La febbre della valle si sta diffondendo negli Stati Uniti occidentali più caldi e aridi

Nei decenni successivi, i ricercatori avrebbero scoperto alcune importanti verità sulla febbre della valle. Hanno scoperto che è endemico in alcune aree del mondo, che il fungo che causa la malattia vive nel suolo, che la maggior parte delle persone infette da esso sono asintomatiche e, soprattutto, che i modelli meteorologici e le condizioni climatiche stagionali hanno un effetto sul la prevalenza di Coccidioidi.

Qualche anno fa, Morgan Gorris, uno scienziato dei sistemi terrestri presso il Los Alamos National Laboratory nel New Mexico, ha deciso di indagare su una domanda importante: cosa rende un luogo ospitale per Cocci? Ha presto scoperto che il fungo prospera in una serie di condizioni specifiche. Le contee degli Stati Uniti in cui la febbre della valle è endemica hanno una temperatura media annuale superiore a 50 gradi Fahrenheit e ricevono meno di 600 millimetri di pioggia all’anno. “Essenzialmente, erano contee calde e secche”, dice Gorris. Ha bloccato le aree geografiche che soddisfacevano quei parametri su una mappa e le ha sovrapposte con le stime CDC su dove Cocci cresce. Abbastanza sicuro, le contee, che si estendono dal Texas occidentale attraverso il sud-ovest e fino alla California (con un piccolo appezzamento a Washington) combaciavano.

Ma poi Gorris ha preso la sua analisi come un passo avanti. Ha deciso di esaminare cosa accadrebbe alla febbre della valle in uno scenario di cambiamento climatico ad alte emissioni. In altre parole, se la malattia si diffonderebbe se gli esseri umani continuassero a emettere gas serra come al solito. “Una volta fatto questo, ho scoperto che entro la fine del 21° secolo, gran parte degli Stati Uniti occidentali potrebbe diventare endemica della febbre della valle”, ha detto. “La nostra area endemica potrebbe espandersi a nord fino al confine tra Stati Uniti e Canada”.

C’è motivo di crederci Cocci l’espansione potrebbe già avvenire, ha detto a Grist Bridget Barker, ricercatrice presso la Northern Arizona University. Parti dello Utah, Washington e dell’Arizona settentrionale hanno tutte recentemente avuto epidemie di febbre della valle. “Questo è preoccupante per noi perché, sì, indicherebbe che sta accadendo proprio ora”, ha detto Barker. “Se osserviamo la sovrapposizione con le temperature del suolo, lo vediamo davvero Cocci sembra essere in qualche modo limitato dal congelamento.” Barker sta ancora lavorando per determinare quale sia la soglia di temperatura del suolo per il Cocci fungo è. Ma, in generale, il fatto che sempre più Stati Uniti potrebbero presto avere condizioni mature per Cocci la proliferazione, ha detto, è preoccupante.

Esiste un enorme onere economico associato alla potenziale espansione della febbre della valle in nuove aree. Gorris ha condotto un analisi separata sulla base di scenari futuri di riscaldamento e ha scoperto che, entro la fine del secolo, il costo medio annuo totale delle infezioni da febbre della valle potrebbe salire a 18,5 miliardi di dollari all’anno, rispetto agli attuali 3,9 miliardi di dollari.

La ricerca di Gorris indaga su come e dove Cocci potrebbe muoversi man mano che il clima si riscalda. Ma cosa c’è dietro l’aumento dei casi in cui Cocci è già ben consolidato, come a Ventura, dove la casa della famiglia di Jesse Merrick è andata a fuoco, è ancora un’area di indagine.

Jesse pensa che la causa della sua infezione da febbre della valle sia ovvia. “Vedo chiaramente una correlazione tra gli incendi e la febbre della valle”, ha detto a Grist. Ma gli scienziati non sono esattamente sicuri di cosa guidino i fattori ambientali Cocci trasmissione, e nemmeno i pubblici ufficiali.

In un Bollettino di dicembre 2018, l’ufficiale sanitario della contea di Ventura Robert Levin ha messo in dubbio la connessione tra Cocci e incendi. “Come ufficiale sanitario per la contea di Ventura, non vedo una chiara connessione tra incendi e Cocci infezioni”, ha detto, osservando che solo uno dei 4.000 vigili del fuoco che hanno lavorato al Thomas Fire nel 2017 ha avuto la febbre della valle. Anche Jennifer Head, una studentessa di dottorato alla UC Berkeley che lavora per un laboratorio che studia gli effetti degli incendi sulla febbre della valle, non ha visto molte prove a sostegno di tale connessione. “I media parlano molto di incendi e febbre della valle, e la speculazione generale è che gli incendi aumenteranno la febbre della valle”, ha detto. Ma la cosa più vicina che Head riuscì a trovare a collegare i due era un abstract non sottoposto a revisione paritaria, un riassunto scientifico, che non era allegato a un documento più grande.

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