Alla finale casalinga dei Mets, il cambiamento era nell’aria


I Mets hanno giocato la loro ultima partita casalinga della stagione giovedì nelle ultime ore di settembre. Era buio al momento della partita e le bandiere sventolavano in cima al Citi Field nella fresca brezza. La maggior parte dei giocatori non indossava maniche lunghe, ma la maggior parte dei fan si è impacchettata. L’estate è finita.

Un sacco di lealisti si sono presentati per salutare la squadra – 24.312 per una partita notturna infrasettimanale contro i Miami Marlins, un’altra corsa anche nella National League East. I Mets hanno governato la divisione per la maggior parte della stagione, ma si sono schiantati duramente. Sono la prima squadra a trascorrere più di 100 giorni al primo posto, ma finiscono con un record di sconfitte. È molto da elaborare.

“Ci sono un sacco di cose positive che sono successe”, ha detto Pete Alonso nella panchina di casa dopo l’allenamento di battuta. “Ma avrò bisogno di un po’ di tempo per riflettere sulle lezioni e sulle cose che devo fare per portare questa squadra al top. Perché amo essere un Met. Amo davvero questa organizzazione e amo questa base di fan. Ma odio perdere”.

Questo gioco è stato una risata per i Mets, 12-3, e il ricevitore di riserva dei Marlin stava lanciando alla fine. Alonso ha strappato due homer, 36 e 37 per la stagione, ed è stato derubato di un altro al muro del centrocampo. Francisco Lindor ha fumato un grande slam e Michael Conforto ha frustato due singoli da corsa. Rich Hill, il mancino sfortunato acquisito a luglio, ha finalmente ottenuto la sua prima vittoria dei Mets.

Conforto, che può essere un free agent dopo la stagione, potrebbe aver giocato la sua ultima partita in casa da Met. Si è ritrovato a trattenere le lacrime nel campo destro.

“I fan là fuori acclamano il mio nome, dicendomi: ‘Non andare'”, ha detto Conforto, elencando i momenti, dentro e fuori dal campo, che gli hanno reso caro New York. “Vedremo cosa succederà in futuro, ma ho adorato ogni secondo che ho avuto la fortuna di giocare qui”.

Conforto, 28 anni, è l’unico giocatore di ruolo rimasto dal roster dei Mets nelle World Series 2015. Ricordi il suo breve turno da protagonista in Gara 4? Conforto ha fatto casa due volte contro Kansas City e sembrava che i Mets avrebbero pareggiato la serie. Invece hanno perso il comando negli ultimi inning e hanno perso le World Series la notte successiva. Da allora non hanno vinto una partita di postseason.

Quanto sono davvero vicini i Mets a giocare ai giochi che contano ad ottobre? Questa è una domanda da risolvere per il prossimo presidente delle operazioni di baseball, e i Mets non possono permettersi di pasticciare con un’altra ricerca di lavoro.

Il loro nuovo proprietario, Steven Cohen, ha assunto Jared Porter come direttore generale la scorsa stagione, con Zack Scott come suo assistente. Porter è stato licenziato a gennaio per aver inviato messaggi di testo osceni a una giornalista donna, e Scott è in congedo amministrativo da quando è stato arrestato il 31 agosto e accusato di guida in stato di ebbrezza. In un’epoca di ampi front office, Sandy Alderson, il presidente del team, è stato gravemente a corto di personale.

“Sandy sta facendo tre lavori a questo punto”, ha detto giovedì il mitigatore Trevor May. “Più persone entreranno e probabilmente taglieranno pezzi di quello che era un lavoro, e diventeranno tre persone che faranno di nuovo tre lavori, quindi la comunicazione può essere più elevata.

“Noti che così tante organizzazioni hanno i loro GM, ma hanno anche il presidente delle operazioni di baseball, gli assistenti GM – tutti i diversi piccoli rami, ma ora svolgono tutti compiti di GM. Quindi puoi andare da loro con cose che porteresti al GM nel 2012 quando era solo un ragazzo. È proprio così che sta accadendo ora: molti più cervelli che affrontano problemi più grandi”.

Per alleggerire il carico di lavoro, Alderson, 73 anni, potrebbe inseguire un famoso dirigente come Billy Beane o Theo Epstein, o provare di nuovo a trovare un protetto per costruire le sue idee, come ha fatto Beane quando era assistente di Alderson a Oakland negli anni ’90. A parte il fallimento delle assunzioni dell’anno scorso, Alderson dovrebbe avere opzioni interessanti.

“Sto vendendo Steve Cohen, sto vendendo New York, sto vendendo l’opportunità di realizzare il potenziale di un franchise storico ma non ancora iconico”, ha detto Alderson ai giornalisti mercoledì. “Penso che ci sia una quantità enorme da offrire a qualcuno che viene ai Mets. È un pezzo fisso? È qualcosa che non richiede una certa quantità di lavoro? No. È qui che entra in gioco il vero divertimento, è creare qualcosa”.

Il misterioso dirigente avrà un vantaggio: un picchiatore d’élite, Alonso, con tre anni prima del libero arbitrio; un titolare dominante (se fragile), Jacob deGrom, con un massimo di tre anni di contratto; e un interbase di 27 anni, Francisco Lindor, con 10 anni ancora da fare e, sì, è una buona cosa.

Per quanto imbarazzante sia stato il suo passaggio a New York, Lindor è una stella che finirà questa stagione in bellezza: il Grande Slam di giovedì gli ha regalato nove fuoricampo e 25 RBI per settembre. Anche il suo amico Javier Baez, 28 anni, ha mostrato ai Mets il suo lato migliore con il free agency in arrivo.

Prima che i Mets affrontino il futuro di Baez, o quello degli altri loro migliori free agent – ​​Conforto e i titolari Marcus Stroman e Noah Syndergaard – decideranno prima se mantenere il manager Luis Rojas, che ha perso 102-117 in due stagioni.

I Mets hanno licenziato i loro allenatori a maggio, ma non hanno ancora risolto del tutto l’attacco. Solo tre squadre, Miami, Texas e Pittsburgh, hanno segnato meno punti. I battitori hanno inseguito troppi lanci sbagliati, ha detto Rojas, fallendo in “tutte quelle cose che so che quei giocatori sono venute attraverso il nostro sistema conoscendo e padroneggiando”.

Rojas, 40 anni, è stato un manager di lunga data e molto rispettato nel sistema agricolo dei Mets prima della sua promozione, e sarebbe un peccato perdere qualcuno che ha aiutato la squadra a sviluppare in modo affidabile delle major leaguer. Conoscerà il suo destino entro pochi giorni.

“Dobbiamo arrivare prima e scoprire cosa accadrà, ma mi sono divertito qui negli ultimi due anni come manager”, ha detto Rojas. “Ogni giorno è stato divertente lavorare con i ragazzi, entrare in contatto con loro e prepararsi. Non abbiamo ottenuto ciò che volevamo ottenere, ma l’atmosfera nella clubhouse, per me, è stata una delle cose più importanti a cui riesco a pensare negli ultimi due anni qui, nel modo in cui tutti vanno d’accordo e si preparano a giocare .”

Ahimè, nel freddo calcolo di una stagione andata male, i risultati contano quasi sempre di più. I Mets potrebbero presto avere nuovi leader in panchina e nel front office, ma il nucleo di un vincitore è qui – Alonso, deGrom e Lindor – e questo è più di quanto abbia la maggior parte delle squadre perdenti.

Lindor è stato l’ultimo Met a lasciare il campo giovedì, firmando autografi per un centinaio di irriducibili vicino alla panchina che erano rimasti per un saluto finale. Molto potrebbe essere diverso dalla prossima partita casalinga, tra sei mesi, ma per ora Lindor aveva un semplice messaggio per i tifosi.

“Mi dispiace che non siamo riusciti a farlo per loro”, ha detto, “ma apprezzo l’amore che hanno dato a tutti noi”.

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