La Career Night per Diana Taurasi rimette in carreggiata il Mercury


Diana Taurasi ha fatto una smorfia in campo mentre i suoi compagni di squadra di Phoenix Mercury l’hanno tirata in piedi con cura alla fine del terzo quarto di gara 1 delle semifinali WNBA.

Nella giocata precedente, aveva urtato l’attaccante dei Las Vegas Aces Dearica Hamby mentre cercava di dribblare, scivolando goffamente a terra. Taurasi ha zoppicato su e giù per il campo nel quarto periodo, privilegiando la caviglia sinistra che l’aveva tenuta fuori dalle ultime quattro partite di regular season e dal primo turno dei playoff. Ha stretto i denti e flesso la caviglia sulla panchina Phoenix durante la prima parte del quarto periodo. Tuttavia, Taurasi ha chiuso con 20 punti e sei assist nella partita, una sconfitta per 96-90 contro gli Aces.

In seguito, quando le è stato chiesto come si sentiva la caviglia, la risposta di Taurasi è stata breve.

“Grande”, ha detto.

La sua prova? Un assalto di 37 punti, otto e tre punti 48 ore dopo nella sconfitta per 117-91 di Mercury, quinta testa di serie, contro gli assi n. 2 alla Michelob Ultra Arena di Las Vegas giovedì. La serie al meglio delle cinque ora si dirige a Phoenix con un pareggio 1-1. Domenica c’è gara 3.

Nonostante i persistenti problemi di salute di Taurasi, il Mercury ha caricato attraverso i primi due turni dei playoff, eliminando il Liberty – in una partita che Taurasi ha mancato – e il Seattle Storm, i campioni in carica, in partite a eliminazione diretta. Il loro prossimo incarico è un potente attacco a Las Vegas con A’ja Wilson, Most Valuable Player della scorsa stagione, e uno stuolo di altre minacce di punteggio.

Gli Aces hanno guadagnato un doppio bye per iniziare i playoff dopo un record di 24-8 nella stagione regolare, il secondo migliore della lega. Avevano tenuto a bada il Mercury in gara 1 con un potente tiro delle guardie Kelsey Plum, che ha vinto il premio di sesto giocatore dell’anno di questa stagione, e Riquna Williams.

Prima della partita di giovedì, il centro di Mercury Brittney Griner ha detto ai giornalisti che lo stava trattando come un gioco a eliminazione diretta.

“Devi vincere questa partita per rimanere in vita. È una serie, ma sicuramente non vorrai perderne due tornando a casa. Hai reso tutto molto più difficile per te stesso”, ha detto.

Il risultato è stato una prestazione di 25 punti. Ha segnato 16 punti, 5 rimbalzi e 2 assist nel primo quarto.

“Brittney è una bestia. Le abbiamo chiesto di fare così tanto quest’anno”, ha detto Taurasi alla trasmissione televisiva dopo la partita, probabilmente riferendosi alla capacità di Griner di gestire squadre doppie e assumere incarichi difensivi difficili.

Griner arrivato secondo dietro Jonquel Jones del Connecticut Sun nella votazione di MVP di questa stagione, con una media di 9,5 rimbalzi a partita e 20,5 punti a partita. È l’ancora difensiva del Mercury, con un’apertura alare di 7 piedi e 3,5 pollici, un’altezza e un’atletismo che la rendono quasi impossibile da sparare.

La responsabilità di Griner in questa serie è stata quella di proteggere il centro degli Aces Liz Cambage, il cui dominio nella protezione del palo e del cerchio sembra rivaleggiare solo con quello di Griner.

Cambage terrorizza gli avversari con la sua capacità di ruotare, segnare e tirare a terra i rimbalzi mentre i difensori le colpiscono il corpo. E il modo in cui può modificare i tiri in difesa è stato uno dei motivi per cui gli Aces non hanno mai concesso più di 99 punti durante una partita di stagione regolare in questa stagione. Il tandem di Cambage e Wilson in frontcourt aveva molte persone sicure all’inizio della stagione che Las Vegas era pronta per un’altra profonda corsa ai playoff.

Dopo essere stati travolti dalla Tempesta nelle finali dello scorso anno, gli Aces hanno avuto la motivazione per attraversare la stagione regolare con sette giocatori con una media a doppia cifra. Sono stati senza Cambage per un periodo dopo che è risultata positiva al coronavirus, ma ora, a pieno regime, gli Aces stanno spingendo per rivendicare il titolo che è sfuggito alla squadra devastata dagli infortuni dello scorso anno.

Ma devono superare una squadra Mercury che è ugualmente determinata a fare un’apparizione alla finale. Phoenix è al suo meglio quando i suoi principali giocatori di Griner, Taurasi e Skylar Diggins-Smith abbattono colpi da tutto il pavimento come hanno fatto giovedì sera. Griner ha fatto una manciata di jumper di fascia media. Diggins-Smith ha segnato a tutti e tre i livelli, e per quanto riguarda Taurasi, beh, il capocannoniere in carriera della WNBA ha fatto quello che fa di solito.

Taurasi ha dichiarato dopo la partita che dopo un’uscita fisica aggressiva dagli Aces martedì, i Mercury hanno risposto in modo simile in gara 2. Hanno costruito un vantaggio di 17 punti nel primo quarto e non l’hanno mai abbandonato, a differenza di gara 1 quando i loro primi il vantaggio si è esaurito prima della fine del primo periodo. Taurasi ha detto che con così tanti tiri in entrata, “ti rende il gioco più facile. È stato un grande test per noi in molti modi e penso che abbiamo giocato nel modo giusto”.

L’allenatore degli Aces Bill Laimbeer ha detto ai giornalisti in seguito che la squadra non poteva dare a Griner uno sguardo aperto fuori dal palo.

“Nel post, farà le sue cose. Ecco chi è lei”, ha detto. “Ma i colpi aperti che ha fatto stasera ci hanno ferito molto. A volte faremo quella foto, ma loro sono entrati. E faremo anche alcune foto di Taurasi alcune sere, ma loro sono entrati. Ecco chi sono. Sono grandi giocatori, e quando vanno così, questo è ciò che rende la squadra di Phoenix”.

Anche quando sembrava che il Mercury non potesse sostenere la loro alta percentuale di tiro, aggiungevano tiri liberi al loro arsenale. Il loro primo errore dalla linea di tiro libero non è arrivato fino al terzo quarto, e hanno realizzato 23 tiri liberi su 24.

Wilson ha detto dopo la partita che Las Vegas non era “per niente legata ai nostri incarichi”. Ha aggiunto: “Sembra che fossimo un passo indietro. Non puoi farlo contro una buona squadra di Phoenix”.

Gli Aces, con una delle migliori difese del campionato, non hanno avuto modo di fermare Taurasi sul perimetro. I suoi otto punti da 3 sono stati un record in carriera per i playoff.

Dopo la partita, Ros Gold-Onwude di ESPN ha chiesto a Taurasi come si sentiva ad andare 8 contro 11 da 3 punti.

La risposta di Taurasi, ancora una volta, è stata succinta.

“Ho sparato solo a 11?” lei disse.

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