In Nuova Zelanda, le persone (e le falene) riscoprono i cieli oscuri

Questa storia originariamente apparso su Atlas Obscura e fa parte del Scrivania clima collaborazione.

Mike Bacchus ricorda l’uomo solo come “il texano”. Qualche anno fa, il texano, sulla settantina, è stato ospite al Nuova Zelanda‘s Lakestone Lodge, di proprietà di Bacco e della sua famiglia. L’uomo era uscito da Texas alla regione di Mackenzie dell’Isola del Sud della Nuova Zelanda per i paesaggi, per vedere distese vivide di lupini viola incastonati contro laghi glaciali blu e cime innevate che si innalzano oltre colline dorate. Non si era reso conto che uno dei luoghi più gloriosi di Mackenzie viene rivelato dopo il tramonto. In una regione con alcuni dei cieli notturni più bui del mondo, l’ampia distesa della Via Lattea fa impallidire persino la vetta torreggiante del vicino Aoraki, o Monte Cook.

Una sera Bacco invitò il suo ospite a uscire. Il primo istinto del texano è stato quello di alzare la mano. Le stelle erano così vivide che sembrava che potesse allungare la mano e stringerle. In piedi sotto la grande coppa del cielo, l’uomo era immerso nella luce delle stelle e nell’emozione. Disse a Bacco che stava vedendo chiaramente le stelle per la prima volta da quando aveva 10 anni.

Per Bacco, il timore reverenziale del texano è stato un promemoria di quanto prezioso e sfuggente possa essere il cielo notturno. “Ha davvero colpito nel segno. Si era semplicemente dimenticato della Via Lattea”, dice Bacco.

Lakestone, un lodge fuori dalla griglia sul bordo del brillante lago blu Pukaki, si trova all’interno dell’Aoraki Mackenzie International Dark Sky Reserve. Dal lodge, il semaforo più vicino è a circa 100 miglia di auto.

La riserva, designata nel 2012 e che copre più di 1.600 miglia quadrate, protegge più del semplice cielo notturno. Offre una tregua dagli impatti dell’inquinamento luminoso per ogni creatura vivente all’interno dei suoi confini, dagli insetti in via di estinzione agli umani che hanno dimenticato la Via Lattea. Più di 80 per cento della popolazione mondiale vive sotto cieli inquinati dalla luce, secondo uno studio in Progressi scientifici. Anche a tre ore di distanza dalla riserva in Dunedin, dove è cresciuta l’astronoma Maori Victoria Campbell, le stelle sono mascherate.

“È stato mozzafiato alzare lo sguardo e rendermi conto di ciò che non vedevo dalla mia casa in città”, dice Campbell della sua prima visione del cielo notturno della riserva. Era affascinata. “I nostri whānau [family] abbiamo deciso di trasferirci a Mackenzie per il nostro amore per l’ambiente e per i cieli notturni incontaminati.”

Sede di poche migliaia di persone, il bacino di Mackenzie è sempre stato un luogo privilegiato per osservare le stelle. Cioè, quando non è nuvoloso. Come osserva ironicamente l’astronomo John Hearnshaw, Aoraki Mackenzie è “noto per i suoi cieli scuri, non per i suoi cieli senza nuvole”. Hearnshaw è un ex direttore dell’Osservatorio di Mount John a Tekapo, al centro della riserva, e ha svolto un ruolo chiave nel garantire la designazione del cielo scuro. Ha sostenuto la protezione dei cieli notturni della regione dalla fine degli anni ’70. E non ha ancora finito.

A casa sua in Christchurch, Hearnshaw apre un libro da lui scritto, Il manuale del cielo scuro della Nuova Zelandae passa a una mappa del distretto di Mackenzie. Traccia il dito lungo le creste delle Alpi meridionali e le spesse linee blu dei laghi mentre descrive come lui e altri sostenitori sperano di espandere la riserva al vicino bacino di Fairlie, che ne raddoppierebbe all’incirca le dimensioni. Questa è una buona notizia sia per gli astronomi che per i residenti più piccoli della regione.

Il cespuglio secco della zona di Mackenzie ospita falene e altri insetti che non si trovano da nessun’altra parte sulla Terra. Per esempio, Izatha psychra è una falena che si trova solo in una macchia di arbusto all’interno della riserva, dove barcolla sull’orlo dell’estinzione. “Questa falena ha un’unica popolazione ragionevole. Bene, dico popolazione ragionevole; Non ho visto più di tre falene in un dato anno”, afferma Robert Hoare, un entomologo della Manaaki Whenua Landcare Research della Nuova Zelanda.

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