Bold Play di Lamar Jackson: un contratto senza agente


In ogni caso, il quarterback dei Ravens Lamar Jackson ha avuto una carriera eccezionale durante le sue prime tre stagioni nella NFL.

Selezionato alla fine del primo turno nel 2018, è rapidamente emerso come uno dei giocatori più dinamici della lega, vincendo sei delle sue prime sette partenze da titolare nel primo anno e il Most Valuable Player Award nel secondo. A 24 anni è un volto della lega e il fulcro indiscusso del futuro dei Ravens.

Questi sono tra i fatti che verranno senza dubbio sollevati quando i dirigenti di Jackson e Baltimora negoziano un’estensione del suo contratto da rookie, l’enorme giorno di paga che di solito è il più grande aumento di stipendio nella carriera di un giocatore della NFL e che determinerà il mercato per altri quarterback in franchising che si avvicinano la fine delle loro offerte entry-level.

I suoi compagni hanno già apparecchiato la tavola. Il quarterback dei Cowboys Dak Prescott a marzo ha firmato un’estensione del contratto di quattro anni da 160 milioni di dollari (con un totale di 126 milioni di dollari garantiti). In agosto, Il quarterback dei Bills Josh Allen ha ricevuto un contratto di sei anni da 258 milioni di dollari (con $ 150 milioni in denaro garantito totale).

Ma mentre Jackson mercanteggia con la sua squadra sulle dimensioni e le condizioni di un nuovo accordo, si distingue per aver gestito la questione da solo, uno dei 17 giocatori della NFL non rappresentati da un agente sportivo tradizionale. Invece, Jackson ha arruolato consulenti, inclusa sua madre, Felicia Jones, per elaborare le clausole, le eccezioni e i compromessi.

Hanno offerto poche informazioni sul processo. Potrebbe seguire la tendenza e chiedere un contratto di quattro anni per aumentare la sua flessibilità, oppure potrebbe cercare di assicurarsi un contratto più lungo e più ampio come hanno fatto Patrick Mahomes e Allen di Kansas City.

Jones non ha risposto a una richiesta di commento.

Procedendo senza una rappresentazione tradizionale, Jackson sta sfidando l’ortodossia calcistica, in parte promossa dagli agenti, che i giocatori non possono assolutamente comprendere contratti complessi o negoziarne uno con successo. Allo stesso tempo, i dirigenti del team Ravens – che hanno rifiutato di parlare per questo articolo – non possono limitare la loro relazione a parlare solo con Jackson del suo lavoro. Devono anche dirgli quanto pensano che valga il suo lavoro.

“Gli agenti hanno detto al mondo intero che i giocatori non possono fare nulla senza di loro”, ha detto Russell Okung, che ha iniziato a rappresentarsi a metà della sua carriera di 12 anni nella NFL come guardalinee offensivo. “Se Lamar esce da solo, fa paura al mondo degli agenti. Se lo capisce lui, lo capiranno anche gli altri”.

Le sfide vanno oltre i segni del dollaro. “È anche un quarterback nero e le persone sono abituate a lavorare in un certo modo”, ha aggiunto Okung. “Sta spingendo contro una miriade di narrazioni tutte in una volta.”

Per anni, i giocatori si sono lamentati del fatto che gli agenti non fanno abbastanza per guadagnare le loro commissioni, che possono arrivare fino al 3% del valore di un contratto. Risparmiare centinaia di migliaia di dollari è in gran parte ciò che ha motivato Richard Sherman, Okung, DeAndre Hopkins e altri negli ultimi anni a negoziare i propri accordi, alcuni dei quali sono stati stroncati dai mezzi di informazione.

Mentre quei giocatori hanno abbandonato i loro agenti a metà carriera, Jackson è rimasto senza un agente fin dall’inizio.

Sotto l’economia peculiare della lega, questo è comprensibile perché le tabelle salariali dei rookie sono strettamente prescritte, lasciando poco spazio alla negoziazione. Le squadre operano con rigidi limiti salariali e spesso raccolgono l’opzione del quinto anno nei contratti dei fuoriclasse per mantenerli a una cifra più economica per un altro anno prima che diventino free agent, o nel caso dei Ravens con Jackson, per consentire più tempo per negoziare una proroga.

Le squadre possono anche applicare un “tag di franchising” ai giocatori – una designazione di un anno dello stipendio medio dei primi cinque giocatori nella stessa posizione (nelle ultime cinque stagioni) o del 120 percento dello stipendio precedente del giocatore – per astenersi dal pagando quanto sopportato dal mercato. Per aggrapparsi ai loro quarterback stellari, i cui stipendi stanno crescendo molto più velocemente di quelli dei giocatori in altre posizioni, le squadre possono anche riempire il resto dei loro roster con esordienti e agenti liberi disposti a giocare per stipendi minimi.

La decisione di Jackson di rinunciare alla rappresentazione tradizionale sta invitando a un esame più approfondito rispetto alle negoziazioni di altre star perché è in linea per un’enorme estensione del contratto che aiuterà a stabilire il mercato futuro per i quarterback in franchising. Decifrare i contratti della NFL è complicato perché le squadre possono includere una serie di clausole che, una volta attivate, possono costare cara al giocatore. Infortunarsi lontano dal campo potrebbe consentire a una squadra di trattenere il pagamento. Così potrebbe essere un arresto, una sospensione o un’assenza ingiustificata dal club.

Lo stipendio annuo di un giocatore può essere relativamente piccolo rispetto ai bonus alla firma, ai pagamenti per la formazione della rosa di una squadra, ai pagamenti per la partecipazione ai campi di addestramento volontari e al raggiungimento di obiettivi di prestazione come il leader di una categoria statistica.

I quarterback di alto livello come Tom Brady e Aaron Rodgers nelle recenti trattative hanno impedito alle loro squadre di assegnare loro i tag di franchising. Il tag avrebbe impedito a Brady di entrare nel mercato aperto dopo la stagione 2019, la sua ultima con i Patriots. Il contratto rielaborato che Rodgers ha firmato a luglio impedisce ai Packers di assegnargli il tag franchising dopo la stagione 2022, quando è idoneo a diventare un free agent.

Nel 2018, il quarterback dei Minnesota Vikings Kirk Cousins ​​ha negoziato tramite un agente per raggiungere un contratto raro che fosse garantito al 100%, come quelli della Major League Baseball e dell’NBA La percentuale di denaro garantito nei contratti NFL è in aumento, ma per la maggior parte dei giocatori è inferiore 70%, il che rende più facile per le squadre giustificare il taglio dei giocatori.

Gli agenti sostengono che parte del loro ruolo è quello di allontanare i giocatori da accordi che danno alle squadre troppa influenza.

“Ci sono tanti modi diversi per non ottenere i tuoi soldi nella NFL”, ha detto Joby Branion, che gestisce Vanguard Sports Group, un’agenzia che rappresenta 36 giocatori della NFL, tra cui Von Miller dei Denver Broncos e Keenan Allen dei Los Angeles Chargers . “I migliori agenti capiranno che la parte più importante di qualsiasi negoziazione è la leva. Le garanzie nella NFL non sono garanzie come in altri sport”.

Gli agenti pagano anche le migliori prospettive per allenarsi per la mietitrebbia e parlare del loro valore di bozza con i direttori generali. Una volta che si uniscono a una squadra, gli agenti aiutano i giocatori a trovare opportunità di marketing e a tenere traccia delle loro esigenze durante la stagione.

“Non si tratta solo di negoziare il contratto e lavarsi le mani del giocatore”, ha detto Kim Miale, un agente della NFL che guida la divisione di calcio di Roc Nation Sports, che rappresenta il running back dei Giants Saquon Barkley, il running back dei Buccaneers Leonard Fournette e altri.

Tuttavia, alcuni giocatori fanno molte di queste cose da soli. Il linebacker dei Seahawks Bobby Wagner ha detto di aver negoziato un proroga triennale di 54 milioni di dollari nel 2019 non solo per evitare di pagare il suo agente, ma per diventare un uomo d’affari più intelligente. Ha letto il contratto collettivo della lega, ha studiato i contratti di altri giocatori e ha chiesto consiglio ai dirigenti aziendali, ai proprietari delle squadre e persino a Michael Jordan.

Durante il processo, era consapevole di quanto fosse insolito il percorso che stava prendendo.

“C’erano molte persone che pensavano che i giocatori non fossero in grado di negoziare i loro contratti con successo, quindi sapevo che una volta che mi ero impegnato a farlo, dovevo farlo bene perché sapevo che c’erano molti occhi che volevano che non riuscissi “, ha detto Wagner.

Il sindacato non spinge in alcun modo i giocatori ad assumere agenti. Ma fornisce ai giocatori che rappresentano se stessi l’accesso al suo database di contratti e rivede qualsiasi linguaggio contrattuale proposto, proprio come fa per gli agenti. Dal 2016, il sindacato ha richiesto agli agenti di inviare tutti i contratti che in media $ 2 milioni o più all’anno agli avvocati del sindacato per la revisione per garantire che gli agenti proteggano sufficientemente i loro clienti.

“Il rapporto sindacato-agente è complicato e talvolta contraddittorio”, ha affermato George Atallah, portavoce della NFL Players Association. “Ma quando si tratta di rappresentare i giocatori, non abbiamo cambiato il nostro modello di fornire servizi agli agenti”.

Per ora, solo 17 giocatori rappresentano se stessi, secondo la NFLPA, ma questo potrebbe cambiare nei prossimi anni poiché gli atleti del college, ora autorizzati a guadagnare soldi dai loro nomi, immagini e somiglianze prima di diventare professionisti, diventano più istruiti sul loro valore e su come gli altri trarne profitto.

“Con le regole del nome, dell’immagine e della somiglianza, avrai più giovani che riconoscono il loro valore”, ha affermato Charles Grantham, direttore del Center for Sport Management a Seton Hall ed ex agente NBA e dirigente sindacale. Gli agenti potrebbero essere costretti a tagliare le loro commissioni per assicurarsi i giocatori, ha aggiunto. “Cambierà sicuramente l’economia del business”.

Nel tempo, hanno detto Grantham e altri, la consapevolezza della generazione più giovane potrebbe portarli a fare lo stesso salto di Jackson.

“Molto sono i giocatori che si svegliano per rendersi conto del potere che hanno e di come possono eseguire se si educano nel modo in cui dovrebbero”, ha detto Wagner. Fa tutto parte di un quadro più ampio di giocatori che diventano più consapevoli del loro potenziale al di fuori dello sport che praticano”.

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