i Raggi cercano giocatori con abilità specifiche e li schierano nei punti giusti.

Accettano i difetti, enfatizzano i punti di forza e ora hanno una serie di cinque anni di miglioramento della loro classifica generale in punti segnati: dal 25esimo posto nel 2017 al primo adesso.

“Ci sono compromessi in tutto”, ha detto Erik Neander, presidente delle operazioni di baseball dei Rays. “Non è necessariamente come, ‘Oh, strikeout, qualunque cosa.’ Ma stiamo solo cercando di ottenere il massimo da ciò che abbiamo e da ciò che è meglio per i nostri giocatori. I ragazzi nel box di battitore, sono anche quelli che gestiscono le basi, sono anche quelli che giocano in difesa, e alcuni dei ragazzi che fanno strike sono eccezionali in quelle altre aree. Anche questo conta”.

Mentre i Rays mancano i tre migliori titolari delle World Series dello scorso anno – hanno ceduto Blake Snell a San Diego, hanno lasciato che Charlie Morton partisse per Atlanta come free agent e hanno perso Tyler Glasnow per un intervento chirurgico a Tommy John – il loro attacco è rimasto in gran parte intatto. Aggiungi Franco e Nelson Cruz, sottrai Willy Adames e Hunter Renfroe, ed è praticamente lo stesso gruppo che ha raggiunto .207 negli ultimi tre round della postseason.

In teoria, la propensione dei Raggi per gli strikeout li rende vulnerabili alle armi di potere che la maggior parte delle squadre usa in ottobre. (“È giusto averlo sempre in mente”, ha riconosciuto il manager Kevin Cash. “Quando affronti i lanciatori o lo staff di strikeout di spicco, come ci adattiamo?”)

Ma i Rays hanno guidato le major negli strikeout la scorsa stagione e sono comunque arrivati ​​a due vittorie dal loro primo titolo, aiutati notevolmente da un’improvvisa esplosione di colpi dell’esterno Randy Arozarena. Cash è un maestro nel far leva sugli abbinamenti; ha usato 158 formazioni diverse in major league in questa stagione e si è sostituito spesso. La squadra eccelleva nella battuta situazionale, battendo 0,354 con i corridori al terzo e meno di due out e segnando di gran lunga il maggior numero di punti nei major nel nono inning.

Mottola ha detto che non presta mai attenzione ai totali di squadra, perché ogni battitore ha diversi punti di forza e di debolezza. La sua carriera itinerante da professionista – iniziata come quinta scelta assoluta al draft da Cincinnati nel 1992, un punto davanti a Derek Jeter – gli ha insegnato che non ci sono assoluti nel suo mestiere.

“Nessuno ha capito di colpire”, ha detto Mottola. “So che molte persone hanno affermato su Internet di avere tutte queste risposte e tutto il resto. Ma la mia esperienza di giocatore mi ha fatto capire che non c’è una risposta, e non c’è un modo di pensare. Ho giocato con tanti buoni giocatori e nessuno di loro mi ha insegnato la stessa cosa”.

La proliferazione di personal swing coach preoccupa Mottola; i battitori in via di sviluppo, teme, saranno cresciuti come robot, addestrati su tecniche stravaganti che potrebbero non essere le migliori per loro. Poi di nuovo, ha detto, è parte della sua responsabilità studiare qualsiasi teoria che possa incuriosire i suoi battitori.

“Si sente sempre parlare dell’approccio del cookie cutter, e lui è il più anti-cookie cutter che si arriva”, ha detto Lowe. “Quando sono arrivato qui per la prima volta nel 2018, mi ha fatto sedere e ha detto: ‘Voglio che tu mi dica tutto del tuo swing, di come vuoi colpire, del tuo approccio, del tuo lavoro di trapano, tutto, così posso aiutarti capisci meglio il tuo swing e cosa devi fare per ottimizzarlo.’ Vuole conoscerti prima di dirti qualcosa da fare.

Questo è un suggerimento utile per comprendere un’organizzazione spesso descritta come rigidamente legata all’analisi. Per quanto i Raggi cerchino risposte nei dati, non potrebbero tradurre le lezioni senza il tipo di connessione personale che Mottola cerca.

Gli allenatori creano fiducia ascoltando i giocatori, quindi quando Cash scrive una formazione insolita o Neander fa uno scambio sconcertante, i giocatori non si fanno prendere dal panico. Di solito, si limitano a fare spallucce e continuano a vincere.

“È un approccio di prima squadra qui – questo è il tipo di atmosfera che è stata impostata per noi, e inizia dall’alto verso il basso”, ha detto il terza base Joey Wendle. “Abbiamo visto il successo fare questo, e se stiamo avendo successo, allora perché dovremmo volerlo cambiare?”

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