NWSL annulla il programma in mezzo allo scandalo degli abusi di coaching


Quando centinaia di calciatrici professioniste si sono riunite in videoconferenza giovedì sera, ne avevano tutte abbastanza.

Un allenatore della loro lega era stato licenziato quella mattina, accusato di aver costretto un giocatore della sua squadra a fare sesso e di bullizzare gli altri. Il suo licenziamento è arrivato due giorni dopo che l’allenatore di un’altra squadra è stato licenziato per quelle che un giocatore ha descritto come minacce e insulti personali. Molte delle donne coinvolte nella chiamata, organizzata dal sindacato degli atleti della National Women’s Soccer League, hanno avuto le loro storie dolorose da condividere.

Per due ore hanno discusso su cosa fare dopo e la loro decisione è arrivata vicino a mezzanotte: il sindacato dei giocatori avrebbe chiesto alla lega di annullare le cinque partite previste per questo fine settimana in modo che gli atleti potessero avere “spazio per elaborare questo dolore”, il sindacato ha detto in una dichiarazione.

Nessuno era sicuro di cosa sarebbe successo se la lega fosse diminuita.

Venerdì mattina, solo poche ore dopo che i giocatori hanno terminato la loro chiamata, la lega ha accolto la loro richiesta di annullare le partite. E con il passare della giornata, molti all’interno del calcio femminile credevano che fosse solo questione di tempo prima che Lisa Baird, il commissario della lega, si dimettesse o venisse licenziata.

Ora la lega che ospita alcune delle atlete più famose degli Stati Uniti – vincitrici della Coppa del Mondo come Megan Rapinoe, Alex Morgan e Carli Lloyd – è chiamata a rispondere da quelle donne, così come dalla maggioranza che ha contratti annuali di $ 31.000 o meno. I giocatori affermano che la lega dovrebbe fare di più per proteggerli dagli abusi e, in una critica rivolta direttamente al commissario della lega, che le loro preoccupazioni non devono essere spazzate via.

Questa furia pubblica, da parte dei giocatori che si sentono più a loro agio nel condividere le loro storie di abusi sul lavoro, ha sottolineato una dinamica di potere negli sport femminili: l’occupazione tende ad essere meno stabile rispetto ai campionati maschili e le decisioni esecutive sono in gran parte nelle mani di uomini che possiedono, gestire e allenare le squadre.

Tuttavia, nessuno sa quanto si approfondirà la crisi o come sarà il campionato quando i giocatori torneranno in campo.

La National Women’s Soccer League è diventata di gran lunga la lega di calcio professionistica femminile di maggior successo negli Stati Uniti. Sia la Women’s United Soccer Association che la Women’s Professional Soccer sono durate solo tre stagioni all’inizio degli anni 2000, incapaci di trovare stabilità finanziaria.

La NWSL ha visto la sua parte di turbolenze – due delle squadre fondatrici non esistono più e altre si sono trasferite – ma ha raggiunto la nona stagione e alcuni altri veri punti di riferimento. La lega sta negoziando il suo primo contratto collettivo con i giocatori, ha un accordo televisivo nazionale con la CBS e non riceve più gran parte dei suoi finanziamenti e supporto amministrativo dalla United States Soccer Federation, l’organo di governo nazionale dello sport.

Ma, come è diventato evidente questa settimana, il bullismo e il comportamento abusivo hanno fatto parte della lega sin dai suoi primi giorni.

Giovedì, l’Atletico segnalato accuse secondo cui Paul Riley, che ha allenato il North Carolina Courage ai campionati di lega nel 2018 e nel 2019, ha costretto un giocatore a fare sesso con lui, ha costretto due giocatori a baciarsi e poi ha inviato loro foto sessuali non richieste e ha urlato e sminuito i giocatori.

L’Athletic ha anche riferito che Riley ha perso il suo lavoro di capo allenatore con i Portland Thorns nel 2015 in parte a causa di violazioni della politica della squadra, ma la lega ha permesso a un’altra squadra di assumere Riley poco dopo e le violazioni non sono mai state rivelate pubblicamente.

Martedì il campionato annunciato quel Washington Spirit Coach Richie Burke – che, secondo un Washington Post rapporto ad agosto, avrebbe “scatenato un torrente di minacce, critiche e insulti personali” sui giocatori – era stato licenziato e non gli era più permesso di lavorare nella NWSL

Alla fine di agosto, Christy Holly, l’allenatore del Racing Louisville, è stato licenziato per giusta causa, secondo la lega, e un emittente televisiva locale ha riferito che i giocatori si erano lamentati di un “ambiente tossico”. E Farid Benstiti, il capo allenatore dell’OL Reign nell’area di Seattle, si è dimesso a luglio e venerdì l’amministratore delegato della squadra ha riconosciuto di aver chiesto a Benstiti di dimettersi dopo che un giocatore ha detto al dirigente di commenti inappropriati da parte dell’allenatore.

Quelle partenze, negli ultimi tre mesi, hanno coinvolto il 40% degli allenatori della lega; all’inizio della stagione, gli uomini occupavano otto delle dieci posizioni di allenatore.

Durante la teleconferenza di giovedì, i giocatori non si sono rifiutati di giocare le partite di questo fine settimana, ma hanno chiarito che volevano cambiamenti sostanziali.

Baird, il commissario, è stato al centro di molte critiche. Ad aprile, Sinead Farrelly, ex giocatore della NWSL, ha scritto una mail a Baird, dicendo di aver “vissuto in prima persona una condotta estremamente inappropriata” da parte di Riley, e che le preoccupazioni sollevate da Farrelly durante un’indagine del 2015 su Riley da parte dei Portland Thorns non erano state indagate a fondo.

Baird ha risposto che la NWSL ha preso sul serio la sicurezza dei giocatori, ma che “il reclamo iniziale è stato esaminato fino alla conclusione”.

Le e-mail sono state pubblicate pubblicamente su Twitter giovedì da Morgan, una star dell’Orlando Pride e uno dei membri più noti della squadra nazionale femminile. “La lega deve assumersi la responsabilità di un processo che non è riuscito a proteggere i propri giocatori da questo abuso”, ha scritto.

Nell’annuncio dell’annullamento dei giochi, Baird ha offerto le sue scuse per la prima volta. “Questa settimana, e gran parte di questa stagione, è stata incredibilmente traumatica per i nostri giocatori e il nostro staff”, ha detto, “e mi assumo la piena responsabilità per il ruolo che ho svolto”.

Se i giocatori avessero cercato di impegnarsi in un’azione collettiva per forzare il cambiamento, lo sforzo sarebbe stato complicato dalla struttura insolita della NWSL. Le tesserate della nazionale femminile che militano nel campionato sono pagate non dai singoli club, ma dalla United States Soccer Federation, e sono quindi soggette a un contratto collettivo firmato con la federazione. Secondo tale accordo, i giocatori non possono impegnarsi in scioperi o interruzioni del lavoro. La clausola riguarda anche il loro impiego nella NWSL

Tuttavia, ai giocatori piace Rapinoe, Meghan Klingenberg e dozzine di altri hanno usato i social media per far conoscere la loro indignazione.

In tal modo, hanno attirato l’attenzione di US Soccer e FIFA, l’organo di governo internazionale, che venerdì scorso hanno dichiarato di aver avviato indagini sulle questioni sollevate dalle notizie dei media.

La ricaduta per Riley, che ha negato la maggior parte delle accuse a The Athletic e non ha risposto ai messaggi del New York Times in cerca di commenti, è stata rapida. È stato licenziato giovedì dal Courage e venerdì è stato temporaneamente sospeso dal Center for SafeSport degli Stati Uniti, un’organizzazione senza scopo di lucro istituita dal Comitato olimpico e paralimpico degli Stati Uniti per proteggere gli atleti da abusi sessuali, fisici ed emotivi.

Contando il pieno effetto della crisi sulla lega ci vorrà molto più tempo, un punto chiarito nella dichiarazione dei giocatori sulla cancellazione delle partite di questo fine settimana. Anche se hanno premuto per lo spegnimento in un momento di crisi, i giocatori hanno riconosciuto le implicazioni e i disagi per i loro fan.

“Sappiamo che molti dei nostri fan hanno fatto piani di viaggio, programmato la notte libera o si sono impegnati a partecipare alle nostre partite e che questa decisione ha un impatto anche su di te”, il sindacato dei giocatori disse.

Sanno che il campionato continuerà a prosperare solo se lo spegnimento non si allontanerà dai tifosi.



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