Amazon sta trasformando gli amanti dei gadget in beta tester paganti

Quando ieri ho guardato l’evento stampa di Amazon insieme a mio Verge colleghi, sono rimasto colpito da alcune delle nuove tecnologie che l’azienda stava introducendo, ma meno che impressionato dal modo in cui le ha introdotte. L’accordo è che, se ti qualifichi per un “invito”, hai la possibilità di acquistare – con un leggero sconto – un prodotto che è ancora essenzialmente nella sua fase beta. Oh, e per favore fate sapere ad Amazon se qualcosa va storto!

Prima di continuare, una breve storia: nel 2010 ho fatto domanda per un programma pilota di Google per un nuovo tipo di computer che alla fine è diventato il Chromebook. Sono stato felice quando sono entrato nel programma – secondo Wikipedia, circa 60.000 persone lo hanno fatto – e ho ricevuto, gratuitamente, un prototipo di laptop Cr-48 un po’ pesante, nero e piuttosto strano caricato con il nuovo (e, a quel punto, solo in qualche modo utile) Chrome OS. È stato chiarito molto chiaramente che questa unità era solo per i test (sebbene fosse, ovviamente, scritto in molte pubblicazioni tecnologiche). A quelli di noi che hanno ricevuto il Cr-48 è stato chiesto di utilizzarli e di riferire su eventuali problemi riscontrati o su eventuali impressioni generali sulla loro utilità. I primi Chromebook al dettaglio sono stati spediti circa un anno e mezzo dopo.

(Anche dopo che il periodo di prova era finito da un pezzo e Chromebook molto più snelli erano sul mercato, le macchine Cr-48 hanno continuato a ricevere aggiornamenti di Chrome OS per diversi anni. Quando alla fine sono scaduti, ho dato piuttosto tristemente il mio ad un amico che voleva installare Linux su di esso.)

Naturalmente, la maggior parte delle aziende non distribuisce gratuitamente decine di migliaia di dispositivi di prova come Google ha distribuito il Cr-48. Se un’azienda produce software, può offrire versioni beta, solitamente gratuite, ai suoi utenti più attivi, con avvisi appropriati e forse uno sconto sulla versione finale. I produttori di hardware di solito distribuiscono unità di pre-produzione a dipendenti, sviluppatori, blogger e altri in modo che eventuali problemi dell’ultimo minuto possano essere scoperti e corretti.

Tuttavia, negli ultimi anni, alcuni fornitori hanno distribuito ciò che è essenzialmente hardware beta e ci hanno chiesto di pagarlo. Dopotutto, perché sprecare denaro distribuendo hardware gratuito quando i tuoi clienti ti pagheranno per il privilegio?

Prendi l’esempio più recente: il nuovo “robot” Astro di Amazon. (Uso la parola “robot” con una certa ambivalenza; come hanno commentato alcuni miei colleghi, Astro è fondamentalmente una macchina fotografica su ruote. Certo, il dibattito su cosa definisce un robot è vecchio.) Amazon sembra essere abbastanza diffidente nei confronti dell’attuale utilità di Astro da limitare il numero di utenti e ottenere il loro feedback su come funziona. Quindi ha annunciato che se vuoi questo nuovo prodotto elegante, devi richiedere un invito. Se ti qualifichi, puoi essere uno dei pochi privilegiati a pagare $ 1.000 (al contrario dei $ 1.450 che costeranno alle masse meno avventurose) per vedere se l’Astro funziona davvero.

E se non lo fa?

Google Glass Edizione Enterprise

Dopo essersi schiantato come articolo di consumo, Google Glass alla fine è passato a usi più incentrati sul business.
Foto: AGCO

Nel 2013, Google ha invitato le persone a fare domanda per provare uno dei suoi nuovi progetti beta, Google Glass. Tuttavia, a differenza del Cr-48, dovevi pagare $ 1.500 per il privilegio. Per un po’, gli occhiali di Google sono stati popolari sulla stampa, poiché gli attivisti e persino il Congresso hanno discusso delle implicazioni sulla privacy. Ma alla fine, gli occhiali sono stati ritirati da un articolo al dettaglio a qualcosa di fabbricato per l’edilizia, la medicina e altri campi specializzati. Da qualche parte, ci sono centinaia di Google Glass originali seduti nei cassetti, da estrarre di tanto in tanto e ricordare.

A volte mi chiedo, però: se Google avesse distribuito le sue beta di Google Glass a una vasta gamma di utenti invece di venderle a un piccolo gruppo di appassionati di tecnologia ad alto reddito, l’indignazione per le violazioni della privacy percepite sarebbe stata così diffusa? (Soprattutto considerando quanto viene registrato con i nostri telefoni in questi giorni.)

Amazon sembra aver sviluppato questa strategia “pay to play” in un’arte. Da settembre 2019, consente ai suoi clienti di testare le sue nuove apparecchiature più innovative – o discutibili – tramite un programma si chiama Day 1 Editions. Ieri, insieme all’Astro, ha aggiunto l’Amazon Glow, un dispositivo remoto per bambini che costa un prezzo “solo su invito” di $ 250, e la Ring Always Home Cam, un drone di sicurezza che vola intorno alla tua casa quando non c’è nessun altro ( compresi gli animali domestici) lì. L’Always Home è stato effettivamente introdotto l’anno scorso, ma a quanto pare non era pronto per i test in quel momento. Ora puoi provare a ottenere un invito e, se sei fortunato, puoi provarne uno per $ 250.

Se leggi l’introduzione nella pagina delle edizioni del primo giorno, l’idea suona molto bene. “Se ricevi un invito”, dice, “puoi acquistare il prodotto e avere la possibilità di fornire un feedback anticipato”. Ma devi qualificarti per quell’invito – ad esempio, se vuoi l’Astro, devi completare un sondaggio che controlla specchi di vetro o finestre che si estendono al pavimento, mobili in vetro o acrilico traslucido, aree più grandi di 3.500 piedi quadrati, rampe, aree incavate e pavimento nero lucido solido. Questo è un possibile modo in cui Amazon può potenzialmente proteggersi dai feedback negativi: l’azienda può filtrare qualsiasi ambiente che ha già contrassegnato come possibile punto debole.

Amazon come Kickstarter

Naturalmente, si potrebbe dire che ciò che fa Amazon non è poi così diverso da Kickstarter, in cui i venditori chiedono alle persone di aiutare a pagare la produzione iniziale del loro nuovo prodotto e, in cambio, ottenere una prima versione a un costo inferiore.

Ma mentre Amazon ha accesso a risorse come laboratori di sviluppo ben attrezzati e dotati di personale, fondi per pagare i test e dipendenti sufficienti in modo che i nuovi prodotti possano essere distribuiti e testati nelle circostanze quotidiane, molti (anche se non tutti) dei venditori entusiasti su Kickstarter no. E mentre i membri del club Day 1 Editions hanno solo se stessi da incolpare se il loro nuovo Astro cade dalle scale, un prodotto Kickstarter finale difettoso verrà cestinato dai suoi collaboratori.

In altre parole, Kickstarters non è Amazon.

Ora, come membro Prime di molto tempo fa e proprietario di almeno un display Echo Show, I Come il fatto che Amazon stia sviluppando nuovi prodotti. E con un po’ di fortuna, i robot Astro potrebbero trasformarsi in qualcosa di veramente utile e popolare. (Dopotutto, l’originale Amazon Echo è stato commercializzato come solo su invito, e guarda come è fatto bene.) Oppure potrebbero finire nel retro degli armadi o sui banchi di lavoro degli appassionati di tecnologia che si divertono a hackerare dispositivi abbandonati.

Ma ecco il punto: vuoi davvero sborsare un grande per essere un beta tester per una grande azienda che ha risorse quasi infinite? Questa decisione dipende essenzialmente da te.

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