Il record di goal sul campo di Justin Tucker rischia di durare per un po’


Quando Tom Dempsey ha battuto un field goal da 63 yard per i New Orleans Saints nel 1970, avrebbe potuto inaugurare una nuova era di calci lunghi. Invece era un’anomalia, tanto che ci sono voluti decenni prima che un altro kicker eguagliasse.

Ci sono voluti 51 anni per spingere il record NFL di 3 yard in più, come ha fatto Justin Tucker dei Baltimore Ravens domenica con un field goal da 66 yard. Vale la pena chiedersi: perché i record di field goal in genere sono rimasti così a lungo, e perché sono stati battuti da margini così piccoli?

Il calcio di Dempsey, a due secondi dalla fine, ha vinto la partita per i Saints sui Detroit Lions al Tulane Stadium. Ha infranto il precedente record di 56 yard stabilito nel 1953 da Bert Rechichar dei Colts, un defensive back che tentava il primo field goal della sua carriera.

“Lo snap è stato perfetto, la palla è stata posizionata perfettamente e ho avuto la forza”, Dempsey detto il giorno dopo. “Sono ancora sbalordito oggi a pensarci.”

Oltre a quel calcio, Dempsey, morto l’anno scorso a 73 anni per complicazioni dovute al coronavirus, è ricordato per le sue calzature. È nato senza dita del piede destro e quando calciava indossava una scarpa personalizzata con una superficie della punta appiattita.

Il 63 yard è passato alla tradizione della NFL ed è stato insuperato per 43 anni, 20 anni in più rispetto all’epico salto in lungo di Bob Beamon alle Olimpiadi del 1968, che è diventato sinonimo di record che frantumano i paradigmi.

C’è stato solo un tiro di 60 o più yard negli anni ’80 e altri due negli anni ’90: nel 1998, Jason Elam dei Broncos ha pareggiato il record di Dempsey.

Ma il nuovo secolo ha portato kicker più grandi, più forti e più abili e un’esplosione di calci da oltre 60 yard di successo, 21 dei quali finora. Nel 2013, Matt Prater dei Broncos ha finalmente battuto il record di Dempsey con un 64-yard.

Domenica, Tucker è andato 2 yard meglio, segnando un field goal da 66 yard allo scadere del tempo. La palla ha colpito la traversa, è saltato in aria e cadde attraverso i montanti per vincere la partita per i Ravens.

In una piccola coincidenza, sia i vincitori della partita di Dempsey che quelli di Tucker si sono scontrati con i Lions. In una grande coincidenza, entrambe le partite si sono concluse con un punteggio di 19-17.

“Non ho davvero le parole per rendere giustizia al momento”, Tucker ha detto dopo la partita.

L’assalto comparativo dei calci lunghi di successo negli ultimi decenni può essere attribuito ai calciatori che diventano più grandi e più in forma e ai miglioramenti nella tecnica, a cominciare dal passaggio ai calci in stile calcio. Anche molti stadi sono ora chiusi, riducendo gli ostacoli al vento e alle intemperie.

Tuttavia, il record è aumentato solo di 3 yarde – nove piedi – dal 1970. Perché?

Non è che i field goal siano caduti in disgrazia: il numero di tentativi per squadra è rimasto piatto negli ultimi sei decenni. I calciatori dal campo sono diventati molto più precisi dal 1970, portando l’85 percento dei loro calci la scorsa stagione a solo il 59 percento di allora. In teoria, dovrebbero avere la capacità di fare tiri molto più lunghi di quanto non facciano.

Ma per calciare un field goal davvero lungo, le squadre devono tentare un field goal davvero lungo, e tali tentativi non sono di routine. Nella stagione 2020 sono stati tentati 168 field goal da 50 yard o più. Solo 10 di questi erano 60 iarde o più, e solo tre erano 65 iarde o più.

Uno dei motivi è la posizione sul campo. Se un tentativo da centrocampo fallisce, l’avversario riceve la palla nel punto in cui è stata individuata la palla. Anche un povero punt che ha portato a un touchback darebbe all’altra squadra la palla sui propri 20.

Non è un caso che il calcio di Tucker sia arrivato con il tempo scaduto e il gioco in prima linea. Considerazioni sulla posizione in campo significano che probabilmente vorrai solo provare un calcio molto lungo mentre il tempo sta scadendo nella metà o nel gioco. E se è il quarto quarto, non ha senso tentare un canestro lungo a meno che tu non sia entro 3 punti dal tuo avversario. Quella combinazione di circostanze non si presenta molte volte a stagione.

Le braccia dei quarterback stanno migliorando velocemente o più velocemente delle gambe dei kicker. Un tentativo dell’Ave Maria può essere allettante tanto quanto un calcio lungo per molti allenatori. Sono iniziate anche le squadre trattare i passaggi lunghi in modo più scientifico, creando schemi di muro speciali e analizzando le tendenze degli avversari, piuttosto che limitarsi a lanciare la palla e pregare.

Inoltre, il 66 yard di Tucker ha appena superato la traversa. Il record della Canadian Football League è di 62 yard e il record del college principale, senza kicking tee, è di 65. I kicker a volte hanno segnato field goal di oltre 70 yard in pratica, ma in una partita, quanto tempo può davvero durare un kicker ?

C’è un altro rozzo aspetto negativo nel provare un field goal davvero lungo. Sempre domenica, Prater dei Cardinals ha effettuato un tiro da 68 yard contro i Jaguars alla fine del primo tempo. Se ce l’avesse fatta, il calcio di Tucker sarebbe stato un ripensamento.

Ma Prater è venuto a corto sul calcio prodigioso. E il fatto è che puoi restituire un canestro su azione che viene a mancare. Jamal Agnew prese il calcio corto di Prater e lo riportò indietro di 109 yard per un touchdown. Un gioco che ha avuto una piccola possibilità di ottenere i 3 punti cardinali ha dato invece i Jags 6.

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